Vesta, din ce în ce mai aproape

Imaginile cu asteroidul Vesta oferite de sonda Dawn sunt din ce în ce mai detaliate. Ultima astfel de imagine este mai clară decât imaginile precedente oferite de telescopul spațial Hubble, care a oferit cele mai bune astfel de imagini cu cel mai mare asteroid din sistemul solar, sonda aflându-se la 265000 de kilometri de suprafața asteroidului. Dawn va ajunge pe orbita lui Vesta în mai puțin de o lună, urmând să petreacă un an de zile studiind îndeaproape asteroidul, după care se va îndrepta spre Ceres. Dawn, lansată în 2007, folosește propulsia ionică pentru a călători de la Pământ la Ceres și apoi la Dawn, o metodă relativ nouă cu care au fost deja echipate câteva sonde din sistemul nostru solar.

Dawn deschide ochii

După șase luni de hibernare, instrumentele de la bordul sondei Dawn revin unul câte unul în funcțiune, pregătindu-se pentru survolul asteroidului Vesta care va avea loc în luna iulie a acestui an. Au fost repuse deja în funcțiune două spectrometre pentru studii mineralogice, un detector de neutroni și unul de raze gama pentru detecția compoziției asteroidului. JPL a publicat și o imagine nouă, realizată cu principala cameră foto de la bordul sondei.

Imagine obținută în data de 16 martie 2011 de camera de la bordul Dawn. Vesta, prima destinație a sondei, nu este prezentă în imagine.

Dawn a fost lansată în 2007 și va efectua primul studiu amănunțit al interiorului sistemului solar, prin survolul asteroidului Vesta (2011) și a planetoidului Ceres (2015). Dawn este prima sondă dedicată explorării altor corpuri cerești care folosește motoare ionice, spre deosebire de majoritatea sondelor dotare cu motoare chimice. Mai multe detalii despre propulsia ionică, într-un articol viitor.

Dawn va poposi mai multi timp pe orbita lui Vesta

Dawn este prima sondă care are ca obiectiv studiul lui Vesta şi Ceres, doi dintre asteroizii aflaţi între orbitele lui Marte şi Jupiter. Lansată în 2007 şi propulsată de un motor ionic revoluţionar, Dawn va ajunge aproape de Vesta în 2011, urmând ca în 2015 să orbiteze în jurul lui Ceres. Este prima sondă care va orbita în jurul unui corp ceresc, după care va porni spre orbita altuia, toate probele de până acum au orbitat doar în jurul planetei care reprezenta destinaţia finală, efectuând doar fly-by-uri pe lângă corpurile cereşti întâlnite pe drum. Acest lucru este posibil în primul rând datorită motorului ionic cu xenon care funcţionează continuu, dezvoltând forţe mici, dar cumulative, spre deosebire de motoarele chimice, în care forţele generate sunt mult mai mari, dar acestea din urmă funcţionează în pulsuri scurte, planificate din timp, pentru a trasa traiectoria dorită.

Recent s-a observat un randament al celulelor fotovoltaice superior celui estimat iniţial. Cum aceste celule alimentează motoarele sondei, asta înseamnă că Dawn va ajunge mai repede decât a fost planificat iniţial pe orbita lui Vesta, iar drumul de aici până la Ceres va fi efectuat mai rapid. Acest lucru va permite sondei să petreacă mai mult timp în jurul primei ţinte, Vesta, şi anume 12 luni pe orbita asteroidului în loc de 9 cât a fost planificat anterior, dând posibilitatea inginerilor şi cercetătorilor de la sol să efectueze studii extinse.

Vesta este al doilea asteroid ca mărime, după Pallas. În trecut, Vesta era considerat cel mai mare, dar acest corp a fost recent clasificat drept o planetă pitică, singura de acest fel din sistemul nostru solar. Grupul de asteroizi dintre Marte şi Jupiter se crede că a fost format prin impactul unei planete existente aici cu un meteorit, lucru ce a dus la dezintegrarea corpului iniţial într-o multitudine de fragmente, cu mărimi care variază de la particule de praf cosmic până la corpuri de câteva sute de kilometri în diametru.