Buletin cosmic (I)

Aveți în față primul număr din ceea ce se dorește a fi un sumar săptămânal al celor mai importante știri din cosmos din ultima perioadă. Sper să reușesc să-l pregătesc pentru fiecare zi de luni a fiecărei săptămâni și să aduc laolaltă tot ce a fost mai interesat în ultimele zile în spațiu. Cei care urmăresc parsec.ro și pe Facebook vor recunoaște unele dintre paragrafe, care sunt de această dată așezate într-un context mai larg și legate de alte evenimente care au avut loc în perioada respectivă.

Materiale prețioase, pe care aici pe Pământ ne chinuim să le extragem, există din abundență la doar o săptămână distanță de noi.

Continue reading →

GPS 2F-12

Poate titlul pare unul criptic, dar așa se numește următorul satelit din constelația GPS care va fi lansat nu mai devreme de 3 februarie, în ceea ce urmează să fie prima misiune din acest an pentru lansatorul Atlas V. Faza finală a asamblării încărcăturii a început încă de ieri în hangarele de la Cape Canaveral, chiar dacă satelitul, care cântărește 1643 de kilograme, a ajuns în Florida încă de la începutul lunii octombrie 2015 (la bordul unui avion Air Force C-17 Globemaster III).

GPS 2F-12, odată ajuns pe orbită, îl va înlocui pe venerabilul GPS 2A-10, lansat de o rachetă Delta 201 în 1990, cel mai vechi satelit GPS funcțional. Lansarea este programată pentru ora 15:47 (fereastra fiind activă pentru încă 18 minute), dacă aceasta va avea loc în 3 februarie. Încă înainte de lansarea și activarea noului satelit, GPS 2A-10 va fi plasat o orbită superioară și retras din uz. GPS 2F-12 este ultimul satelit din cel mai recent pachet de 12 sateliți construiți de Boeing pentru modernizarea constelației, operațiune începută în mai 2010. Lansările pentru noua generație de sateliți GPS (3F), construiți de această dată de Lockheed Martin, vor începe abia în anul următor. Aceștia vor avea o precizie de 3 ori mai mare și o perioadă de viață cu 25% mai lungă și un semnal mult mai puternic. În total sunt planificați 32 de astfel de sateliți, însă până în prezent au fost contractați oficial doar un număr de patru.

Lansarea din 3 februarie va fi a 72-a lansare din programul GPS (prima având loc în 1978) și a 17-a care folosește o rachetă Atlas V. Va fi prima lansare din acest an pentru United Launch Alliance, un joint venture dintre Boeing și Lockheed Martin, format tocmai pentru a opera împreună familiile de rachete Atlas și Delta. Racheta Atlas V folosită pentru această misiune va avea configurația 401 (4 metri diametrul încărcăturii, nici un booster suplimentar și o treaptă secundară Centaur cu un singur motor).

Delta IV și GPS 2F-9

Ultimii patru sateliți din actuala generație a constelației GPS urmează să fie lansați în acest an și seria începe mâine, prin lansarea satelitului GPS 2F-9 de la Cape Canaveral, folosind o rachetă Delta IV.

Lansarea este programată pentru miercuri, ora 20:36, și fereastra durează 18 minute, în timp ce probabilitatea pentru o vreme favorabilă este ridicată, de 80%. Racheta Delta IV folosită pentru această misiune va avea o configurație Medium+ 4,2, ceea ce înseamnă că aceasta va fi ajutată de două rachete auxiliare și diametrul maxim al încărcăturii este de 4 metri. Propulsia principală a rachetei Delta IV este asigurată de un motor Aerojet Rockedyne RS-68, alimentat cu hidrogen, care funcționează pentru 4 minute și 8 secunde.

După lansare, racheta va ajunge la viteza sunetului în doar 48 de secunde iar după 95 de secunde cele două rachete auxiliare cu combustibil solid vor fi consumate și se vor desprinde de rachetă, care își va continua zborul spre orbită.

A doua treaptă a rachetei se va aprinde de două ori pentru a insera satelitul pe orbita corectă (46 de grade). Aceasta este propulsată de un motor Aerojet Rocketdyne RL10B-2 și se va aprinde prima dată la 4 minute și 30 de secunde după lansare. După 11 minute, orbita pe care ajunge vehiculul este una provizorie, care va fi corectată în următoarele 3 ore, când motorul celei de-a doua trepte se va aprinde din nou pentru încă 2 minute. Satelitul ajunge pe orbita corectă la 3 ore și 14 minute după desprinderea de rampa de lansare.

Următoarele trei lansări din acest an vor fi efectuate cu rachete Atlas V sunt programate pentru 16 iunie, 16 septembrie și 26 ianaurie. Următoarea generație de sateliți GPS (Block 3) vor începe să fie transportați pe orbită începând din 2017. ULA plănuiește să retragă racheta Delta IV din uz și să o înlocuiască cu Atlas V în timp ce pregătește terenul pentru un nou lansator modern, însă a precizat că va mai păstra totuși varianta Delta IV Heavy, care în prezent este cel mai puternic lansator existent.

5465462_orig

Satelitul GPS 2F-9 a costat 245 de milioane dolari și se va alătura constelației de 31 de sateliți GPS deja funcționali dar pe orbită mai sunt încă alți 7 de rezervă. Satelitul lansat miercuri va intra în uz din aprilie, dacă lansarea și drumul spre orbită vor fi lipsite de incindente neprevăzute, înclocuid astfel satelitul GPS 2A-22, lansat în august 1993 la bordul unei rachete Delta 222.

Lansarea de miercuri va fi a 371-a lansarea pentru o rachetă Delta, din 1960, a 29-a lansare a unei rachete Delta IV (a 24-a în slujba Forțelor Aeriene ale Statelor Unite). Satelitul lansat este al 69-lea satelit GPS pus pe orbită și al 55-lea care folosește pentru acest lucru o rachetă Delta. Pentru compania ULA, este a 95-a lansare din 2006 și a 4-a din cele 13 programate pentru 2015.

Orbcomm OG2 rămâne la sol

SpaceX nu a reușit azi-noapte să lanseze racheta Falcon 9 având la bord satelitul Orbcomm OG2, după ce o problemă tehnică a dus la o nouă amânare, cu 7 minute înainte de pornirea motoarelor. Lansarea, care trebuia să aibă loc inițial în septembrie 2013, a fost amânată prima dată pentru noiembrie 2013, apoi 30 aprilie 2014, 10 mai 2014, 27 mai 2014, 11 iunie 2014, 12 iunie 2014 și 15 iunie 2014. În cele din urmă, racheta a fost scoasă din hangar și transportată pe rampa de lansare pentru tentativa programată în seara de vineri spre sâmbătă, la ora 01:08, însă nici de această dată, Falcon 9 și-a pornit motoarele. Încă nu a fost comunicată data următoarei tentative, dar este posibil ca aceasta să aibă loc chiar în această noapte, dacă probleme tehnice nu sunt majore.

SpaceX a anunțat la începutul anului că are 10 lansări programate pentru 2014 și 20 pentru 2015, dar până în prezent, în acest an au lansat doar 2 rachete: un satelit de telecomunicații Thaicom 6, în 6 ianuarie, și o misiune CRS, parte a contractului cu NASA pentru aprovizionarea Stației Spațiale Internaționale, în 18 aprilie (după mai mult de o lună de alte amânări).

Orbcomm OG2 este un satelit de telecomunicații în valoare de 70 de milioane de dolari, careva forma o constelației de sateliți Orbcomm, folosiți în principal pentru comunicațiile civile maritime. Contractul dintre Orbcomm și SpaceX stipulează lansarea a 17 astfel de sateliți pentru suma de 42.6 milioane de dolari pe parcursul următorilor ani multor ani. A dua lansare SpaceX pentru Orbcomm este prevăzută să aibă loc cândva la finalul acestui an.

După lansarea Orbcomm OG2, SpaceX are în program două lansări pentru AsiaSat, urmate de o nouă lansare Dragon, către Stația Spațială Internațională. Până în prezent, din 2006, SpaceX a lansat 5 rachete Flacon 1 și 9 rachete Flacon 9, din care 5 cu capsula Dragon ca încărcătură principală.

Între timp, profitând de lansările amânate de SpaceX din ultima perioadă, United Launch Alliance (ULA), consorțiul format între Lockheed Martin și Boeing, continuă războiul mediatic cu compania lui Elon Musk și ne reamintește tuturor printr-un mesaj pe Twitter și un clip video bine realizat, că între martie 2013 și mai 2014, ULA a avut nu mai puțin de 15 de lansări fără incidente. Majoritatea acestora  au fost efectuate pentru armata SUA, pentru care ULA a primit contracte de miliarde de dolari, fără licitație publică. SpaceX a acuzat în instanță monopolul ULA, chiar dacă rachetele Falcon 9 ar fi certificate pentru astfel de lansări. Certificare reprezintă însă doar o problemă birocratică despre care Elon Musk spune că este doar o chestiune de timp, după care promite lansări mult mai ieftine și folosind rachete 100% americane (de reținut că motorul rachetei Atlas V este de producție rusă, un punct sensibil în situația politică actuală din estul Europei).