Lansarea Endeavour, amânată pentru cel puțin 72 de ore

Cu câteva ore înainte de lansarea în ultima sa misiune, s‑a luat decizia ca Endeavour să mai petreacă cel puțin 3 zile pe rampa de lansare din cauza unei probleme detectate la una din cele trei unități auxiliare de alimentare (APU – Auxialliary Power Unit). Acestea sunt folosite pentru acționarea sistemului hidraulic care controlează suprafețele aerodinamice ale navetei, în special la revenirea în atmosferă: flapsuri, frâna aerodinamică și suprafața mobilă de sub motoare, din spatele navetei.

În timpul pregătirilor pentru lansare a fost detectată o anomalie a termostatului unei unități auxiliare de alimentare, care avea o temperatură sub valoarea nominală. Aceste unități (APU) trebuie să fie permanent încălzite deoarece temperaturile scăzute de pe orbită pot duce la înghețarea combustibilului folosit (hidrazină). Naveta spațială are trei astfel de unități independente plasate în spatele acesteia iar fiecare dintre ele are două termostate pentru controlul temperaturii. Defecțiunea pare să fie cauzată de un scurt‑circuit pe traseul electric conectat cu acest termostat.

Investigarea acestei probleme și disponibilitatea ferestrelor de lansare face ca o nouă tentativă să aibe loc cel mai devreme în seara zilei de luni.

Un alt incident minor a avut loc astăzi pe rampa de lansare, în timpul operațiunilor de alimentare a rezervorului principal, când s‑a produs o scurgere de oxigen lichid în apropierea navetei. Din fericire, problema a fost rezolvată rapid și nu acest incident a fost cel care a condus la amânarea lansării.

Gabrielle Giffords, soția lui Mark Kelly, comandantul misiunii STS‑134, grav rănită în incidentul armat din 8 ianuarie 2011, a sosit în Florida pentru a vedea lansarea din acestă seară. Nu a fost singura care a fost dezamăgită astăzi, chiar și președintele SUA Barack Obama a aterizat în Florida la scurt timp după ce s‑a luat decizia amânării lansării. Obama va vizita totuși Centrul Spațial Kennedy înainte de a se întoarce la Washington.

Furtuna de ieri nu a afectat nici ea naveta Endeavour, deși fulgerele care s‑au produs în jurul rampei de lansare au făcut deliciul fotografilor, după cum se poate vedea în imaginea de mai jos.

Endeavour pe rampa de lansare

După ce Discovery a încheiat cu succes misiunea STS-133 după un parcurs aproape perfect, naveta Endeavour a ajuns pe rampa de lansare, fiind transportată în cursul zilei de astăzi din VAB (Vehicle Assembly Building).

Naveta spațială Endeavour, în ultimul său drum pe platforma mobilă, de la VAB spre rampa de lansare 39A.

Endeavour va duce în cadrul misiunii STS-134 provizii pe Stația Spațială Internațională, dar și un spectrometru de masă performant, AMS-02 (Alpha Magnetic Spectrometer) cu care cercetătorii speră ca în anii următori să poate afla mai multe răspunsuri legate de originea universului și de soarta antimateriei. Montat în afara Stației Spațiale, spectrometrul va capta particule înainte ca acestea să interacționeze cu atmosfera Pământului, efectuând astfel experimente imposibil de reprodus în laboratoarele de la sol. AMS-01 a fost un spectrometru similar, fiind folosit în 1998 în cadrul misiunii STS-91, la bordul navetei Discovery.

Programată inițial ca ultima misiunea a unei navetei spațiale, se pare că totuși Atlantis va zbura pentru ultima dată, în vara acestui an, deși conducerea NASA nu a dat încă undă verde acestei misiuni (STS-135). Atlantis este oricum pregătită pentru zbor, în cazul în care trebuie să salveze echipajul navetei Endeavour, dacă situația va impune acest lucru. Pentru că șansele unei astfel de misiuni de urgență sunt foarte mici (dacă ar avea loc, ar fi o premieră), este foarte probabil ca după întoarcerea în siguranță a navetei Endeavour, Atlantis să mai efectueze un ultim zbor, devenind ultima navetă spațială (americană) ce va zbura în spațiu.

Lansarea Endeavour în cadrul misiunii STS-134 este plănuită pentru 19 aprilie 2011.

AMS amână STS-134

Misiunea STS-134, inițial programată pentru lansare în iulie, a fost a amânată până cel mai devreme în noiembrie 2010. Naveta spațială Endeavour trebuia să ducă pe Stația Spațială Internațională un spectrometru pentru studiul și identificarea particulelor elementare. Denumit AMS, spectrometrul este rezultatul colaborării a 56 de instituții din 16 țări, dar la ultimele teste au fost descoperite unele probleme la sistemul de vid, care ar fi făcut inutil instrumentul după 2-3 ani. Cum viața Stației Spațiale Internaționale a fost extinsă până cel mai probabil în 2020, s-a decis modificarea AMS, pentru a putea fi folosit cât mai mult timp. Modificările nu vor fi gata decât în august, ceea ce duce la o dată de lansare probabilă în noiembrie, Endeavour devenind în acest moment ultima navetă spațială care va fi lansată pe orbită.

Discovery va fi penultima navetă folosoită, misiunea STS-133 având obiectivul de a  atașa modulul Leonardo la ISS, modul folosit până acum pentru transportul proviziilor și a diverselor instrumente spre și dinspre Stația Spațială Internațională.