STS-134, ziua 4

Echipajele de pe Endeavour și ISS au instalat cu succes unul din cele mai scumpe instrumente științifice construite vreodată, AMS-02. Brațul robotic al navetei a capturat spectrometrul din cala navetei și l-a predat brațului robotic al Stației Spațiale, care l-a montat pe grinda S3. A fost nevoie de această operațiune deoarece brațul navetei, de unul singur, nu este suficient de lung pentru a ajunge la destinația finală a spectrometrului.

A avut apoi loc conectarea circuitelor iar electrice, echipa de la sol a putut verifica parametri ai instrumentului și au anunțat că AMS-02 este funcțional. După o perioadă de câteva sătpămâni în care se vor face niște teste preliminare și optimizări ale spectrometrului, acesta va fi pus la treabă și probabil ne va răspunde la câteva dintre întrebările cruciale din astrofizică: care este proporția de antimaterie din universul observabil, care este natura materiei întunecate, dacă există materie formată din quarkul strange. AMS-02 va oferi în același timp detalii despre radiațiile din mediul cosmic, un amănunt deloc de neglijat în perspectiva zborurilor umane de lungă durată.

Tot în cursul zilei de astăzi, echipajul de pe naveta spațială va pregăti o ieșire în spațiu programată pentru mâine.

STS-134, ziua 2 și 3

Inspecția plăcuțelor ceramice de pe burta navetei Endeavour de ieri nu a scos la iveală nici o daună, astfel că reintrarea în atmosferă nu ar trebui să fie un motiv de îngrijorare pentru echipaj. Înainte de a se odihni, echipajul de la bord a activat experimentul STORRM și o serie de date au fost transmise la sol pentru analiză. O nouă serie de fotografii au fost făcute scutului termic al navetei de către echipajul de pe ISS, în timp ce Endeavour se afla în vecinătatea stației, executând manevra RPM (rendezvous pitch maneuvre). Aceasta a fost introdusă ca măsură de securitate după incidentul care a dus la dezintegrarea navetei Columbia la reintrarea în atmosferă și pierderea echipajului, ca urmare a unei bucăți de spumă izolatoare care la lansare a avariat una din plăcuțele ceramice critice din structura navetei. Imaginile de înaltă rezoluție ale plăcuțelor Endeavour vor fi transmise la sol, pentru analize amănunțite. Acestea au fost făcute în timp ce naveta efectua o rotire cu 360 de grade în planul axei longitudinale a vehiculului.

În cursul dimineții, Endeavour a ajuns din urmă Stația Spațială și cuplarea a avut loc la 13:14 ora României, cu modulul american Harmony. Doar Ron Garan a fost treaz când echipajul de Endeavour a ajuns pe ISS, restul astronauților de la bordul Stației Spațiale Internaționale urmând un program de somn diferit de Ron Garan (și echipajul Endeavour), pregătindu-se pentru revenirea pe Pământ care va avea loc în 23 mai, la bordul capsulei Soyuz 25S andocată momentan cu ISS. Astfel, Ron Garan va fi singurul de pe ISS care va lucra continuu cu echipajul Endeavour, acesta având programul de somn sincronizat cu cel al astronauților de pe navetă.

În această după-masă, echipajul de pe Endeavour va controla brațul robotic al navetei pentru a lua din cală Express Logistics Carrier-3, o platformă ce îi va fi înmânată brațului robotic al ISS (Canadarm2), urmând să fie montată în afara stației, pentru misiuni viitoare. Express Logistic Carrier-3 conține o pompă de rezervă, un rezervor cu oxigen sub presiune, două antene în banda S și circuite electrice necesare viitoarelor experimente orbitale.

STS-134, ziua 1

Endeavour a ajuns pe orbită la 8 minute după lansare, moment în care combustibilul din rezervorul extern s-a terminat și motoarele principale au încetat să mai funcționeze. Naveta era în cădere liberă, pe orbită în jurul Pământului, deplasată grație forței gravitaționale, într-o buclă continuă în jurul planetei noastre.

Spectaculoasa lansare a navetei Endeavour în ultima sa misiune spațială STS-134. Plafonul de nori grei și zorii zilei de 16 mai au contribui din plin la efectul artistic al lansării

Deschiderea ușilor calei este una din primele operațiuni care au loc după inserarea navetei pe orbită. Apoi are loc orientarea navetei cu cala spre suprafața Pământului, pentru ca scutul termic de burta lui Endeavour să protejeze restul sistemelor din interior și să împiedice stresul suplimentar asupra structurii navetei cauzat de dilatările și contracțiile succesive (produse de expunerea repetată la Soare). Acestea vor rămâne deschise până la pregătirile pentru revenirea navetei în atmosfera Pământului.

Naveta spațială (Discovery în această fotografie) pe orbită, cu ușile calei larg deschise

După deschiderea calei, are loc activarea antenei ce permite o bandă mai largă pentru transportul de date spre și dinspre navetă. Aceasta va fi folosită pentru transferul imaginilor de înaltă rezoluție captate cu ajutorul brațului mobil al navetei, după ce acesta va inspecta plăcuțele ceramice care vor proteja echipajul la reintrarea în atmosferă, activitate programată pentru a doua zi de zbor. De asemenea, vor fi transmise la sol și imaginile rezervorului extern, imediat după desprinderea de navetă, capturate de către camere speciale și de către echipaj.

Atlantis cu antena cu bandă Ku îndreptată către ISS

Tot cu ajutorul brațului robotic, echipajul de la bord va inspecta la câteva ore de la lansare cala navetei, asigurându-se că totul este în regulă și că nimic nu este afectat de accelerațiile mari din timpul lansării sau de imponderabilitate.

Cala navetei spațiale la sol, pregătită pentru lansare la Kennedy Space Center. În dreapta se poate observa și brațul robotic Canadarm, în stare de repaus.

După toate aceste pregătiri, echipajul va pregăti naveta Endeavour pentru întâlnirea și cuplarea cu Stația Spațială Internațională, operațiune ce va avea loc în cursul zilei de miercuri.

Ultima lansare a navetei Endeavour

După Discovery în februarie, a fost acum rândul navetei Endeavour să pornească în ultima sa misiune în spațiul cosmic. După e serie de amânări cauzate de diverse probleme tehnice, Endeavour este în sfârșit în drum spre Stația Spațială Internațională, aducând la bordul acesteia unul din cele mai importante instrumente științifice ce au fost transportate vreodată în spațiu, spectrometrul AMS-02 de la care comunitatea de oameni de știință de la sol are așteptări mari: se speră ca acesta să ofere răspunsuri la întrebări despre antimaterie, materia întunecată, radiații cosmice sau forme ciudate ale materiei, denumite „strangelets” (materie alcătuită și din quarkul s – strange, pe lângă cele două tipuri de quarkuri ce formează materia „obișnuită”, u – up și d – down).

Lansarea a avut loc la ora 15:56 EEST și nu au fost întâmpinate evenimente neprevăzute. Cuplarea cu ISS este prevăzută pentru ziua de miercuri.

ExPRESS va fi o a doua încărcătură transportată de Endeavour, constând într-o platformă atașată ISS care va oferi suport pentru viitoarele experimente de la bordul Stației Spațiale Internaționale.

La finalul misiunii, după ce se va decupla de ISS, Endeavour va testa și un nou sistem de andocare cu ISS  care va fi folosit în viitor de  către capsula Orion, probabil și de către Dragon (Sensor Test of Orion Rel-nav Risk Mitigation Detailed Test Objective – STORRM DTO). Endeavour va testa o procedură nouă de rendezvous și se va apropia de ISS folosind noul sistem, dar nu va andoca din nou, însă viitoarele vehicule spațiale americane îl vor folosi probabil la fiecare astfel de zbor.

Echipajul misiunii STS-134 este format din șase astronauți veterani, toți cu cel puțin două zboruri la activ: comandantul Mark Kelly, pilotul Gregory Johnson și specialiștii Michael Fincke, Roberto Vittori (reprezentantul ESA), Andrew Feustel și Gregory Chamitoff. În urma atacului armat din ianuarie asupra congressman-ului Gabrielle Giffords, soția lui Mark Kelly, Frederick Sturckow a început antrenamentele pentru a-l putea înlocui pe Kelly la comanda misiunii, însă acesta din urmă a anunțat că va continua să se antreneze pentru misiune și în cele din urmă nu a fost necesar înlocuirea sa de la comanda navetei Endeavour, recuperarea rapidă a soției sale în urma tragicului eveniment fiind un factor determinant ce a stat la baza acestei decizii.

După terminarea cu succes a misiunii, Endeavour va fi pregătită pentru a fi expusă la un muzeu din California, situat în apropiere de Palmdale, unde toate cele șase navete au fost construite și va fi singura navetă spațială care va fi expusă pe coasta vestică a Statelor Unite. Endeavour este cea mai tânără dintre navetele NASA, efectuând 25 de zboruri, primul dintre ele în 1992.

Endeavour: numărătoarea inversă

Echipajul ultimei misiuni Endeavour a ajuns la Kennedy Space Center în cursul zilei de ieri și încep pregătirile pentru lansarea programată pentru luni. NASA TV va transmite în direct evenimentul împreună cu pregătirile pentru lansare.

Problema ce a cauzat amânarea lansării din 29 aprilie a fost izolată și cutia electrică a fost înlocuită. Nu se cunoaște cauza defecțiunii electrice, dar în prezent managerii de la centrul spațial Kennedy sunt convinși că sursa problemei nu se mai află în vehiculul de pe rampa de lansare.

Echipajul misiunii STS-134 la Houston (hangarul 9NE), în timpul antrenamentelor penru ultimul zbor al navetei Endeavour

Echipa de la centrele din Florida și Houston se vor prezenta în cursul zilei de astăzi la posturi și numărătoarea inversă va începe pentru lansarea de luni, 16 mai 2011, ora 16:56 (ora României). Centrul meteorologic din zona Kennedy Space Center a declarat că sunt 70% șanse ca vremea să fie favorabilă lansării. Ca de obicei pentru lansarea unei navete spațiale cu destinația Stația Spațială Internațională, fereastra este de doar 10 minute. În cazul în care din diverse motive aceasta nu poate avea loc în acest interval, probabil lansarea se va amâna cu minim 24 de ore. Numărătoarea inversă nu este continuă, ea conține anumite întreruperi planificate dinainte pentru ajustarea diverselor operațiuni de pregătire a vehiculului. Aceasta începe de la T-43 ore și una din primele activități este încărcarea software-ului în computerul de bord și ativarea și verificarea sistemelor navigaționale. Echipajul intră în navetă la T-3 ore.

Următoarea misiune, STS-135, ultima a unei navete spațiale americane, are ca dată orientativă pentru lansare 12 iulie, însă aceasta nu a fost încă fixată oficial de către NASA. Atlantis va zbura în misiunea STS-135 doar dacă nu va fi nevoie de ea în caz de urgență pentru a salva echipajul misiunii STS-134, însă până acum nu a fost întâlnită o astfel de situație, așa că șansele ca misiunea STS-135 să aibe loc sunt destul de mari.