Solstiţiul marţian

Se schimbă anotimpurile pe Marte. Astăzi este cea mai lungă zi din an pentru emisfera nordică marţiană şi cea mai scurtă pentru cea sudică. Soarele va începe să încălzească calotele de gheaţă carbonică de la polul sud, care vor sublima, aşa că sondele de pe orbita lui Marte vor fi cu ochii aţintiţi instrumentele pregătite pentru studiul acestor procese.

Inginerii de la JPL vor face zilele acestea ultimele încercări pentru a verifica dacă sonda Phoenix, aflată lângă cercul polar marţian, mai emite semnale radio. Sonda a întrerupt comunicarea cu Pământul în 2008, intrând în safe-mode, ca urmare a lipsei de energie, după o misiune închieată cu succes. Cei de la sol mai speră ca energia de la bordul lui Phoenix să fie suficientă pentru ca aceasta să mai poată emite unde radio, însă încercările acestora de a capta informaţii de la Phoenix după ce acesta a intrerupt comunicarea cu Pământul, nu au fost încununate de succes.

Spirit a intrat în hibernare din 30 martie şi se speră că aceasta va fi folosit din nou, dacă va trece cu bine de iarnă şi dacă temperaturile reduse şi vânturile marţieni nu îi vor afecta iremediabil circuitele electronice. Primele încercări de contactare se vor face dupa 11 iulie, când vom afla dacă Spirit mai este sau nu în funcţiune.

Imaginea de mai sus reprezintă un apus de soare văzut de pe Marte de către sonda Spirit, fotografie realizată în 2005.

Spirit, în comă

Spirit nu a mai emis semnale radio către casă, lucru ce îi face pe inginerii de la sol să creadă că, datorită nivelului scăzut de energie disponibilă, roverul Spirit a intrat în faza de hibernare. Astfel, toate sitemele care nu sunt esenţiale au fost închise automat, inclusiv cele pentru comuniacare. Toate resursele lui Spirit se concentrază acum pe asigurarea unei temperaturi optime şi pentru reîncărcarea bateriilor. În ultimul timp, după ce a fost declarat o platformă staţionară şi blocat în solul marţian, Spirit comunica săptămânal cu inginerii de la Jet Propulsion Laboratory (JPL), ultimul contact fiind în data de 22 martie 2010. Într-un comunicat oficial, se afirmă că este de aşteptat ca Spirit să rămână în această stare câteva săptămâni sau chiar luni de zile. Cel mai probabil, în august vom afla dacă Spirit a supravieţuit iernii marţiene, sau dacă nivelul energiei face imposibilă păstrearea unei temperaturi normale pentru funcţionarea optimă a componentelor sale.
Somn uşor, Spirit.

Capăt de drum pentru Spirit

Spirit, unul din cele două rovere active de pe suprafața planetei Marte, a rămas blocat, acum 10 luni, în solul marțian. Eforturile de a-l scoate din capcana marțiană au început acum câteva săptămâni, după indelungi dezbateri și studii provind modul optim de a pune din nou în mișcare curajosul robot. Deși în ultimele zile echipa de la JPL au înregistrat unele succese (minore) în ceea ce privește mișcarea roverului, administrația NASA a hotărât brusc să întrerupă aceste operațiuni și să-l folosească pe Spirit ca platformă staționară, renunțând definitiv la orice încercare de a-l elibera și folosind timpul rămas pentru activități științifice.

Iarna marțiană se apropie și dacă ar fi ieșit din capcană, Spirit ar fi putut găsi un loc în care energia acumulată de panourile sale solare să îi permită să supraviețuiască următoarelor luni și să treacă cu bine de încă o iarnă. Blocat însă în nisipul marțian, orientarea panourilor solare este destul de limitată, condiții în care șansele ca Spirit să supraviețuiască iernii sunt destul de mici.

De cealaltă parte a planetei, Opportunity este mult mai norocos din acest punct de vedere, acesta plimbându-se de la o rocă marțiană la alta, continuând să funcționeze la parametrii normali.

Sondele la control

Emily Lakdawalla face pe blogul The Planetary Society un interesant rezumat al situaţiei sondelor noastre aflate dincolo de suprafaţa sau orbita Pământului.

Misiunea SOHO, lansată de ESA pentru studiul Soarelui se desfăşoară conform planului. Nu au fost detectate pete solare recent. Pentru prognoze meteo în Sistemul Solar, datele în timp real ale misiunii SOHO pot fi accesate aici. SOHO împlineşte astăzi fix 14 ani de la lansare.

Sondele gemene STEREO ale NASA urmăresc şi ele Soarele, imaginile puse zilnic la diposiziţie putând fi accesate aici.

MESSENGER (NASA) a făcut recent o corecţie de orbită, în pregătirea inserţiei finale pe orbita lui Mercur.

Venus Express (ESA) este în prezent singura navă cosmică pe orbita lui Venus, programată să funcţioneze până în 2012.

Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) îşi continuă de pe orbita Lunii în linişte misiunea de cartografiere a suprafeţei lunare.

Pe Marte, Spirit se chinuie din greu să iasă din capcana care l-a ţinut nemişcat luni de zile, iar Opportunity investighează un nou meteorit descoperit pe suprafaţa Planetei Roşii.

Pe orbita lui Marte, Mars Reconnaissance Orbiter se află în safe-mode, în aşteptarea unui update software care să preîntâmpine restartul spontan al computerului de la bordul sondei, care le-a dar bătăi de cap inginerilor de la sol în ultimul timp.

Tot pe orbita lui Marte, Mars Express, sonda ESA, este în parametrii optimi, cartografiind suprafaţa planetei.

Mars Odyssey este a treia şi cea mai veche sondă de pe orbita lui Marte, continuând să trimită imagini de pe suprafaţa planetei din 2001 de când şi-a început misiunea.

Cassini, de pe orbita lui Saturn, a încheiat de curând survolarea lui Enceladus şi se va apropia de Tethys, până în data de 26 decembrie.

Rosetta (ESA) este în drum spre întâlnirea sa din 2014 cu cometa Churyumov-Gerasimenko, efectuând de curând ultima corecţie majoră a traiectoriei sale, folosind câmpul gravitaţional al Pământului. Rosetta va survola şi asteroidul Lutetia, în iulie 2010.

International Cometary Explorer a fost lansată în 1978 pentru a studia magnetosfera terestră şi interacţia acestuia cu vântul solar. Misiunea ei a fost ulterior schimbată pentru o întâlnire cu cometa Giacobini-Zinner în 1983. Mulţi ani s-a crezut că ICE nu mai funcţionează în prezent, dar anul trecut, semnalul radio al sondei a fost recepţionat din nou. Momentan, ICE este pe o orbită în jurul Soarelui, apropiindu-se de Pământ în 2014, când se va puta decide plasarea sa într-un punct Langrange pentru studiul magnetosferei Soarelui sau poate porni într-o misiune de întâlnirea a cometei Wirtanen în 2018.

Dawn a pătruns în centura de asteroizi, îndreptându-se spre Vesta, unde va ajunge în 2011.

Sonda NASA Deep Impact se îndreaptă spre cometa 103P/Hartley 2. Întâlnirea va avea loc în octombrie 2010.

Stardust se îndreaptă spre sonda Tempel-1 (14 februarie 2011), funcţionând la parametrii optimi.

Hayabusa, o misiune japoneză extrem de ambiţioasă este în drum spre casă. Este prima sondă cu motoare ionice care a efectuat o corecţie gravitaţională de traiectorie şi prima misiune care şi-a propus să aducă pe Pământ praf de pe un asteroid. Încercările de a ateriza pe suprafaţa asteroidului au cauzat severe defecţiuni tehnice. Momentan, sonda este în drum spre Pământ folosind un singur motor din cele trei şi nu se ştie dacă la bord există sau nu probe de praf de pe asteroid. Nava va ajunge pe Pământ în iunie 2010, după o întârziere de trei ani.

New Horizons (NASA) este în drum spre Pluto şi mai are de parcurs 16.65 UA până când va ajunge acolo, în 2015. Pe 29 decembrie New Horizons se va afla mai aproape de Pluto decât de Pământ.

Atât Voyager 1 cât şi Voyager 2 încă funcţionează şi răspund la comenzi, chiar dacă au fost lansate în 1977 şi cel puţin Voyager 1 se află dincolo de graniţele sistemului solar.

Spirit e amnezic

Roverul Spirit, aflat pe suprafaţa lui Marte din anul 2003, suferă în ultimul timp de amnezie. Mai precis, acesta nu îşi foloseşte memoria cu care este dotat, el transmiţând zilnic date de pe suprafaţa Planetei Roşii. În mod normal, datele sunt stocate pe cardul de memorie şi transmise pe Pământ abia a doua zi. Această comportare nu este nouă, Spirit a mai suferit de astfel de episoade şi în trecut, dar ele au lipsit în ultimele luni. Inginerii de la sol nu pot explica de ce roverul se comportă în acest mod şi probabil că încercarea de a-l elibera va fi amânată, până când cei de la sol vor pregăti o procedură care să nu folosească memoria Roverului (Spirit a rămas blocat în solul marţian şi şansele ca acesta să fie eliberat nu sunt foarte mari mai ales că una dintre roţi este demult blocată – în imagine putându-se observa urma lăsată de roata defectă pe suprfaţa marţiană).

Imagine: NASA/JPL-Caltech/Cornell University