Apus marțian

19 mai 2005, craterul Gusev, Marte. Imagine surprinsă de roverul Spirit, activ pe suprafața marțiană între 2004 și 2010. Opportunity, roverul similar, a ajuns cu trei săptămâi mai târziu  decât Spirit (25 ianuarie 2004) și încă nu s-a dat bătut, după mai mult de 3000 de zile petrecute pe suprafața lui Marte.

Rămas bun, Spirit

NASA va încheia în această lună operațiunile dedicate restabilirii contactului radio cu roverul Spirit aflat pe suprafața planetei Marte. Lansat în 2003 și ajuns la destinație în data de 3 ianuarie 2004, Spirit pornea în ceea ce trebuia să fie o misiune de trei luni pentru explorarea Planetei Roșii, cu un bagaj de instrumente științifice fără precedent. Nimeni nu a prevăzut însă longevitatea lui Spirit, care a continuat să funcționeze cel puțin până în 22 martie 2010, când a fost primit ultimul set de date de la robot. Astăzi NASA va transmite ultima comandă radio către roverul marțian.

Spirit a parcurs 7.7 km pe suprafața marțiană. Praful depus pe panourile solare, singura lui sursă de energie, a făcut ca temperatura instrumentelor de la bord să scadă foarte mult în timpul iernii marțiene, probabil afectând unele componente vitale. Faptul că a rămas blocat în solul marțian a contribuit la acest lucru, fiindu-i imposibil să își orienteze panourile solare astfel încât să primească o cantitate optimă de energie solară în timpul iernii. Inginerii sperau ca Spirit să se trezească din hibernare odată cu schimbarea anotimpurilor, când temperaturile nu mai sunt atât de scăzute.

În ultimele 10 luni NASA a încercat constant să resusciteze robotul prin comenzi transmise pe mai multe căi, însă acesta nu a răspuns. Șansele ca acesta să mai fie funcțional scad cu fiecare zi, așa că astăzi va fi făcută o ultimă tentativă de a comunica cu Spirit, însă nimeni nu mai crede că acesta va răspunde.

Echipei de ingineri va migra în perioada următoare spre Mars Science Laboratory, noul rover marțian ce va fi lansat la sfârșitul acestui an. Când resursele o vor permite, rețeaua de comunicații NASA pentru sonde din sistemul solar (Deep Space Network) va mai încerca să asculte un eventual semnal emis de Spirit, în eventualitatea în care se întâmplă o minune și robotul va reuși să mai comunice. Noul rover, denumit și Curiosity, va avea o sursă de energie nucleară, pentru a nu depinde de cantitatea de radiație solară și de praful marțain.

Opportunity, fratele geamăn al lui Spirit, este în formă bună și continuă explorarea planetei Marte, fără să dea semne de oboseală.

Una din ultimele imagini transmise de Spirit de pe suprafața plantei Marte

NASA nu renunță la Spirit

Ultima dată când roverul Spirit (aflat pe suprafața planetei Marte) a comunicat cu Pământul a fost în 22 martie 2010. Iarna marțiană care a urmat a forțat roverul să intre într-o stare de hibernare pentru a-și proteja sistemele interne de frigul, încetând astfel orice altă activitate, inclusiv comunicațiile cu cei de acasă.

Inginerii de la JPL, departamentul NASA care controlează cele două rovere de pe planeta Marte, speră să poată profita de zilele lungi de primăvară de pe planeta vecină și să poate restabili legăturile radio cu Spirit. Cantitatea de lumină pe suprafața planetei crește în fiecare zi în regiunea unde se află roverul, lucru ce le dă speranțe celor de sol că Spirit ar putea astfel să acumuleze suficientă energie pentru a-și iniția procedurile de trezire din hibernare și să răspundă din nou la comenzi.

Ajuns pe Marte în data de 4 ianuarie 2004, Spirit a mai trecut cu bine de patru ierni marțieni, însă cea care tocmai a trecut a fost cea mai grea: datorită multiplelor defecțiuni și a faptului că roverul a rămas blocat pe un teren neprietenos, acesta nu s-a putut adăposti de temperaturile coborâte din timpul iernii printr-o înclinație a panourilor solare prin care să profite la maximum de lumina incidentă, singura sa sursă de energie. În plus, datorită vântului marțian, pe panouri se depune praf, fapt ce scade randamentul acestora.

Primăvara marțiană a început în zona în care este Spirit încă din noiembrie 2010 și rețeaua de antene Deep Space Network din California caută încă de pe atunci orice semnal care ar putea veni de la Spirit în timp ce inginerii de la sol trimit comenzi care să declanșeze trezirea roverului, în cazul în care acesta mai are suficientă energei încât să recepționeze aceste semnale. Monitorizarea se va amplifica în perioada ce urmează, incluzând și perioadele în care Spirit ar putea confunda semnalele de la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (aflată pe orbita lui Marte) ca fiind semnale trimise de pe Pământ. În plus, NASA va extinde și intervalul de frecvențe folosite pentru a contracara posibilelel efecte ale temperaturii asupra sistemelor radio de la bordul roverului marțian.

Opportunity, celălalt rover de pe suprafața Planetei Roșii continue să exploreze cu succes craterul Santa Maria, cu un diametru de 80 de metri. Din 2004 acesta a parcurs nu mai puțin de 25,56 kilometri pe suprafața marțiană, fiind din acest punct de vedere ceva mai norocos decât fratele lui geamăn, Spirit. Misiunea inițială pentru cele două rovere a fost de 3 luni, însă datorit faptului că nu a fost întâmpinată nici o defecțiune majoră până în prezent, misiunea lor continuă de 7 ani.

Noi indicii pentru viață pe Marte

Măsurătorile efectuate de roverul marțian Spirit au pus în evidență existența unui mediu umed și non-acid, care ar fi putut fi cândva favorabil dezvoltării vieții pe Marte.

Analizând o serie de roci de pe suprafața Planetei Roși, Spirit a identificat o mare concentrație de carbonat de magneziu și fier, care s-a format într-un astfel de mediu și care s-ar fi dizolvat până în prezent dacă mediul ar fi fost acid. De multă vreme s-a dorit identificarea acestui compus pe Marte și descoperirea făcută de Spirit ar putea fi printre cele mai importante realizate de roverul marțian, aflat în prezent în hibernare, în încercarea de a-și încărca bateriile și de a supraviețui iernii marțiene.

În trecut, atmosfera mult mai densă a lui Marte a fost mai bogată în dioxid de carbon decât este în prezent. Există două teorii cu privire la destinația acestui gaz. Prima sugerează că gazul a fost măturat de către radiația solară și a plecat în spațiu în timp ce a doua teorie afirmă că acesta, în combinație cu apa, a format carbonat, care până la măsurătorile efectuate de mai multe instrumente de la bordul lui Spirit, nu a fost detectat. Prezența apei nu foarte acide reprezintă un mediu propice dezvoltării vieții. Concentrația relativ ridicată de carbonat prezentă în meteoriții marțieni căzuți pe Terra sprijineau această a doua teorie.

Rezultatele au fost publicate în revista americană Science, în data de 3 iunie 2010. Foto: JPL/NASA

Record pentru Opportunity

Roverul Opportunity a stabilit astăzi recordul pentru cea mai longevivă sondă aflată în funcţiune pe suprafaţa lui Marte. Înainte de Opportunity, recordul a fost deţinut de prima sondă care a aterizat cu succes pe suprafaţa planetei roşii, Viking-1 (NASA), care a funcţionat 6 ani şi 116 zile (între 1975 şi 1980). Opportunity se află pe Marte din 25 ianuarie 2004 şi, deşi dă unele semne de oboseală, continuă să îşi facă treaba pentru care a fost trimisă pe planeta vecină.

Peste câteva luni s-ar putea însă ca Spirit să preia acest record, aceasta ajungând pe Marte cu 21 de zile înaintea lui Opportunity. În prezent, Spirit este în hibernare şi nu mai trimite date spre Pământ, iarna marţiană obligând echipa de la sol să conserve energie de la bord pentru funcţionarea sistemelor critice pentru supravieţuire, însă dacă energie solară pe care o va primi în timpul verii marţiene va fi suficientă pentru ca roverul să îşi revină din amorţeală, acesta va deveni atunci deţinătorul recordului menţionat mai sus.