Progress M-25M și a 50-a lansare Atlas V

Am avut un început de săptămână interasant, cu nu mai puțin de trei lansări programate în mai puțin de 24 de ore, din păcate una dintre ele transformată într-un foc de artificii nedorit de nimeni, în valoare de cel puțin 200 de milioane de dolari.

La doar câteva ore de la tentativa eșuată de a lansa o capsulă Cygnus spre Stația Spațială Internațonală, Progress M-25M pleacă de pe rampa de lansare de la Baikonur și după 6 ore andochează cu ISS. Este doar o coincidență faptul că cele două lansări ar fi trebuit să aibă loc în aceiași zi iar cele două capsule nu s-ar fi incomodat reciproc pentru că Cygnus ar fi andocat cu ISS abia duminică, după ce ar fi urmat un drum mai lung, spre deosebite de Progress care, de câteva misiuni, la fel ca Soyuz, folosește ruta express de doar 6 ore, în loc de câteva zile, executând doar două manevre de corecție orbitală în acest sens. A fost pentru prima dată când pentru lansarea unei nave cargo Progress s-a folosit o rachetă Soyuz 2-1A, în locul tradiționalei Soyuz U. Pentru a-i face loc să andocheze, luni nava Progress M-24M s-a desprins de ISS și va executa o misiune orbitală suplimentară de încă trei săptămâni, înainte de a plonja în atmosferă. Pe ISS au ajuns o încărcătură de 1.3 tone de cargo, plus 420 kilgrame de apă și peste o tonă de combustibil pentru ISS.

A doua lansare reușită a zilei a fost cea de-a 50-a lansare pentru propulsorul Atlas V (din 2002), care a transportat de data aceasta pe orbită un nou satelit GPS, racheta fiind în configurația 401, adică o diametrul maxim de 4 metri pentru încărcătură, un singur motor pentru treapta superioră Centaur și nici un booster suplimentar cu combustibil solid. Satelitul GPS IIF-8 de la bord va înlocui satelitul GPS IIR-4 lasat în 2000.

Progress M-18M și M-20M

Progress M-18M va părăsi joi modulul Pirs la care este andocat de ISS, pentru a face loc navei Progress M-20M. Aceasta va fi lansată sâmbătă și va ajunge la ISS în aceiași zi, după doar șase ore petrecute pe orbită, într-o operațiune deja obișnuită de andocare rapidă. Nava va aduce pe ISS aproape trei tone de mâncare, apă și echipamente pentru echipajul Expediției 36 aflat la bordul Stației Spațiale Internaționale, inclusiv piese de schimb pentru costumul spațial american care a cauzat probleme în timpul ultimei activități extravehiculare. Progress M-18M va plonja în atmosferă, după andocare, fiind aceiași capsulă care a fost nevoită să-și întrerupă întâlnirea rapidă cu ISS și să recurgă la o traiectorie clasică, după ce imediat după lansare au fost întâmpinate unele probleme cu antena Kurs.

Lansarea de sâmbătă de la Baikonur va fi prima după incidentul care a dus la pierderea rachetei Proton-M din 1 iulie.

Progress este o familie de nave care asigură încă din 1978 transportul de provizii pentru stațiile spațiale sovietice (Salyut 6 și 7, Mir) și acum ISS. Lansarea de sâmbătă va fi a 144-a pentru o navă Progress iar rata de succes este impresionantă: o singură navă Progress nu a ajuns la destinație, lucru care s-a întâmplat în 2011 din cauza defecțiunii motorului rachetei Soyuz-U (Progress M-12M).

Progress M-20M trebuia să fie ultima navă care ar fi andocat cu modulul Pirs al secțiunii rusești a ISS. Pirs urmează să fie înlăturat, pentru a face loc modulul Nauka MLM. Însă deoarece modulul nu va fi lansat mai devreme de aprilie 2014, se pare că Progress M-22M va fi ultima navă care va andoca cu el, în februarie. Pirs va fi primul modul desprins de ISS, la finalul misiunii Progress M-22M. Nava și modulul se vor desprinde de Stație și ambele vor fi incinerate la reintrarea în atmosferă. Lansat în 2001, Pirs asigura andocarea navelor Soyuz și Progress, el fiind în același timp și poarta rusească a stației spațiale, locul de unde astronauții care purtau costumele rusești Orlan se aventurau în activități extravehicule.

Progress M-19M

Miercuri, la ora 13:12, propulsorul Soyuz-U avea să lanseze pe orbită nava Progress M-19M/51P, plină cu peste 3 tone de provizii pentru echipajul expediției 35 de pe ISS. Amânată cu 2 zile din cauza misiunii Soyuz 2-1A, nava Progress nu a putut efectua o andocare rapidă cu ISS, așa cum reușise în august și octombrie 2012, așa că rendezvous-ul cu Stația Spațială Internațională urmă să aibă loc vineri, conform procedurilor tradiționale. Pentru a-i face loc, nava Progress M-17M/49P s-a decuplat de ISS în 15 aprilie.

Imediat după lansare au apărut problemele pentru Progress M-19M/51P: antena KURS a fost inoperabilă și astfel exista pericolul ca andocarea de vineri să nu mai aibă loc. Însă nava a reușit să se apropie la 200 de metri de ISS, după ce echipajul de la sol a uploadat un patch pentru a face față noii situații. Exista riscul ca în actuala configurație, antena KURS, aflată într-o poziție inadecvată, să lovească în timpul operațiunilor de andocare o altă antenă de pe ISS. O inspecție vizuală va avea loc peste câteva luni, când Progress 51P se va decupla de modulul Zvezda al ISS. În cele din urmă, andocare a avut loc fără ca echipajul de pe ISS sau de la sol să fi întâmpinat alte probleme, fără o întârziere prea mare față de ora planificată inițial.

Pe lângă transportul de provizii, nava Progress M-19M/51P va efectua trei corecții orbitale pentru ISS, prin activarea propulsoarelor din dotare, care va deplasa întreg complexul orbital la o altitudine superioară. Astfel de corecții au loc regulat, pentru a contracara interacțiune ISS cu starturile superioare ale atmosferei, ce cauzează în timp scăderea considerabilă a altitudinii.

În acest moment, alte trei nave rusești sunt cuplate cu ISS: Progress M-18M/50P, andocat la portul Pirs, două capsule Soyuz, 07M andocat de modulul Rassvet și 08M, andocat la portul Poisk. Progress M-18M/50P va andoca în 11 iulie pentru a face loc navei Progress M-20M/52P, care este programată să ajungă la ISS zece zile mai târziu.

Retrospectiva 8 – 15 februarie

Se caută nume pentru cei doi sateliți ai lui Pluto, descoperiți în 2011 și 2012 de către telescopul spațial Hubble. Denumiți deocamdată P4 și P5, aceștia urmează probabil să aibă nume inspirate din mitologia romană, continuând tradiția (Pluto, Charon), dar sunt acceptate și nume din alte mitologii (cum au fost, de pildă, alese Nix și Hydra, pentru alți doi sateliți). Puteți vota unul din numele propuse sau puteți sugera altele noi,motivând alegerea făcută, până în data de 25 februarie. Una din sugestiile lui William Shatner (capitanul Kirk din filmele și serialele Star Trek), Vulcan, a fost luată deja în considerare și se află pe lista numelor propuse pentru vot. Cealaltă propunere a lui Shatner, Romulus, este problematică, deoarece Romulus și Remus sunt deja numele a doi sateliți ce orbitează asteroidul 87 Silvia.

Landsat 5 a intrat în Cartea Recordurilor, devenind cel mai longeviv satelit funcțional. Lansat în 1984 pe o orbită joasă, a fost folosit până în prezent pentru fotografii ale suprafeței Pământului. Deși inițial planul era ca Landasat 5 să fie capturat de naveta spațială pentru operațiuni de service, cantitatea de combustibil de la bord a fost una generoasă, lucru ce i-a permis să atingă venerabila vârstă de aproape 29 de ani chiar și fără ajutorul navetei spațiale, care avea să nu-l mai întâlnească niciodată. Landsat 6 a fost lansat în 1993 cu o rachetă Titan II, dar acesta nu a mai ajuns pe orbită din cauza unei defecțiuni a lansatorului. Landsat 7, lansat în 1999, este funcțional, însă doar parțial. În data de 11 februarie, la bordul unei rachete Atlas V (varianta 401), a fost lansat Landsat 8, care urmează să preia activitățile lui Landsat 5, după ce acesta a fost retras din activitate luna trecută. Primele imagini capturate de noul Landsat 8 ar putea fi trimise spre Pământ în următoarele săptămâni, urmând ca activitățile principale ale misiunii să înceapă peste 90 de zile.

Progress M-18M/50P a andocat cu Stația Spațială Internațională la doar 6 ore de la lansare, demonstrând încă o dată posibilitatea de rendez-vous rapid, procedură care urmează să fie aplicată și capsulelor Soyuz cu echipaj uman, care în prezent urmează un profil de zbor ce durează două zile de la lansare până la cuplarea cu ISS. Pentru a-i face loc, capsula Progress M-16M/48P aflată de 3 luni în spațiu, s-a desprins sâmbătă de modulul rusesc Pirs și a reintrat în atmosferă, dezintegrându-se controlat deasupra Oceanului Indian. Capsulele Progress transportă regulat provizii pentru echipajul de pe ISS, aproximativ 3 tone de alimente, apă, combustibil și diverse instrumente pentru experimentele științifice ce au loc la bordul Stației Spațiale Internaționale.

Continuă testele efectuate cu motorul J-2X la începutul acestei luni. Motorul, inspirat după modelul J-2 care a propulsat a doua și a treia treaptă a rachetei Saturn-V, trebuia inițial să fie o componentă a rachetelor Ares din programul Constellation, însă după suspendarea acestui program, au fost transferate noii rachete SLS, aflate în prezent în dezvoltare. J2-X este construit de compania Rocketdyne și este alimentat cu oxigen și hidrogen lichid.

Între timp, Golden Spike caută finanțare pentru a începe o campanie de promovare a  expedițiilor private pe Lună. Puteți susține financiar compania și puteți primi tot felul de lucruri în schimb: de la câteva rânduri de mulțumire pe care să-l înrămați (pentru 10 USD), până la replici la scară a landerului lunar (10 000 USD) sau chiar o invitație VIP pentru lansare (pentru 500 000 USD). Pentru următoarele 70 de zile, compania își propune să adune 240 000 USD. Donațiile le puteți face pe site-ul Indiegogo. Este puțin ciudat cum o companie care își propune să ajungă pe Lună (efort ce implică zeci de miliarde de dolari) nu are fondurile necesare nici pentru promovare activităților sale, va fi interesant cum vor evolua lucrurile pentru Golden Spike.

Progress M-17M/49P și andocarea rapidă

Lansată în această dimineață la ora 09:41 de la Baikonur, capsula fără echipaj uman Progress M-17M/49P a andocat deja cu Stația Spațială internațională după doar șase ore (la ora 15:33). În mod normal, trec aproximativ 50 de ore între lansare și andocare, însă aceasta este a doua misiune Progress care testează o andocare rapidă, pentru a scurta în viitorul drumul de două zile pe care sunt nevoiți să îl parcurgă astronauții ghemuiți în mica și incomoda capsulă Soyuz. Probabil că misiunea Soyuz TMA-08M va fi prima cu echipaj uman care va beneficia de andocarea expres, având în vedere că cele două teste cu navele Progress de până acum au decurs așa cum se anticipase. Lansarea Soyuz TMA-08M este programată pentru 28 martie 2013.

În viitor, ambele nave, Progress și Soyuz vor beneficia de timpul scurt până pe ISS, lucru extrem de util nu doar pentru confortul astronauților, dar și pentru diverse experimente care trebuie să ajungă urgent pe Stația Spațială Internațională.

Andocarea vine la scurt timp după plecarea capsulei Dragon de pe ISS. Aceasta a fost recuperată în bune condiții din apropierea coastelor californiene și se află acum în hangarul celor de la SpaceX.

Capsulele Progress andocate cu ISS sunt folosite și ca propulsoare, pentru deplasarea Stației Spațiale Internaționale din calea potențialelor pericole orbitale. Cealaltă capsule cuplată deja cu ISS, Progress M-16M ar putea executa o astfel de manevră de evitare a unui obiect identificat de la sol ca fiind parte a satelitului Iridium 33, dezintegrat în urma unei coliziuni cu un satelit rusesc dezactivat. Dacă fragmentul se va apropia prea mult de ISS, propulsorul capsulei Progress va fi activat și astfel parametrii orbitali ai stației spațiale se vor modifica pentru a evita pericolul. Dacă o astfel de manevră va fi sau nu necesară, ea va fi efectuată în cursul acestei nopți la ora 00:58 și nu va afecta deja orarul activității extravehiculare programate pentru aceiași dată.