20 de ani de Hubble

Telescopul spaţial Hubble a fost lansat acum 20 de ani, la 24 aprilie 1990, de către naveta spaţială Discovery, în cadrul misiunii STS-31. Deşi în prezent nu este singurul telescop aflat pe orbită, Hubble este singurul la care s-a putut interveni ultiori pentru reparaţii şi upgrade. Au fost 4 misiuni de acest tip, toate efectuate folosind naveta spaţială, ultima având loc anul trecut. Alt misiuni de acest fel nu maisunt programate, urmând ca în viitorul apropiat Hubble sa fie înlocuit cu un alt telescop, mai puternic, denumit James Webb, după numele administratorului NASA din anii ’60.

Prin faptul că este situat dincolo de atmosfera Pământului, Hubble a putut furniza imagini spectaculoase şi revoluţionare din spaţiul comsic, contribuind la o adevărată revoluţie în astrofizică şi cosmologie. Prin lentilele lui Hubble am putut observa impactul cometei Shoemaker-Levy cu Jupiter, supernove sau quasari îndepărtaţi sau obiecte cosmice vechi de peste 10 miliarde de ani. Dincolo de valoarea lor artistică, imaginile furnizate de Hubble conşin date care corectează, răstoarnă sau crează noi teorii cu privire la originea şi dinamica universului.

Pluto: noi imagini

Neobositul Hubble a furnizat cele mai detaliate imagini pe care le avem până în prezent cu Pluto. Acestea prezintă detalii noi ale suprafeței planetoidului și pun în evidență schimbările climatice suferite de Pluto în această perioadă: se pare că gheața de la suprafața iluminată a planetei sublimează, pentru ca acestă să înghețe din nou o dată ce a ajuns pe partea mai puțin expusă luminii solare. Acest mecanism este parte a schimbării anotimpurilor pe Pluto, unde un an durează 248 de ani tereștrii.

Imagini mai detaliate ale lui Pluto vor fi posibile când sonda New Horizons va ajunge la o distanță de 6 luni de planetoid. Datele de acum vor fi importante pentru a decide asupra locului vizat de sondă, în survolarea pe care aceasta o va face în 2015.

Imaginea prezentată astăzi este una compusă din imaginile obținute de Hubble pe parcursul mai multe observații din intervalul 2000-2002 și poate fi văzută la o rezoluție mai mare aici.

Coliziune spectaculoasă

Telescopul spațial Hubble a surprins una din cele mai extraordinare imagini din lunga sa carieră. După estimări preliminare se pare că este vorba despre rămășițele recente (de ordinul zilelor) ale unui impact între doi asteroizi neidentificați până în prezent. Acest eveniment este atât de rar încât până acum nu aumai fost observate astfel de urmări, imaginea de la Hubble fiind prima de acest fel. Cercetătorii au exclus ca unul din cele două corpuri să fie o cometă (iamginea seamănă cu cea a unei comete), pentru că în acest caz, emisiile gazoase produse în urma impactului ar fi fost detectate folosind instrumentele de la sol, lucru infirmat de echipele de cercetători. Cel mai probabil este vorba de doi asteroizi care au suferit o ciocnire extrem de violentă (viteza celor două corpuri inițiale a fost estimată la cel puțin 5 km/s) iar punctul luminos din imagine este ceea ce a supraviețuit coliziunii, un fragment de 140 de metri diametru. Imaginea este prezentată în culori false, fiind prelucrată după datele trimise de Hubble, și prezintă imaginea rămășițelor impactului în spectrul vizibil. Coada asemănătoare cu a unei comete este rezultatul vântului solar, care a împrăștiat rămășițele, traiectoriile fragmentelor rezultate în urma impactului putând fi văzute în partea de jos a imaginii.

Fenomenul nu prezintă pericol pentru Pământ, el având loc dincolo de orbita lui Marte, explozia produsă în urma coliziunii a fost una cinetică, fără material radioactiv implicat, deși a depășit ca intensitate orice explozie nucleară de pe Pământ.

Imagine: Hubble.

Cele mai vechi galaxii

Hubble a profitat de upgrade-urile recente şi şi-a îndreptat din nou atenţia spre trecut, rezultând o imagine care conţine lumina de la cele mai vechi galaxii fotografiate vreodată. Camera cu care s-au făcut observaţiile este o cameră în infraroşu, deoarece lumina de la astfel de corpuri vechi este deplasată spre regiunea infraroşie a spectrului, datorită expansiunii universului.

Galaxiile observate de Hubble s-au format la 600 de milioane de ani după Big-Bang, adică aproximativ acum 13 miliarde de ani. Pentru a le fotografia, Hubble a folosit un timp de expunere de 173 000 secunde pe durata a patru zile din august 2009. Deoarece ochiul uman nu poate percepe radiaţia infraroşie, culorile din imagine sunt adăugate ulterior (codul fiind următorul: albastru: 1.05 microni, galben: 1.25 microni, roşu: 1.6 microni).

Datele provenite de la această observaţie stau la baza a deja 12 articole ştiinţifice, trimise publicaţiilor de specialitate.

Imagine: NASA, ESA, G. Illingworth (UCO/Lick Observatory and the University of California, Santa Cruz), R. Bouwens (UCO/Lick Observatory and Leiden University), HUDF09 Team.

Compuşi organici pe Osiris

Telescoapele spaţiale Hubble şi Spitzer şi-au îndreptat de curând privirile spre HD 209458b, o planetă din afara sistemului nostru solar, aflată la 47.1 parseci de noi (154 ani-lumină) în constelaţia Pegasus şi au detectat metan şi dioxid de carbon, două componente cheie în procesele biologice. Este a doua descoperire de acest fel, după ce în decembrie anul trecut a fost descoperit dioxid de carbon şi în jurul altei exoplanete, HD 189733b.

HD 209458b, denumită neoficial Osiris, este o planetă gazoasă cu un diametru mai mare decât al lui Jupiter, descoperită în 1999. Faptul că s-a descoperit metan şi dioxid de carbon nu înseamnă automat că există viaţă în atmosfera acelor planete, pentru că aceste gaze pot fi generate şi prin alte mecanisme, dar trebui reţinut că aceşti componenţi fac parte din ciclul biologic al multor vieţuitoare de pe Pământ şi probabil orice tip de viaţă extraterestră, în sensul perceput în prezent, nu ar fi străin de aceşti compuşi.

Foto: JPL, reprezentarea artisitică a planetei 209458b.