Endeavour și ISS

557649main_iss027e036787_1600_800-600În 2011, în timp ce Expediția 27 părăsea ISS, astronautul european Paolo Nespoli a surprins unele dintre cele mai rare cadre cu naveta spațială. Fotografiile lui din 23 mai 2011 sunt singurele care înfățișează, în ansamblu, naveta spațială andocată la Stația Spațială Internațională. Întreaga colecție de fotografii realizate cu această ocazie, din incomoda capsulă Soyuz TMA-20 pot fi văzute și descărcate de pe site-ul NASA.

AMS-02

Spectrometrul Magentic Alpha (AMS-02) este un detector de particule elementare transportat la bordul Stației Spațiale Internaționale de către naveta spațială americană Endeavour, în ultimul său zbor (misiunea STS-134). Acesta va profita de condițiile excepționale oferite de ISS pentru a detecta particule de antimaterie, materie întunecată și radiații cosmice, fiind unul din cele mai scumpe instrumente științifice construite vreodată, cu un cost estimat la aproximativ 1.5 miliarde de dolari (telescopul spațial Hubble este estimat la 4 miliarde de dolari).

Proiectul a început în urmă cu 17 ani ș reprezintă o colaborare între 16 state, 56 de instituții și peste 500 de cercetători din SUA, Italia, Taiwan, Germania, Elveția, Spania, Franța, Rusia, China, Coreea de Sud, Danemarca, Finlanda, Olanda, Portugalia, Mexic și România. AMS-01 a fost un prototip și a zburat în 1998 la bordul navetei Discovery (STS-91), demonstrând că proiectul este viabil și că un astfel de spectrometru poate fi folosit cu succes în spațiu.

Prototipul AMS-01, în cala navetei Discovery (STS-91, 1998)

Continue reading →

STS-134, zilele 6, 7, 8

După inspecția amănunțită a scutului termic de sâmbătă, echipajul a avut un dialog cu Papa Benedict al XVI-lea, interesat de activitățile de pe orbită și de impresiile astronauților aflați acolo. Toate avariile suferite de scutul termic au fost considerate de inginerii de la sol ca fiind nesemnificative din perspectiva siguranței revenirii pe Pământ. În aceste condiții, misiunea de salvare STS-335 nu va avea loc și Atlantis va zbura pentru ultima dată în spațiu în luna iulie, în ultima misiune a unei navete spațiale americane, STS-135.

Duminică a avut loc o nouă activitate extravehiculară, a doua din cadrul acestei misiuni și a șasea ca lungime din istorie (și a doua ca durată efectuată vreodată de pe ISS), Drew Feustel și Mike Fincke aflându-se în afara navetei și a Stației Spațiale Internaționale pentru 8 ore și 7 minute, cu mai mult de o oră față de planificarea inițială. În tot acest timp, cei doi au efectuat o serie de activități de întreținere a instrumentelor plasate în afara Stației Spațile, printre care și lubrifierea unui braț al mâinii robotice Dextre. În aceeași zi a avut loc și ceremonia prin care Dmitri Kondratyev a predat comanda Stației Spațiale Internaționale lui Andrei Borisenko.

Ziua de luni a fost suplimentată cu o oră suplimentară de somn pentru echipaj, ca urmare a activității extravehiculare de ieri. Trebuie notat că nu doar cei doi astronauți din afara Stației au fost implicați în această activitate, colegii lor din interior i-au supravegheat continuu, împreună cu echipele de la sol, dialogul dintre cele trei locații find unul permanent. Președintele Italiei a avut o conversație cu Paolo Nespoli în cursul dimineții, după care acesta a început pregătirile pentru părăsirea ISS.

Capsula Soyuz TMA-20 va andoca în cursul zilei de astăzi pentru revenirea pe Pământ, cu o oră și jumătate mai repede decât a fost prevăzut inițial, pentru operațiunea de fotografiere a Stației Spațiale Internaționale în timp ce o navetă spațială se află andocată cu aceasta. Pe lângă aspectul inedit al unei astfel de imagini, inginerii de la sol vor testa cu această ocazie proceduri de survol a Stației Spațiale Internaționale efectuate de capsula Soyuz, înlocuind astfel tradiționalele survoluri pe care naveta spațială le efectua la finalul fiecărei misiuni, cu rol în supravegherea stării exterioare a ansamblului orbital. Pentru că Soyuz nu poate transmite imagini live, fotografiile efectuate de Paolo Nespoli vor ajunge în presă abia peste o zi, după revenirea capsulei pe Pământ.

STS-134, ziua 5

După ce au petrecut noaptea în sasul presurizat la 10.2 psi, astronauții Drew Feustel și Greg Chamitoff au efectuat astăzi prima ieșire în spațiu, pentru a instala unele experimente și dispozitive plasate în afara Stației Spațiale Internaționale. Activitatea s-a încheiat mai repede decât fusese planificat din cauza unei defecțiuni a senzorului pentru dioxid de carbon din costumul lui Greg Chamitoff, repararea unor anetene fiind amânată pentru o altă zi, cei doi revenind în siguranță în interiorul stației spațiale prin modulul american Unity.

O inspecție mai amănunțită din ultiele zile a scutului termic al navetei a pus în evidență câteva plăcuțe avariate în timpul urcării pe orbită, cel mai probabil datorită impactului spumei izolatoare desprinse de pe rezervorul extern. Au fost descoperite șapte zone de interes, din care cinci au fost declarate deja ca fiind neseminficative din perspectiva pericolului din timpul revenirii în atmosferă. Doar două zone continue să fie investigate de echipele de la sol și acestea urmează să ia o decizie în această direcție în următoarele zile.

Câteva plăcuțe de ceramică de pe Endeavour afectate după impactul cu bucăți de spumă desprinse de pe rezervorul extern în timpul lansării

Mâine va fi o zi solemnă la bordul ISS, în special pentru cei doi italieni prezenți acolo (Paolo Nespoli și Roberto Vittori), Papa Benedict al XVI-lea devenind primul suveran pontif care se va afla în legătură directă cu astronauții din spațiu, apelul audio fiind făcut chair din Vatican. Papa Benedict va vorbi câteva zeci de minute în engleză cu echipajul, dar îsi va rezerva timp și pentru o convorbire în italiană cu cei doi reprezentanți ai Agenției Spațiale Europene. Evenimentul va fi transmis în direct atât de ESA, cât și de NASA, pe site-urile celor două agenții spațiale.

STS-134, ziua 4

Echipajele de pe Endeavour și ISS au instalat cu succes unul din cele mai scumpe instrumente științifice construite vreodată, AMS-02. Brațul robotic al navetei a capturat spectrometrul din cala navetei și l-a predat brațului robotic al Stației Spațiale, care l-a montat pe grinda S3. A fost nevoie de această operațiune deoarece brațul navetei, de unul singur, nu este suficient de lung pentru a ajunge la destinația finală a spectrometrului.

A avut apoi loc conectarea circuitelor iar electrice, echipa de la sol a putut verifica parametri ai instrumentului și au anunțat că AMS-02 este funcțional. După o perioadă de câteva sătpămâni în care se vor face niște teste preliminare și optimizări ale spectrometrului, acesta va fi pus la treabă și probabil ne va răspunde la câteva dintre întrebările cruciale din astrofizică: care este proporția de antimaterie din universul observabil, care este natura materiei întunecate, dacă există materie formată din quarkul strange. AMS-02 va oferi în același timp detalii despre radiațiile din mediul cosmic, un amănunt deloc de neglijat în perspectiva zborurilor umane de lungă durată.

Tot în cursul zilei de astăzi, echipajul de pe naveta spațială va pregăti o ieșire în spațiu programată pentru mâine.