Despre SpaceX, Falcon și Dragon

SpaceX a reușit miercurea trecută să-și reducă la tăcere criticii și să convingă NASA că este gata să transporte resurse spre Stația Spațială Internațională în cursul anului viitor.

Compania sus-amintită a lansat a doua racheta Falcon 9 din Florida, la ora 17:43 ora României, capsula Dragon fiind plasată pe orbită zece minute mai târziu. Capsula s-a comportat excelent, înconjurând Pământul de două ori și aterizând cu precizie remarcabilă în Oceanul Pacific, la nord de coasta Mexicului, la ora 21:02 ora României, la doar 800 de metri de ținta stabilită.

Pentru a tempera spiritele, Elon Musk (fondatorul SpaceX) a precizat înainte de lansare că șansele ca misiune să fie un succes sunt de 60%, însă până la urmă SpaceX și-a atins toate obiectivele. „Am bifat toate obiectivele acestui zbor demonstrativ” a declarat Alan Lindenmoyer, responsabilul COTS (Commercial Orbital Transportation Service) din cadrul NASA. „După zborul de astăzi, am încredere în sistemele, rachetele și capsulele companiei SpaceX” a mai adăugat Lindemoyer miercuri, 8 decembrie.

Rezultatul pozitiv al misiunii ar putea convinge NASA să aprobe cererea SpaceX de a combina cele două zboruri test care sunt programate pentru anul viitor încă din 2006, când SpaceX a primit finanțare în cadrul programului COTS. În prezent, planul este ca următoarea misiune a capsulei Dragon să demonstreze că aceasta se poate apropia de ISS, să poată comunica cu aceasta, după care să revină în siguranță pe Pământ. Al treilea astfel de test presupune apropierea la 10 metri de Stația Spațială Internațională, de unde brațul robotic al ISS va putea prelua capsula pentru a o atașa unui port de andocare.

„Sunt optimist, cred că următorul zbor va fi spre stația spațială” a adăugat Musk, iar pentru ca acest lucru să se întâmple, capsula Dragon va trebui upgradată.

Cele mai multe îmbunătățiri vor avea loc la partea electronică, dar în același timp SpaceX trebuie să adauge capsulei și panouri solare și să instaleze mai multe sisteme redundante. De asemenea, computerul de zbor va fi upgradat înainte de următorul zbor, după cum a adăugat Musk. Rachetei Falcon 9 îi va fi atașat un turn care va smulge capsula în cazul unei situații de urgență, pentru a îndepărta echipajul de o eventuală deflagrație care ar cuprinde corpul rachetei. Toate rachetele americane care au purtat echipaje umane au fost dotate cu un astfel de sistem (mai puțin navetele spațiale) însă acesta nu a fost folosit niciodată într-o misiune (deși, dacă ar fi existat, ar fi putut salva viața echipajului navetei Challenger, în 1986).

„Cred cu tărie că putem ajunge la stația spațială cu ocazia următorul zbor și putem face asta aproximativ la mijlocul anului viitor” a spus Musk.

NASA a fost rezervată în declarațiile despre mărirea ritmului, dar Lindenmoyer a precizat că agenția americană va lua în considerare o posibilă fuzionare a celor două misiuni programate pentru anul viitor.

Racheta Falcon 9 a ajuns pe o orbită perfectă, la 320 km deasupra Pământului, după ce SpaceX a remediat problemele minore pe care racheta le-a avut în iunie, cu ocazia primei lansări. După desprinderea capsulei Dragon, a doua treaptă a rachetei Falcon 9 a lansat câțiva sateliți CubeSat secundari, apoi și-a pornit motorul pentru a doua oară și a ajuns pe o orbită la 11000 kilometri, după cum a precizat Musk. Acesta a fost un obiectiv secundar al misiunii, dar a fost îndeplinit cu succes.

Prima treaptă a rachetei Falcon 9 este proiectată pentru a fi recuperată, însă navele poziționate la nord de Cape Canaveral nu au reușit acest lucru. SpaceX a precizat că recuperarea primei trepte nu reprezenta un obiectiv al misiunii, dar Musk a ținut să sublinieze faptul că o primă treaptă recuperabilă și refolosibilă este una din prioritățile SpaceX pentru viitoarele zboruri. Tot pentru viitor, Musk promite un tren de aterizare pentru capsula Dragon, care astfel va putea ateriza pe uscat, la fel ca modulul lunar din misiunile Apollo.

După separare, capsula Dragon și-a activat sistemul de control care constă în motoarele Draco (9 principale și 9 secundare) și a efectuat o serie de manevre orbitale. „Atât racheta, cât și capsula, sunt sisteme foarte de complexe. O mulțime de lucruri pot merge prost, dar totul a mers bine” a declarat Musk. Acesta a mai adăugat că nici unul din sistemele secundare ale capsulei nu a fost activat, sistemele primare funcționând ireproșabil, capsula aterizând în locul stabilit, în Oceanul Pacific, după ce toate cele 3 parașute s-au deschis, deși capsula putea ateriza în siguranță și cu una singură. Scutul termic a rezistat exemplar reintrării în atmosferă, Musk considerându-l superior scutului capsulei Orion dezvoltate de NASA (în colaborare cu Lockheed Martin), fiind capabil să suporte reintrări și în alte atmosfere, cum ar fi cea marțiană. Echipa SpaceX a ajuns la fața locului câteva minute mai târziu, pentru a transporta capsula în Texas, unde va fi supusă unor teste amănunțite. Întreaga misiune a durat 3 ore, 19 minute și 52 de secunde.

Succesul acestei misiuni a crescut foarte mult moralul companiei SpaceX, care speră ca în viitor să poată transporta astronauți în capsulele lor. Compania speră ca NASA să accepte propunerea lor de a modifica capsula pentru a transporta un echipaj uman. Conform lui Musk, acest lucru se poate întâmpla peste 3 ani.

„Eu cred că SpaceX va putea fi cel mai rapid mod de a avea un sistem de transport al echipajelor americane pe orbită. Dacă am fi avut oameni în capsula, în această misiune. aceștia ar fi ajuns în siguranță înapoi pe Pământ” a spus Musk la conferința de presă ce a urmat misiunii de miercuri. Aceștia ar fi simțita accelerații de 4-5 G, comparabile cu cele pe care le experimentează oricine într-un parc de distracții. Viteza cu care capsula a aterizat a fost de 8 metri pe secundă, o viteză chiar confortabilă pentru o revenire de pe orbită.

Lindenmoyer a ținut să adauge la conferința de presă că în ultimii 20 de ani, 50% din noile rachete reușesc să își îndeplinească obiectivele în primele două zboruri și numai 1 din 3 vehicule noi reușesc două zboruri consecutive, fără incidente majore.

Principalul concurent pentru SpaceX este Boeing, companie care lucrează deja la propria capsulă comercială, denumită CST-100. Atât Dragon cât și CST-100 sunt proiectate pentru a transporta un echipaj de 7 astronauți pe orbită, răspunzând astfel nevoilor NASA pentru rotirea echipajelor de pe Stația Spațială Internațională.

„Aceasta este prima rachetă din noua generație de sisteme de lansare private care vor fi vitale pentru transportul spre Stația Spațială Internațională, putând în viitor să transporte și oameni pe orbită” a spus administratorul NASA, Charles Bolden într-o declarație de presă după zborul de miercuri. „Acest zbor demonstrativ încheiat cu succes este un reper important pentru îndeplinirea obiectivelor subliniate de președintele Obama și de Congresul SUA, arătând cum guvernul și industria pot colabora pentru o nouă și interesantă economie spațială”.

SpaceX a fost criticată de câțiva membrii ai Congresului SUA când Casa Albă a propus implicarea companiilor private în zborurile spațiale cu echipaj uman. În ciuda prezenței altor companii consacrate, SpaceX a primit un loc privilegiat pe piața zborurilor spațiale comerciale. Congresul SUA a formulat o propunere pentru alocarea a 312 milioane de dolari în 2011 pentru a impulsiona dezvoltarea de noi vehicule comerciale. NASA va începe dezvoltarea unei rachete noi și a unei capsule proprii pentru misiunile spațiale dincolo de orbita Pământului, inclusiv pentru misiunile cu echipaj uman de pe asteroizi. Președintele Obama a aprobat această lege în Octombrie.

Un senator republican a catalogat primul zbor al rachetei Falcon 9 din iunie ca un succes minor care a avut loc cu un an întârziere. Ultima lansare SpaceX va reduce la tăcere o parte din critici, dar probabil va naște alte polemici. Cu toate acestea, Musk și Lindenmoyer consideră că programul COTS a fost unul de succes până în prezent. NASA ar putea să dezvolte viitoarele direcții de parteneriate cu sectorul privat utilizând experiența obținută din COTS.

(Articol tradus și adaptat după SpaceFlight Now și Universe Today)

Schimbarea la față

Ziua de ieri a fost una istorică pentru explorarea spațului cosmic: pentru prima dată o rachetă și o capsulă privată au decolat, au ajuns în spațiu și au revenit pe Pământ conform planului. Dacă zilele acestea știrile din spațiu aveau o notă negativă, după eșecurile rachetei Proton care nu a reușit să pună pe orbită trei sateliți rusești, după eșecul sondei Akatsuki de a se insera pe orbita planetei Venus, avem astăzi o misiune istorică încununată de succes.

L-am văzut pe Elon Musk la conferința de presă extrem de emoționat, agitat, jovial, bâlbâit, bucuros, într-o stare de semi-șoc după cum a recunoscut chiar el. Proiectul companiei sale merge precis decât un ceas elvețian, ambele lansări ale rachetei Falcon 9 au fost ca la carte, capsula Dragon avea la dispoziție pentru revenirea în ocean o suprafață elipsoidală de 20 x 60 kilometri și a aterizat la doar 800 de metri de țintă, după câteva orbite în jurul Pământului, mai precis decât putea cineva spera în momentul lansării, uimind toată lumea. Dacă ar fi avut în interiorul său un echipaj, acesta ar fi avut pare de o aterizare impecabilă. Elon Musk a schimbat costumul și cămașa celor de NASA cu un jerseu și cu un tricou comod. Își găsea extrem de greu cuvintele, se bâlbâia des, dezvăluind emoțiile unui om extrem de bucuros și conștient de realizarea sa: deschiderea unei perioade în care zborurile spațiale private vor apărea pe piață și vor ajunge probabil să o domine. Trebui notat că SpaceX se află într-un parteneriat public-privat cu NASA iar pentru această misiune s-au folosit resursele și cunoștințele acumulate de NASA în ultimele decenii (probabil unul din motivele pentru care o companie ca SpaceX a apărut în Statele Unite și nu altundeva), dar pentru prima dată în explorarea spațiului, resursele private sunt majoritare într-o astfel de misiune.

Industria zborurilor spațiale se schimbă, costumele negre, cămășile albe și cravatele asortate se schimbă cu tricouri și jerseuri, agențiile guvernamentale cu parteneriate și consorții private. Schimbarea venea cu sau fără anularea programului Constellation de administrația de la Casa Albă, dar acum va fi mai accelerată. Recunosc că pe mine m-a luat puțin pe nepregătite. Nu-i cunosc pe cei de la SpaceX, nu sunt familiarizat cu Falcon, Dragon sau Musk sau alte astfel de parteneriate, nu cunosc viitoarele zboruri programate deja pentru SpaceX, Boeing, sau ale altor companii înscrise deja în această cursă, dar un lucru este cert: ne aflăm în fața unei revoluții în ceea ce privește accesul omului în spațiul cosmic, iar schimbarea vine indiferent dacă ne place sau nu, indiferent dacă suntem sau nu pregătiți. Statele Unite vor continua să conducă asaltul asupra ultimei frontiere, dar nu prin forța unitară a unei națiuni concentrată printr-o agenție guvernamentală legendară, ci prin multiplii stâlpi privați propulsați de concurență și implicit de profit. Sper ca profitul generat de o explorare comercială a spațiului să poată compensa zvâcnirea de mândrie națională din trecutul glorios al NASA, sau, de ce nu, să o întreacă și să vedem nave cosmice cu mesaje publicitare în loc de Stars and Stripes în drum spre Marte. Măcar așa, dacă este singura cale până acolo. Asta dacă băieții tineri în tricouri vor rezista până acolo.

Elon Musk vorbea despre viitor, despre explorarea stelelor, dar și despre lucruri concrete, despre viitoarele misiuni SpaceX: întâlniri cu ISS, transportul de echipaj uman, despre următoarea generație a capsulei Dragon care va dispune de un sistem de aterizare pe uscat și care va folosi parașutele doar ca metodă de precauție sau despre o rachetă Falcon 9 reutilizabilă. Elanul celor de la SpaceX este enorm și angajații în frunte cu șeful lor plutesc mai sus decât a ajuns capsula Dragon. Au în acest moment sprijinul NASA și admirația publicului, au două lansări fără cusur iar astfel posibilitățile lor sunt multiple pentru viitorul apropiat: lansări de sateliți comerciali, aprovizionarea ISS, transportul astronauților, etc. Sper doar ca Elon Musk și ceilalți de la SpaceX să redevină lucizi și fie conștienți că un singur pas greșit poate ruina tot ce au construit până acum, iar catastrofa va fi cu atât mai mare cu cât eroarea, atât de ușor pentru acest domeniu, va fi făcută mai târziu, când vor fi vieți umane în joc. Nu știu cum va reacționa o companie privată în cazul unei catastrofe de acest gen și sper să nici nu fie cazul să aflu așa ceva, pentru că nu doar angajații SpaceX ar avea de pierdut într-un astfel de scenariu.

Felicitări SpaceX, extraordinară misiune, splendide imagini transmise live de la bordul rachetei, o aterizare perfectă și o intrare en-fanfare în prima ligă a zborurilor cosmice, unde cincizeci de victorii nu compensează o înfrângere. Viața de-acum devine dură, domnule Musk, dar sunt sigur că știți deja acest lucru.

Materiale suplimentare: Site-ul SpaceX · Lansare Falcon 9 (inclusiv imagini on-board) · Lansare Falcon 9 (HD) · Imagini (HD) · Manevre orbitale · Capsula Dragon în ocean · Relatările NAS · Pachetul de presă al misiunii.

 

Capsula Dragon pe orbită

A doua lansare a rachetei Falcon 9 a fost una perfectă, cele nouă propulsoare Merlin ale rachetei arzând pentru 170 de secunde. După separarea cu succes a primei trepte, motorul celei de-a doua trepte a împins capsula Dragon pe orbită. După parcurgerea câtorva orbite, capsula Dragon va reveni pe Pământ la câteva ore de la lansare. Prima lansare a avut loc în data de 4 iunie 2010 și a avut ca scop testarea noii rachete, ambele lansări având loc de la complexul de la Cape Canaveral, Florida.

Prima lansare a rachetei Falcon 9 (4 iunie 2010)

SpaceX, firma privată care a construit și operează atât racheta Falcon 9 cât și capsula Dragon, se află într-un parteneriat cu NASA pentru dezvoltarea unui vehicul capabil să transporte provizii spre Stația Spațială Interațională, în anii care vor urma retragerii navetelor spațiale, parte a programului NASA denumit COATS (Commercial Orbital Transportation Services).

În 2011 este programat un rendezvous orbital al capsulei Dragon cu ISS iar dacă detaliile decurg conform planului, tot în cursul anului viitor Dragon ar putea andoca cu ISS. Nu este exculsă nici folosirea capsulei pentru transportul viitorilor astronauți americani la bordul Stației Spațiale Internaționale. Capsula Drago permite transportul a șapte persoane simultan, oferind un volum de 10 metri cubi sau, în varanta cargo, 14 tone de provizii și echipamente.

Update: Motoarele capsulei Dragon au pornit conform planului, manevra de deorbitare a fost realizată cu succes și toate cele trei parașute s-au deschis la altitudinea nominală, capsula revenind pe Pământ conform planului. Întreaga misiune se pare că a decurs impecabil.

Lansare Falcon 9

După câteva luni de amânări și câteva proleme de ultim moment, noua rachetă spațială privată Falcon 9 a fost în cele din urmă lansată cu succes de la Centrul Spațial Kennedy din Florida, ieri, 4 iunie, la ora 21:45 ora României. Racheta este construită de o firmă privată, SpaceX, condusă de Elon Musk, unul din fondatorii PayPal. Succesoare a lui Falcon 1, noua rachetă a atins parametrii orbitali plănuiţi şi SpaceX a declarat că o nouă rachetă Falcon 9 este aproape gata pentru o nouă lansare care ar putea avea loc peste câteva luni, când aceasta va purta pe orbită capsula Dragon, care ar putea cândva să transporte materiale sau un echipaj uman pe Staţia Spaţială Internaţională, ca parte a unui contract cu NASA. Ieri, în cadrul zborului inaugural, Falcon 9 a transportat doar o machetă a viitoarei capsule Dragon.

Falcon 9 deschide o nouă era în explorarea spațiului cosmic, integrându-se în viziunea curentă a președintelui Obama de a muta centrul de greutate al explorării spre sectorul privat.