Discovery străbate America

Naveta spaţială Discovery a aterizat pe pista 33 de la Centrul Spaţial Kenendy din Florida, după ce ieri vremea nu a fost cooperantă şi o altă oportunitate de a ateriza la baza aeriană Edwards din Edwards in timpul zilei de azi a fost evitată.

Traiectoria navetei a fost una mai puţin obişnuită, ea traversând întreg spaţiul aerian al Statelor Unite, de la nord-vest până la sud-est, în Florida.

Aterizarea a pus capăt misiunii STS-131 care a durat 15 zile şi care a transportat provizii şi instrumente pe Staţia Spaţială Internaţională, marcând şi penultimul zbor programat pentru naveta Discovery şi ultimul zbor al unei navete având la bord 7 astronauţi.

STS-131 a andocat

Naveta spaţială Discovery a pornit în penultima sa misiune spre Staţia Spaţoală Internaţională încă de luni, după o lansare fără amânări sau alte probleme. Din păcate însă, antena principală a navetei s-a defectat, astfel încât echipajul de la bord a trebuit să se orienteze după stele şi alte instrumente de la bord pentru andocarea cu ISS, antena fiind folosită pentru radar şi pentru a transmite imagini şi date spre Pământ. Astronauţii de la bord sunt antrenaţi pentru acest tip de manevră, deşi această operaţiune nu a mai fost necesară decât de două ori în istoria zborurilor navetei spaţiale. Cei 40GB stocaţi deja la bordul lui Discovery vor fi transmise spre Pământ folosind calculatoarele de la bordul Staţiei Spaţiale, în zilele următoare. Andocarea a avut loc acum câteva minute.

Naveta spațială (I): Flota

Naveta spațială a fost concepută pentru a fi un vehicul reutilizabil care să permită Statelor Unite accesul la spațiul cosmic din vecinătatea Pământului. Nu a fost concepută și nu poate efectua călătorii până la Lună sau Marte, dar în acest moment este singura modalitate de a ridica pe orbită peste 24 de tone de materiale, motiv pentru care navetele au fost folosite intens pentru construcția Stației Spațiale Internaționale. În plus, exceptând rezervorul extern cu combustibil lichid, naveta spațială este un vehicul reutilizabil, spre deosebire de rachetele anterioare, lucru ce reduce enorm costurile de operare. Ea decolează într-un mod asemănător rachetelor, dar la reintrarea în atmosferă se comportă ca un avion și aterizează ca atare. Un echipaj de minim 2 astronauți este necesar pentru operarea navetei, echipajele uzuale variind de la 3 până la maximum 5 membrii ai echipajului.

Enterprise (OV-101) a fost prima navetă spațială construită, dar această nu a zburat niciodată în spațiu. A zburat doar în atmosfera terestră, în 1977, pentru teste și la final multe din componente au fost folosite pentru contrucția celorlalte navete. În prezent, Enterprise este expusă la muzeul Smithsonian. Numele i-a fost dat la presiunea fanilor Star Trek.

Columbia (OV-102) a avut prima lansare în data de 12 aprilie 1981 (misiunea STS-1), efectuând 28 de zboruri cosmice până la misiunea STS-107, când, la reintrarea în amtosferă s-a dezintegrat datorită unor probleme cu scutul termic. A efectuat zboruri spre ISS, Hubble, a plasat sateliți și telescoape diverse pe orbită. După tragicul eveniment, o navă din serialul Star Trek: Enterprise i-a purtat numele, NX-02 Columbia.

Challenger (OV-099) a fost a treia navetă construită și a doua care avea să ajungă pe orbită. După zece misiuni, Challenger avea să explodeze la 73 de secunde după o lansare, în data de 28 ianuarie 1986. În cadrul misiunii STS-41B a fost efectuat prima activitate extravehiculară (EVA) fără ca astronautul să fie legat fizic de navă, Bruce McCandless folosind o unitate MMU pentru deplasare.

Discovery (OV-103) a zburat pentru prima dată în cadrul misiunii STS-41D, 30 august 1984. În cadrul STS-31, Doscovery punea pe orbită telescopul spațial Hubble și în 1998 avea să îl aibă ca membru al echipajului pe John Glenn, care a devenit cel mai în vârstă astronaut din istorie (77 de ani). Discovery va fi reatrasă din uz în acest an. În prezent, a totalizat 37 de misiuni.

Atlantis (OV-104) are la activ 31 de misiuni, prima fiind în data de 3 octombrie 1985. Atlantis a fost prima naveta care a andocat cu fosta stație spațială MIR, în 1995 și a fost ultima navetă care a vizitat telescopul spațial Hubble, cu ocazia ultimului service al acestuia.

Endeavour (OV-105) a fost construită pentru a înlocui naveta Challenger, din piesele de de rezervă ale acesteia și ale restului flotei. După pierderea lui Challenger, s-a pus în discuție utilizare lui Enterprise, însă în locul pregătirii acesteia pentru zbor, s-a preferat un vehicul nou. Endeavour a zburat în spațiu prima dată în mai 1987, efectuând 24 de misiuni până în prezent. Endeavour este astfel cea mai nouă navetă, ea benefiind de unele upgrade-uri hardware față de restul flotei.

Deși la exterior navetele seamănă foarte mult între ele, componentele acestora sunt sensibil diferite. Spre exemplu, Endeavour se poate alimenta cu energie electrică de la ISS, ceea ce îi permite să rămână andocată cu aceasta o perioadă mai lungă. Dacă inițial navetele efectuau zboruri pentru plasare pe orbită a diverșilor sateliți de telecomunicații, după incidentul navetei Challenger, acest tip de misiuni au fost considerate prea riscante și s-a renunțat la ele. În schimb, întreaga flotă s-a concentrat pe construirea Stației Spațiale Internaționale, aducerea de provizii și rotiri ale echipajului.

În prezent, doar trei navete sunt în uz (Discovery, Atlantis și Endeavour) ele urmând să fie retrase din uz la finele acestui an. Însă deoarece acest lucru ar însemna ca astronauții americani să apeleze la Agenția Spațială Rusă pentru a ajunge pe orbită (și implicit ISS), se discută dacă misiunile navetei spațiale nu pot continua și în perioada următoare.

Foto: NASA Images.

Discovery (STS-128) aterizează

Naveta Discovery a fost lansată în data de 28 august 2009 de pe rampa 39A din cadrul Kennedy Space Center, după o serie de amânări cauzate de diverse probleme.

Misiunea navetei a fost de a duce la bordul ISS modulul logistic Leonardo, care conține o serie de intrumente științifice pentru experimente efectuate în microgravitate din domeniul chimiei și al biologiei, plus câteva componente necesare la bordul Stației Spațiale. Toate obiectivele misunii au fost finalizate cu succes, trei ieșiri în spațiu (EVA) ale astronauților fiind necesare, primele două pentru a încloui un revervor cu amoniac atașat modulului Columbus.

Discovery mai are de efectuat trei zboruri până la retragerea flotei de navete spațiale (finalul lui 2010). Următoarea lansare este programată în noiembrie, fiind penultimul zbor prevăzut pentru naveta Endeavour.