Delta IV și GPS 2F-9

Ultimii patru sateliți din actuala generație a constelației GPS urmează să fie lansați în acest an și seria începe mâine, prin lansarea satelitului GPS 2F-9 de la Cape Canaveral, folosind o rachetă Delta IV.

Lansarea este programată pentru miercuri, ora 20:36, și fereastra durează 18 minute, în timp ce probabilitatea pentru o vreme favorabilă este ridicată, de 80%. Racheta Delta IV folosită pentru această misiune va avea o configurație Medium+ 4,2, ceea ce înseamnă că aceasta va fi ajutată de două rachete auxiliare și diametrul maxim al încărcăturii este de 4 metri. Propulsia principală a rachetei Delta IV este asigurată de un motor Aerojet Rockedyne RS-68, alimentat cu hidrogen, care funcționează pentru 4 minute și 8 secunde.

După lansare, racheta va ajunge la viteza sunetului în doar 48 de secunde iar după 95 de secunde cele două rachete auxiliare cu combustibil solid vor fi consumate și se vor desprinde de rachetă, care își va continua zborul spre orbită.

A doua treaptă a rachetei se va aprinde de două ori pentru a insera satelitul pe orbita corectă (46 de grade). Aceasta este propulsată de un motor Aerojet Rocketdyne RL10B-2 și se va aprinde prima dată la 4 minute și 30 de secunde după lansare. După 11 minute, orbita pe care ajunge vehiculul este una provizorie, care va fi corectată în următoarele 3 ore, când motorul celei de-a doua trepte se va aprinde din nou pentru încă 2 minute. Satelitul ajunge pe orbita corectă la 3 ore și 14 minute după desprinderea de rampa de lansare.

Următoarele trei lansări din acest an vor fi efectuate cu rachete Atlas V sunt programate pentru 16 iunie, 16 septembrie și 26 ianaurie. Următoarea generație de sateliți GPS (Block 3) vor începe să fie transportați pe orbită începând din 2017. ULA plănuiește să retragă racheta Delta IV din uz și să o înlocuiască cu Atlas V în timp ce pregătește terenul pentru un nou lansator modern, însă a precizat că va mai păstra totuși varianta Delta IV Heavy, care în prezent este cel mai puternic lansator existent.

5465462_orig

Satelitul GPS 2F-9 a costat 245 de milioane dolari și se va alătura constelației de 31 de sateliți GPS deja funcționali dar pe orbită mai sunt încă alți 7 de rezervă. Satelitul lansat miercuri va intra în uz din aprilie, dacă lansarea și drumul spre orbită vor fi lipsite de incindente neprevăzute, înclocuid astfel satelitul GPS 2A-22, lansat în august 1993 la bordul unei rachete Delta 222.

Lansarea de miercuri va fi a 371-a lansarea pentru o rachetă Delta, din 1960, a 29-a lansare a unei rachete Delta IV (a 24-a în slujba Forțelor Aeriene ale Statelor Unite). Satelitul lansat este al 69-lea satelit GPS pus pe orbită și al 55-lea care folosește pentru acest lucru o rachetă Delta. Pentru compania ULA, este a 95-a lansare din 2006 și a 4-a din cele 13 programate pentru 2015.

MPCV și propulsorul Delta IV

Capsula MPCV produsă de Lockheed Martin pentru NASA, singura componentă a programului Constellation ce a mai supraviețuit administrației Obama, va fi propulsată în primele zboruri test de către racheta Delta IV. Anunțul vine la scurt timp după ce Boieng a declarat că va folosi rachetele Atlas V pentru transportul capsulei proprii CST-100 pe orbita Pământului.

NASA urmează să ia o decizie cu privire la viitorul sistem de propulsie inspirat din actualele componente ale navetei spațiale, rachetă ce va fi construită și operată de agenția spațială americană, dar anunțul oficial întârzie și împinge primul zbor al acestei deocamdată ipotetice rachete undeva într-un viitor deocamdată nedefinit.

Pe de altă parte, capsula MPCV (fostă Orion) este aproape gata și va efectua un zbor fără echipaj uman în iulie 2013, dată la care cu siguranță racheta planificată de NASA pentru viitoarele misiuni MPCV nu are cum să fie gata nici măcar într-o configurație pentru teste. MPCV va petrece câteva ore pe orbită, timp în care vor fi testate sistemele interne iar la revenirea pe Pământ vor fi analizate performanțele scutul termic și ale parașutelor care vor frâna capsula înainte de impactul cu apa oceanului de unde va fi ulterior recuperată, exact ca în cazul capsulelor din programele Mercury, Gemini sau Apollo.

Lansare Orion în 2013?

Lockheed Martin nu mai are răbdare să aștepte limpezirea birocrației de la NASA și plănuiește să lanseze pe cont prorpiu capsula Orion, produsă de corporația sus-amintită pentru agenția spațială americană, inițial ca parte a proiectului Constellation. Pentru a se încarda în liniile directoare trasate de președintele american pentru NASA, Lockeheed Martin consideră că o lansare test a capsulei trebuie să aibă loc în 2013 pentru ca un echipaj uman să poată folosi capsula în 2015, după cum doresc oficialitățile americane. Pentru că planurile pentru construirea unei noi rachete nu sunt încă nici pe departe definitivate, Lockheed Martin vor folosi o rachetă Delta IV, urmând ca aceasta să fie lansată de la complexul din Cape Canaveral.

Rachetele Delta IV sunt folosite de către forțele aeriene americane din 2002 pentru a transporta diverse încărcături pe orbită, acestea efectuând 14 zboruri până în prezent, din care doar unul nu a decurs conform planului, dar toate lansările au fost lipsite de pericole majore. Pentru a putea transporta echipaj uman, rachetele Delta IV trebuie modificate, mai ales pentru montrea unei alte rachete de putere mai mică în vârf care ar desprinde capsula Orion în cazul unei situații de urgență.

Racheta Delta IV Heavy pe rampa de lansare

Zborul test din 2013 ar urma să verifice stabilitatea capsulei Orion, eficiența scutului împotriva micrometeoriților în timpul operațiunilor orbitale și sistemul de parașute pentru revenire pe Pământ. Pentru lansare, va fi folosită varianta heavy a rachetei Delta IV, capabilă să urce peste 22 de tone pe LEO (low Earth orbit, orbită terestră joasă). Pentru aceasta, motorul RS-68, o evoluție a motoarelor principale ale nevetei spațiale, va arde nu kerosen cum se întâmplă de obicei în cazul primei trepte a unei rachete, ci va fi propulsat de oxigen și hidrogen lichid.

Capsula Orion, pe orbita Lunii (simulare)

Orion a fost una din componentele principale ale programului Constellation care urma să poaret din nou astronauții americani spre Lună. Administrația Obama a renunțat la proiect, din care a păstrat capsula Orion, capsulă ce va fi folosită pentru zboruri spre Stația Spațială Internațională și pentru viitoarele misiuni cu echipaj uman spre asteroizi, pregătind drumul primilor oameni spre Marte. Orion va fi folosită și ca un sistem rapid de abandonare a ISS în cazul unei catastrofe orbitale, pentru a reduce dependența Statelor Unite de capsulele rusești Soyuz care îndeplinesc în prezent acest rol.