Stația Spațială Internațională va fi algomerată în decembrie

Traficul din jurul Stației Spațiale Internaționale este unul intens în această ultimă lună a anului. Avem nu doar o rotație a echipajului, dar și numeroase vehicule comerciale care transportă cargo spre ISS.

Dacă capsula Cygnus va fi lansată în 4 decembrie de către propulsorul Atlas V, aceasta va fi cuplată cu modulul Unity două zile mai târziu, în 6 decembrie. Lansarea poate avea loc cel mai târziu în 7 decembrie pentru ca andocarea să aibă loc după 2 zile, altfel capsula va trebui să aștepte pe orbită câteva săptămâni pentru a găsi o fereastră disponibilă pentru cuplare. Pentru că traficul începe să se aglomereze. Continue reading →

Lansare eșuată pentru Antares

Antares, racheta folosită de Orbital Sciences pentru a transporta cargo spre Stația Spațială Internațională – parte a unui contract pe care compania îl are în desfășurare cu NASA, a explodat spectaculos la șase secunde de la lansare (video).

Aceasta trebuia să fie a cincea misiune Antares și a patra vizită a unei capsule Cygnus către ISS. Cygnus și Dragon (capsula celor de la SpaceX) sunt singurele variante prin care NASA poate trimite în prezent cargo către Stația Spațială. Dragon, care a revenit duminică la sol după o misiune orbitală de peste o lună, este alături de Soyuz singurele variante prin care se poate transporta marfă de pe ISS pe Pământ. Racheta Antares a fost recent upgradată, însă modificările au fost aduse doar treptei secundare, pentru a putea insera pe orbită încărcături mai masive decât varianta precedentă. Din acest motiv, upgrade-ul nu are nici o legătură cu eșecul petrecut la baza Wallops din Virginia. Oficialii companiei au declarat la scurt timp după accident că este prea devreme pentru a discuta despre viitorul zbor al rachetei, programat inițial pentru primele două luni ale anului viitor. Lansarea de azi trebuia să aibă loc ieri, la aproximativ aceiași oră, dar o ambarcațiune nu a părăsit la timp zona de siguranță din jurul rampei de lansare, fapt ce a dus la amânarea lansării.

La șase secunde după lansare, motoarele Antares au cedat și racheta s-a prăbușit înapoi pe rampă, cauzând pagube materiale importante. Din fericire, nici unul din personalul bazei nu a fost rănit, însă populația a fost atenționată să nu atingă și să raporteze orice fragmente ale rachetei care pot fi aduse la mal de către valuri, deoarece acestea pot conține urme de combustibil toxic.

Capsula Cygnus trebuia să transporte peste 2 tone de provizii și experimente spre Stația Spațială Internațională, însă astronauții de aici (care au urmărit în direct tentativa de lansare) nu au motive de îngrijorare: rezervele de la bordul stației le ajung până în martie 2015 și chiar în acestă dimineață are loc lansarea unei noi nave cargo, de data aceasta fiind vorba despre un Progress rusesc, iar la începutul lui decembrie este programată o nouă lansare SpaceX. Au fost însă pierdute complet experimentele de la bord, piesele de schimb și peste 20 de sateliți de mici dimensiuni, inclusiv un echipament clasificat, ale cărui rămășițe sunt căutate de către investigatori.

Principalul suspect pentru producerea acestui incident se pare că ar fi motoarele care propulsează racheta Antares. Rebotezate AJ-26 după ce au fost transportate din Rusia, acestea sunt de fapt motoarele NK-33 construite de către Nikolay Kuznetsov în anii ’60 pentru a echipa racheta N-1 cu care sovieticii doreau să ajungă pe Lună. După patru lansări fără succes, programul N-1 a fost abandonat, iar motoarele construite pentru a echipa gigantica rachetă au fost puse la păstrare (nu mai puțin de 30 de astfel de motoare erau nevoie pentru prima treaptă). După colapsul URSS, motoarele au ajuns la firma americană Aerojet (rebotezate AJ-26) și sunt acum folosite pentru racheta Antares. Așadar nu este vorba despre motoare derivate din NK-33 (cum este cazul RD-180 al rachetei Atlas V) ci efectiv despre echipamentele construite în anii ’60. Elon Musk, CEO al SpaceX, atrăgea atenția asupra acestui aspect într-un interviu din 2012. Oficial nu se cunosc cauzele accidentului, investigația fiind în desfășurare. Mai merită menționat că un test recent al unui astfel de motor AJ-26, care a avut loc în luna mai la centrul de cercetări Stennis al NASA, s-a încheiat cu un eșec (explozia motorului).

Incidentul de astăzi este cel mai grav de acest fel petrecut pe o rampă de lansare din SUA după explozia rachetei Delta II din 1997, care urma să plaseze pe orbită un satelit GPS. Costurile rachetei Antares și ale încărcăturii sunt în jur de 200 de milioane de dolari, la care se adaugă pagubele produse la sol care nu au fost încă evaluate (rampa de lansare, clădiri adiacente, instalații etc).

Mai multe detalii despre Antares pot fi găsite aici.

 

Antares lansează Cygnus ORB-2

Racheta Antares a celor de la Orbital Sciences a lansat pe orbită a treia capsulă Cygnus aflată în drum spre Stația Spațială Internațională, după alte două zboruri din 18 septembrie 2013 și 9 ianuarie 2014, parte a contractului COTS cu NASA pentru stimularea partenerilor privați.

Lansarea de la baza Wallops din Virginia a fost amânată de șapte ori (ultimele trei au fost cauzate de vremea nefavorabilă), după ce inițial trebuia să aibă loc în data de 1 mai 2014, dar tentativa de astăzi de la 19:52 a decurs fără incidente. NASA a cerut amânarea lansării din 1 mai datorită altor vehicule programate să se cupleze cu ISS în acea perioadă, iar apoi, în 22 mai, în timpul unor teste statice, unul din cele două motoare ale rachetei Antares a explodat, la 30 de secunde de la pornire, în ceea ce se dorea a fi un test de 54 de secunde. Încă nu se cunoaște cauza defecțiunii, dar motoarele de astăzi au fost certificate pentru zbor. Trebuie menționat că motoarele folosite de Antares sunt motoare AJ26, care provin din celebrele motoare sovietice NK–33 care trebuiau să propulseze racheta N–1 în drum spre Lună.

Cygnus transportă aproape 1500 de kilograme de provizii pentru echipajul aflat în prezent la bordul Stației Spațiale Internaționale (mâncare, haine, produse de igienă), piese de schimb, instrumente pentru experimente științifice și echipamente pentru viitoarele activități extravehiculare, dar și un număr de 28 de sateliți de mici dimensiune care urmează să fie lansați din modulul japonez Kibo în cursul următoarelor luni. Dragon, capsula celor de la SpaceX, poate transporta o masă dublă, atât spre ISS, cât și de pe ISS spre Pământ, în timp ce Cygnus nu poate face față unei reveniri prin atmosfera Pământului.

Întâlnirea cu brațul robotic al Stației Spațiale Internaționale va avea loc miercuri, când capsula va fi atașată de ISS, unde va rămâne pentru aproximativ o lună. După această perioadă, va fi încărcată cu deșeuri și se va dezintegra în atmosfera Pământului.

Cygnus este practic o variantă modificată a modulelor folosite de naveta spațială pentru a transporta cargo spre și dinspre ISS. După retragerea navetelor spațiale din uz, Orbital Sciences a construit un model al acestor module dotat cu panouri solare pentru independență energetică și propulsoare, care poate face astfel singur drumul spre ISS.

Racheta Antares, denumită anterior Taurus II, are două trepte: prima folosește combustibil lichid (două motoare AJ26), în timp ce a doua combustibil solid (motor ATK Castor–30B). În viitor (probabil începând din 2015), motorul celei de-a doua trepte va fi înlocuit cu o variantă mai performantă (Castor 30XL), crescând astfel masa pe care capsula Cygnus o poate transporta pe orbită. Fiind un motor cu combustibil solid, acesta nu poate fi oprit până la terminarea combustibilului și nici repornit. Pentru misiunea de astăzi, el a funcționat 137 de secunde, suficient pentru a plasa încărcătura pe orbită.

Următoarea lansare Antares/Cygnus este programată pentru octombrie, ultima pentru acest model de capsulă, pentru că de anul viitor, Orbital Sciences pregătește o nouă variantă Cygnus, îmbunătățită.

Cygnus (CRS-1) în drum spre ISS

Astăzi la ora 20:07, racheta Antares a fost lansată de la baza Wallops din Virginia, după diverse amânări  din ultima perioadă. Aceasta a transportat pe orbită un modul, denumit Cygnus, care în următoarele zile se va întâlni cu Stația Spațială Internaținoală. Astronauții de aici vor manipula brațul robotic al stației pentru a captura nava Cygnus și pentru a o cupla cu unul din modulele ISS (Harmony). Spre deosebire de naveta spațială sau de navele rusești Soyuz, Progress, Cygnus nu andochează automat cu porturile ISS, ci este condusă spre acestea folosind brațul robotic Canadarm2.

Misiunea CRS-1 este prima misiune operațională a lui Cygnus, după două misiuni de test din trecut. În primul test, racheta Antares a lansat doar o încărcătură de masă similară cu Cygnus iar în al doilea test o capsulă Cygnus s-a cuplat cu ISS, dar zborul a fost considerat un test. De data aceasta, capsula transportă provizii importante pe ISS, piese de schimb și un set de 33 de sateliți, care vor fi lansați de pe  Stația Spațială Internațională, o încărcătură cu masa totală de aproape 1.5 tone. La finalul misiunii, după câteva săptămâni în care va rămâne cuplată cu ISS, Cygnus se va dezintegra în atmosferă, împreună cu aproape 1 tonă de reziduri cu care o vor încărca astronauții de pe stație.

În acest moment, Cygnus se află pe orbită, în parametri normali, după ce motoarele celor două trepte au ghidat-o pe traiectoria planificată. Panourile solare sunt active așa că Cygnus a pornit pe urma Stației Spațiale Internaționale, pe care o va ajunge din urmă în trei zile. Astăzi vor avea loc două manevre de ajustare a traiectoriei, pentru interceptarea ISS în cursul zilei de duminică.

Cygnus (fabricată de Oribtal Sciences), alături de capsula Dragon a celor de la SpaceX, este una din alternativele private pe care NASA le încurajează pentru a prelua transportul de provizii spre ISS și speră ca în viitor una sau mai multe companii private să poate transporta și viitori astronauți, de pe teritoriul Statelor Unite. În prezent, astronauții americani zboară cu capsula rusească Soyuz, într-un parteneriat cu agenția spațială rusă, acesta fiind singurul vehicul capabil să lanseze oameni pe orbită și să-i aducă bineînțeles și înapoi.

Orbital-1 Mission Antares Launch

Antares (Orbital Sciences), părăsind rampa de lansare de la baza Wallops din Virginia

Lansarea Cygnus, amânată din nou

Cea de-a doua misiune Cygnus spre Stația Spațială Internațională (după cea din septembrie anul trecut) se poate înscrie pe lista misiunilor spațiale cu cele mai bizare amânări. Se întâmplă rar ca o lansare să aibă loc exact în data planificată inițial, dar racheta Antares se încăpățânează să rămână în continuare la sol, fără a suferi în prezent vreo problemă tehnică.

Planificată inițial pentru noiembrie, lansarea a fost inițial amânată pentru 20 decembrie 2013. Însă în acea perioadă, astronauții de pe Stația Spațială Internațională, destinația lui Cygnus, au fost ocupați cu reparațiile unei pompe de amoniac defecte, care afecta sistemul de răcire de la bordul complexului orbital, așa că lansarea a fost amânată pentru 13 ianuarie, pentru a nu interfera cu reparațiile. Însă această dată ar fi incomodat un număr de lansări planificate deja să aibă loc de la baza aeriană Wallops din Virginia, așa că lansarea a fost devansată pentru 7 ianuarie.

Cu câteva zile înainte, tentativa din 7 ianuarie a fost amânată cu o zi, pentru 8 ianuarie, din pricina temperaturilor neobișnuit de mici înregistrate lângă rampa de lansare. Cu câteva ore înainte de lansare, a apărut însă o altă problemă care a dus la o nouă amânare: activitatea solară intensă, mai intensă decât de obicei. Aceasta ar putea afecta sistemele electronice de la bordul rachetei, așa că vom mai avea de așteptat câteva zile până când va fi aleasă ziua pentru o nouă tentativă. Asta dacă nu vor apărea alte probleme între timp

Cygnus va transporta și 33 de sateliți, care nu vor fi plasați direct pe orbită de către racheta Antares, ci vor ajunge pe Stația Spațială Internațională, de unde vor fi re-lansați de către astronauți, din modulul japonez Kibo, care este echipat cu un tun capabil de astfel de operațiuni. Lansarea nu va depăși recordul stabilit de racheta Dnepr (32), în noiembrie, privind cel mai mare număr de sateliți plasați pe orbită dintr-o singură lansarea, dara va stabili un record privind numărul încărcăturilor lansate: 34, dacă socotim și capsula Cygnus, care adăpostește sateliții.

Antares

Racheta Antares, în vârful căreia se află capsula Cygnus, cu provizii, piese de schimb și 33 de sateliți gata de lansare spre Stația Spațială Internațională.