Începând cu 2019, NASA renunță la capsulele Soyuz

Oficiali ai NASA au declarat recent că agenția spațială americană nu va semna un nou contract cu partenerii ruși de la Roscosmos pentru lansări ale astronauților proprii în capsulele Soyuz. Prezentul acord expiră la finalul anului 2018, când va avea loc ultima lansare a unei capsule Soyuz cu un american pe unul dintre cele trei locuri. 82 de milioane de dolari costă acest bilet spre Stația Spațială Internațională, dar NASA speră să reducă aceste costuri în viitor, pentru că din 2018, primele companii private americane (SpaceX și Boeing) promit că vor putea transporta din nou astronauți americani în spațiu, fără ca NASA să fie nevoită să plătească rușilor acest serviciu.

Soyuz
O capsulă Soyuz andocată la Stația Spațială Internațională

Continue reading →

NASA sprijină industria spațială privată

NASA a anunțat sumele cu care va sprijini patru companii americane pentru a-și dezvolta sisteme cu care SUA să poată ajunge din nou pe orbită fără a mai fi nevoie să apeleze la serviciile Rusiei, după retragerea navetei spațiale, programată pentru vara acestui an.

Astfel, Blue Origin primește 22 de millioane de dolari, Sierra Nevada Corporation, 80 millioane,  SpaceX 75 millioane și Boeing $92.3 millioane. Proiectul este o continuare a politicii recente inițiate de administrația americană prin care se încearcă stimularea instituțiilor private în industria spațială, prin dezvoltare și folosirea unor sisteme prin care SUA să aibe acces la spațiul cosmic, la Stația Spațială Internațională și dincolo de aceasta.

Două dintre companiile alese de NASA pentru acest parteneriat provin din mediul online: Blue Origin este condusă de fondatorul Amazon.com iar SpaceX de Elon Musk, fondatorul PayPal. Dintre acestea, cele mai îndrăznețe și în același timp realiste planuri le are SpaceX, care speră să poată efectua mai mult de 11 zboruri cosmice cu capsula Dragon, proiectată în cadrul companiei, înainte ca aceasta să poarte un echipaj uman, lucru care probabil se va întâmpla peste 3 ani, după ultimele estimări. Racheta Falcon 9 poate propulsa pe orbită o capsulă Dragon cu echipaj uman, însă o serie de upgrade-uri sunt necesare pentru acest lucru: un sistem de urgență instalat deasupra capsulei, pentru a o putea îndepărta rapid de Falcon 9 în cazul în care ceva nu funcționează în parametri normali la lansare, panouri de control, scaune pentru echipaj și climatizare la bordul Dragon. Toate aceste dotări suplimentare vor fi realizate din cele 75 de milioane de dolari primite de la NASA în cadrul programului CCDev2 (Comercial Crew Development, etapa a 2-a). Anul trecut Dragon a fost prima capsulă privată care a ajuns pe orbită și s-a întors în siguranță pe Pământ, SpaceX anunțând de scurt timp planurile pentru construirea celei mai puternic rachete după Saturn V, Falcon Heavy.

Capsula CST-100 proiectată de Boieng, în colaborare cu Bigellow nu este atât de avansată, însă dacă va fi finalizată, aceasta va putea transporta pe orbită până la șapte astronauți, putând fi propulsată de oricare dintre rachetele Atlas V, Delta IV sau Falcon 9 și putând fi refolosită pentru maxim 10 zboruri sau ca vaicul de salvare la bordul ISS (cu care poate rămâne andocată până la 210 zile).

Blue Origin propune un vehicul mai modest, reutilizabil, New Sheppard, capabil să decoleze și să aterizeze vertical și care să poată transporta un echipaj de trei oameni într-un zbor suborbital, la o altitudine maximă de 100 km.

Dream Chaser, vehiculul reutilizabil de la Sierra Nevada, este ceva mai îndrăzneț. Asemănător cu o mică navetă spațială, urmează să fie lansat vertical de către o rechetă Atlas V și să aterizeze orizontal, pe o pistă, Dream Chaser va putea transporta un echipaj de șapte astronauți pe LEO (low Earth orbit), putând fi folosită pentru accesul la ISS.

SpaceX speră să poată duce oameni pe orbită în capsula Dragon în 2013 iar celelalte companii au ca țintă 2015.

Rămâne de văzut care din aceste propuneri vor reuși să facă ce au promis, în caz contrar ele nu vor fi selectate în următoarea etapă a programului CCDev3, finanțat de NASA. Banii vor veni în tranșe stabilite în urma planului depus de fiecare companie în parte, până în mai 2012.