Stâlpi de foc

Space_Shuttle_Atlantis_launches_from_KSC_on_STS-132_side_view-1024x819
Atlantis se sprijină pe cei doi stâlpi de foc produși de propulsoarele auxiliare cu combustibil solid, în timpul lansării din 14 mai 2010. Planificată inițial drept ultima misiunea pentru Atlantis, STS-132 a transportat pe ISS modulul rus Rassvet. Atlantis avea să mai zboare încă o dată, în STS-135, ultimul zbor al unei navete spațiale. STS-132 a fost al 132-lea zbor al unei navete spațiale în spațiu, al 32-lea pentru Atlantis și al 34-lea zbor al unei navete dedicat construcției Stației Spațiale Internaționale.

Atlantis și aurora boreală

După cea de-a șaptea zi a misiunii STS-135, echipajul de la bordul Atlantis au fost trezit de o alarmă generală cauzată de o defecțiune a computerului 4. După ce comandantul Chris Ferguson, împreună cu inginerii de la sol, a transferat sarcinile computerului defect în computerul nr. 2, echipajul s-au întors în sacii de dormit și au fost de acord cu propunerea de la sol de a le extinde timpul alocat somnului cu 30 de minute. Este a doua eroare a unui computer de la bord, înainte de andocarea cu ISS, computerul numărul 3 a fost indisponibil pentru o perioadă de timp.

Naveta spațială este echipată cu cinci computere de bord (model IBM AP-101), responsabile pentru controlul navetei, începând cu lansarea, inserția orbitală, operațiunile orbitale și andocarea, până la revenirea în atmosferă și aterizarea. Patru din cele cinci computere rulează un soft creat de IBM (în limbajul HAL/S) și al cincilea un soft special scris de o altă companie, pentru a evita eventualele erori dependente de producător. Luarea unei decizii se face printr-un proces de votare ce are loc între cele patru computere identice iar în cazul în care scorul este 2-2, al cincilea computer ia decizia finală. Teoretic, naveta spațială poate reveni în siguranță pe Pământ și cu ajutorul unui singur computer funcțional, dar acest lucru nu s-a întâmplat până în prezent.

Defecțiunea computerului 3 ce a avut loc înainte de andocare a fost remediată între timp și în acest moment se crede că cele două evenimente nu au legătura una cu cealaltă. Una din posibilele cauze pentru defecțiunea temporară a computerului 4 poate fi, conform unui raport NASA, activitatea solară. Cu câteva ore înainte de defecțiune, astronauții de pe Atlantis au surprins o spectaculoasă auroră boreală, creată de o activitate solară intensă, soldată cu o erupție masivă de material coronar din Soare și purtată de vântul solar până în vecinătatea Pământului. Este posibil ca radiația solară să fie responsabilă de afectarea temporară (din fericire) a componentelor electronice de la bordul navetei spațiale, deși cauza exactă a defecțiunii nu este încă definită cu claritate.

În acest moment, toate cele 5 computere de la bordul Atlantis funcționează în parametri optimi, naveta pregătindu-se de decuplarea de Stația Spațială Internațională și revenirea pe Pământ în cursul zilei de joi.

STS-135: Ultimul vals

Pentru că Atlantis este într-o formă excelentă, nefiind întâmpinate probleme care să necesite timp suplimentar pentru remediere, NASA a decis să confirme data lansării misiunii STS-135  pentru  8 iulie, ora 18:26. Așadar nu vă faceți alte planuri pentru după-masa de vineri, 8 iulie, luați o pungă de popcorn și urmăriți în direct lansarea și pregătirile de lansare, pentru că după această dată nici o altă navetă spațială nu va mai fi lansată și nici un american nu va mai pleca în spațiul cosmic de pe continentul natal pentru mulți ani de acum încolo. Momentul este cu adevărat unul istoric și trist în ceea ce privește explorarea spațiului, cel mai complex aparat de zbor construit vreodată va zbura pentru ultima dată și vor trece multe decenii până când cineva va mai pilota un aparat de zbor asemănător cu Naveta Spațială.

STS-135: repetiţii înainte de lansare

Rezervorul principal al navetei Atlantis, aflată deja pe rampa de lansare şi pregătită pentru ultima lansare a unei navete spaţiale americane programată pentru 8 iulie 2011, va fi umplut în următoarele ore cu combustibil exact la fel ca în cazul unei lansări. Vor fi astfel testate o serie de upgrade-uri realizate de ingineri după ce o problemă detectată la cordonul ce alimenta rezervorul extern a cauzat amânarea lansării misiunii STS-133 (Discovery) cu câteva luni. Aproape 2 milioane de litri de oxigen şi hidrogen lichid vor fi pompate în rezervorul extern pentru a testa comportarea acestuia şi pentru a găsi eventualele probleme ce ar putea să amâne data lansării.

Deoarece construcţia rezervorului extern al navetei Atlantis este practic identic cu cel al navetei Discovery din cadrul misiunii STS-133, pentru a evita orice amânare, inginerii au implementat deja modificările aduse pentru misiunea STS-133 şi sunt încrezători că lansarea STS-135 nu va fi amânată dintr-o problemă legată de rezervorul extern al navetei.

NASA împarte navetele spațiale

STS-135 va fi ultima misiune a unei navete spațiale și este programată pentru vara acestui an. După ce Atlantis va efectua acest zbor, navetele vor fi retrase din uz și pregătite pentru a fi livrate muzeelor din Statele Unite. NASA a organizat o competiție în acest sens și Charles Bolden, administratorul agenției a anunțat ieri, 12 aprilie, destinațiile finale ale navetelor spațiale. Astfel, după aterizare Atlantis va rămâne în Florida, la Centrul Spațial Kennedy și va fi expusă publicului larg într-un complex ce urmează să fie construit.

Naveta Enterprise, care nu a zburat niciodată în spațiu, dar a fost folosită pentru teste aerodinamice înainte de lansarea navetei Columbia, va fi mutată din actuala sa locație, Muzeul Smithsonian, pentru a face loc navetei Discovery. Echipele de ingineri de la sol au început să pregătească naveta Discovery pentru viața de muzeu, după ultima sa misiune, înlăturând în prima fază toate substanțele toxice din rezervoare.

Endeavour va ajunge în Los Angeles, la California Science Center, în apropiere de locul unde toate nevetele au fost construite (Palmdale). Endeavour este singura care va ajunge pe coasta de est, Enterprise find mutată la New York, în cadrul muzeului Intrepid Sea, Air & Space.

În timp ce Houston este marele perdant, New York se plânge că a primit un prototip și nu o navetă adevărată, în condițiile în care contribuția New York-ului la programul spațial este nulă iar în Houston se află Centrul Spațial Johnson unde se antrenează astronauții și de unde are loc controlul tututor activităților NASA cu echipaj uman.

Muzeul din Seattle a început construcția unei locații dedicate unei navete spațiale, însă acesta nu a primit până la urmă nici una dintre navete (după cum probabil se aștepta toată lumea, mai puțin conducerea muzeului respectiv).

Schiță a navetei Discovery, așa cum va arăta expusă în complexul ce urmează a fi construit special pentru ea la Centrul Spațial Kennedy din Florida