1 – 7 februarie

Racheta Zenit-3SL lansată din Pacific, de pe platforma Odyssey a companiei Sea Launch, a suferit o defecțiune a primei trepte la 40 de secunde după lansare, lucru ce a dus la pierdea încărcăturii, satelitul de telecomunicații Intelsat 27. Satelitul trebuia să ajungă pe orbită geosincronă. Platforma mobilă Odyssey permite ca lansările să aibă loc de la ecuator, rachetele profitând astfel de un plus de viteză datorat rotației Pământului, fiind astfel ceva mai eficiente în ceea ce privește masa utilă urcată pe orbită.

Au apărut semne de întrebare cu privire la reușita Iranului de a lansa o maimuță în spațiu. Se pare că imaginile prezentate presei după recuperarea capsulei prezintă o maimuță diferită față de cea care a plecat în spațiu. Oficialii iranieni spun că de vină pentru această situație este o încurcătură a celor responsabili cu relațiile publice, care ar fi încurcat imaginile și că țara lor a reușit cu succes să trimită un mamifer în spațiu și să-l recupereze nevătămat după revenirea pe Pământ. În același timp, președintele Iranului, Mahmoud Ahmadinejad, a declarat că este gata să fie primul om trimis în spațiu de către oamenii de știință iranieni…

Trecând la lucruri mai serioase, în 15 februarie 2012, asteroidul 2012 DA14 se va apropia de Pământ la 27330 km, mai aproape decât orbitează sateliții de telecomunicații geostaționari. Cu un diametru de 45 de metri, va fi cel mai mare corp care se apropie atât de mult de Pământ de când au loc astfel de observații. 2012 DA14 nu va lovi Pământul în acest an și nici în următoarele decenii, dar dacă ar face-o, efectele ar putea fi asemănătoare cu cele observate la Tunguska în 1908 (echivalent cu 100 de bombe atomice lansate deasupra Hiroshimei).

Sonda Deep Impact, care a survolat cometele Tempel 1 și Hartley 2, a surprins primele sale imagini cu cometa C/2012 S1 ISON, care se apropie în acest moment de interiorul sistemului solar. Cometa ISON ar putea deveni unul din cele mai spectaculoase evenimente astronomice din istorie, dacă strălucirea sa va fi pe măsura așteptărilor. Dacă ISON nu se va dezintegra prematur, va străluci puternic pe cerul lunii noiembrie, putând fi probabil observată chiar și în timpul zilei iar noaptea ar urma să strălucească mai puternic decât Luna! Deep Impact mai are suficient combustibil pentru un survol al unui asteroid (2002GT) în 2020.

Arianespace a lansat cu succes racheta Soyuz 2-1A de la cosmodromul din Baikonur pentru a pune pe orbită șase sateliți de telecomunicații Globalstar. A fost a patra și ultima lansare din cea de-a doua generație de sateliți Globalstar. Un total de 32 de sateliți vor asigura acoperire pentru America de Nord și de Sud, Europa, părți din Rusia și Asia, Australia și Noua Zeelandă. Tot la capitolul lansări reușite, și tot în dreptul companiei Arianespace, menționăm și prima lansare a unei rachete Ariane 5 (ECA, cea mai puternică variantă) din acest an, eveniment care a avut loc, ca de obicei, la Kourou, în Guiana Franceză. Cu această ocazie, sateliții de telecomunicații Amazonas-3 și Azerspace-1 au ajuns cu bine pe orbită.

14-21 decembrie

Motorul J-2X, derivat din legendarul J-2 care a propulsat a doua treaptă a rachetei Saturn V, a trecut cu brio o serie 21 de teste în acest an și este aproape gata pentru a fi încorporat în noul vehicul SLS aflat în dezvoltare de către NASA. J-2X este construit pentru Marshall Space Flight Center (MSFC) al NASA de către Pratt & Whitney Rocketdyne, responsabili și pentru motoarele RS-25 care au propulsat în ultimele trei decenii naveta spațială. Capabil de 1,310 kN și consumând hidrogen și oxigen lichid, motorul J-2X a fost dezvoltat inițial pentru a fi folosit în cadrul rachetei Ares I, însă după anularea programului Constellation, acesta urmează să fie folosit pentru treapta superioară a noului propulsor NASA.

S-au împlinit 40 de ani de la ultima aselenizare. În 1972, echipajul Apollo 17, format din Cene Cernan și Harrison Schmitt  (primul și singurul om de știință – geolog – care avea să pună piciorul pe Lună), devenea ultimul echipaj care se va aventura dincolo de orbita Pământului și cei doi sunt în acest moment ultimii care au pășit pe suprafața satelitului nostru natural. Gene Cernan, veteran al misiunilor Gemini și Apollo, spunea în 1972 că această ultimă misiune avea să fie doar sfârșitul începutului. Din păcate, istoria l-a contrazis.

Sonda chinezească Chang’E 2 a întrecut toate așteptările și a realizat fotografii spectaculoase ale asteroidului Toutatis în timpul rendezvous-ului efectuat cu ocazia apropierii acestuia de Pământ, așa cum o face la fiecare 4 ani. Sonda a trecut la doar 3.2 kilometri de suprafața asteroidului, cu o viteză relativă de peste 10 km/s.

După cum pomeneam într-un articol precedent, sondele GRAIL-A (Ebb) și GRAIL-B (Flow) și-au terminat misiunea printr-un plonjon controlat într-un munte selenar. Rămase cu prea puțin combustibil în rezervoare pentru a mai putea face observații științifice, după ce au realizat cea mai detaliată hartă gravitațională a Lunii, cele două sonde au ars tot combustibilul pe care-l mai aveau în rezervoare (pentru a-i ajuta pe inginerii de la sol să-și rafineze modelele cu privire la consumul de combustibil, din moment ce estimarea acestuia reprezintă în continuare o problemă), contactul cu sondele a fost pierdut, după cum era de așteptat, în urma unui impact controlat. Zona în care cele două sonde și-au găsit sfârșitul a fost botezată Sally Ride, după numele primei femei de origine americană în spațiu și prima femeie de la bordul navetei spațiale, decedată prematur în acest an.

China a încheiat 2012 cu o nouă lansare de succes, a 19-a, stabilind un record național în domeniu (dintr-un total de 174 de lansări). Racheta Chang Zheng 2D a transportat pe orbită satelitul de comunicații turcesc Göktürk-2 (cu o masă de 450 kilograme).

Ultimii trei membri ai Expediției 34, Tom Marshburn (NASA), Roman Romanenko (Roscosmos) și Chris Hadfield (CSA – Canadian Space Agency) au decolat spre ISS la  bordul unei capsule Soyuz miercuri iar andocarea cu Stația Spațială Internațională este programată pentru astăzi, când pe orbită vom avea din nou un echipaj complet de 6 astronauți.

Șirul lansărilor din 2012 este încheiat de Ariane 5 care a pus miercuri seara pe orbită geostaționară doi sateliți: Skynet 5D, cu o masă de 4.8 tone, lansat pentru compania Astrium, și Mexsat 3 (2.9 tone), al guvernului mexican. A fost a șaptea și ultima lansare Ariane 5 din 2012 și a 53-a lansare consecutivă fără probleme pentru racheta europeană, un record de invidiat pentru deja venerabilul lansator.

Ariane 5 VA210

După o amânare de o zi, racheta Ariane 5 a fost lansată astăzi la ora 23:05 de la baza din Kourou, Guyana Franceză, urmând să plaseze pe orbită doi sateliți de telecomunicații: Eutelsat 21B și Star One C3 (pentru Orbital Science Corporation și operatorul brazilian Star One), însemnând o masă totală de 9.2 tone.

Pentru că în prezent de la portul spațial din Guiana Franceză se lansează trei rachete (Ariane, Soyuz și Vega), Arianespace a schimbat de curând denumirea zborurilor, astfel zborul de astăzi a fost denumit VA210: V de la cuvântul franțuesc vol, A de la Ariane și a fost al 210-lea zbor pentru o rachetă Ariane. Zborurile rachetei Soyuz for fi numerotate cu prefixul VS iar cele ale rachetei Vega vor avea prefixul VV.

A fost a 66-a lansare Ariane 5, în prezent singurul propulsor disponibil comercial care poate lansa simultan două încărcături.

Satelitul Eutelsat 21B este al 26-lea satelit lansat de către Arianespace pentru corporația Eutelsat. El urmează să fie plasat pe o orbită geostaționară pentru a oferi servicii de telecomunicații în Europa, nordul și vestul Africii, Estul Mijlociu și Asia Centrală, timp de cel puțin 15 ani, speranța de viață așteptată pentru satelit.

Star One C3 este un satelit mai mic (doar 3.2 tone față de 5 tone cât cântărește Eutelsat 21B) și va fi plasat pe tot pe o orbită geostaționară, pentru a asigura transmisii TV și telecomunicații pentru Brazilia și restul Americii de Sud. Aceasta va fi folosit, printre altele, și pentru transmisiunile TV ale Campionatului Mondial de Fotbal din 2014 și a Jocurilor Olimpice din 2016, ambele evenimente găzduite de Brazilia.

Pentru această lansare, a fost aleasă varianta ECA a propulsorului Ariane 5, care poate plasa o încărcătură utilă de până la 10 tone pe o orbită geostaționară, spre deosebire de lansările vehiculului ATV către ISS, unde se folosește varianta ES, mai potrivită pentru încărcături ce trebuie plasate pe orbită joasă (400 km).

Ariane 5 a părăsit rampa de lansare la 7.05 secunde după pornirea motorului Vulcain 2, când au fost activate și boosterele cu combustibil solid. După 6 secunde de zbor vertical, racheta s-a înclinat spre est pentru inserarea pe orbita dorită. Eutelsat 21B se va desprinde de Ariane 5 la 28 minute și 3 secunde de la lansare, urmat de Star One C3 la 33 de minute și 17 secunde.

 

Cele două lansări de ieri: Ariane 5 și ILS Proton

Rar se întâmplă să avem parte de două lansări în aceeași zi. În cursul zilei de ieri, o rachetă Ariane 5 a purtat pe orbită 2 sateliți de telecomunicații, la o oră după ce de la Baikonur un lansator Proton a dus pe orbită geostaționară un satelit Telstar.

Baza franceză de la Kourou își va extinde gama de lansatoare folosite, încă din cursul acestui an fiind capabilă să opereze zboruri ale rachetei rusești Soyuz, dar și noua rachetă europeană Vega, care va purta pe orbită primul (mini)satelit românesc, Goliath. Pentru zborul de ieri a fost folosită cea mai puternică variantă a rachetei Ariane 5, ECA (Cryogenic Evolution Type A) conținând o serie de îmbunătățiri ce o fac capabilă să plaseze până la 9.6 tone pe orbită geostaționară. ST-2 și GSAT 8 au avut împreună 8.1 tone și au fost plasați pe orbita de transfer fără nici o problemă în cursul celui de-al 202-lea zbor al unui lansator Ariane 5.

Satelitul de telecomunicații Telstar 14R a fost lansat la ora 22:15 de la Baikonur la bordul unei rachete Proton-M, al doilea zbor al unei rachete Proton după seria de eșecuri de anul trecut ce a dus la schimbarea conducerii administrative a Agenției Spațiale Ruse. Lansarea de ieri a fost al 65-lea zbor al variantei ILS Proton și al 364-lea zbor al unei rachete Proton din 1965.

Ariane 5 ECA lansează HYLAS 1 și Intelsat 17

Ieri, Arianespace a lansat cu succes ce-a de-a cincea racheta europeană Ariane 5 din acest an, ridicând pe orbită sateliții de telecomunicații HYLAS 1 și Intelsat 17. Zborul a durat 49 de minute, Intelsat 17 fiind primul satelit poziționat, urmat de HYLAS 1.

Ariane 5 ECA la câteva secunde după lansare

Lansarea de ieri a fost 54-a lansare Ariane 5 și pentru această misiune a fost folosită varianta ECA (Cryogenic Evolution type A) care reprezintă cea mai puternică versiune a rachetei Ariane 5.  Ariane 5 ECA este o variantă îmbunătățită a modelului Ariane 5 Generic, capabilă să transporte mase mai mari pe orbită, de până la 10 tone, spre deosebire de 6.2 tone în versiunea standard. Structura rachetei este în mare parte nemodificată, însă câteva subsisteme au fost modernizate pentru a crește puterea motorului Vulcain care propulsează racheta europeană. Încărcătura acestei misiuni a fost de 8870 kilograme din care 8070 reprezintă masa însumată a celor doi sateliți iar diferența de 800 kg fiind a sistemului integrat de plasare pe orbită a sateliților (SYLDA).

Următoarea lansare Ariane 5 este programată pentru 25 decembrie 2010, urmând să urce pe orbită sateliții Koreasat 6 și HispaSat-1E.