Telescopul spațial Kepler a rămas fără combustibil

Telescopul spațial Kepler

„I used to measure the skies, now I measure the shadows of Earth.” –Johannes Kepler

„I used to measure the shadows of Earths.” –William J. Borucki despre telescopul spațial Kepler.

NASA a anunțat, într-o conferință de presă, încetarea misiunii satelitului spațial Kepler, care a rămas fără combustibil. Lucru de așteptat în ultimul timp, ținând cont de faptul că satelitul a fost lansat în 2009 (de o rachetă Delta II) cu combustibil suficient pentru 6 ani, a avut o misiune care inițial a fost planificat să dureze 4 ani, iar în cele din urmă combustibilul i-a ajuns pentru mai mult de 9 ani, depășind și cele mai optimiste așteptări inițiale (chiar dacă a suferit o defecțiune majoră în 2013, dar care nu i-a afectat posibilitatea de a livra în continuare date de calitate).

Terminarea combustibilului nu înseamnă că echipele de la sol nu mai pot comunica cu telescopul. De fapt, acestea se află în contact cu Kepler, pregătindu-l, prin comenzi radio trimise spre acesta, pentru dezactivarea sa definitivă, care va avea loc în următoarele săptămâni.

Misiunea Kepler a început să prindă contur acum 35 de ani, când nu era cunoscută existența nici măcar a unei singure exoplanete. În momentul lansării telescopului, nu știam dacă exoplanetele sunt un fenomen rar, dar acum este un lucru acceptat de comunitatea științifică faptul că numărul de planete din galaxie este mai mare decât numărul de stele. Kepler a descoperit 2681 de exoplanete și datele trimise sugerează că ar mai putea fi confirmate încă aproape 3000, după ce au fost observate peste jumătate de milion de stele.

Costul telescopului Kepler au fost de aproximativ 700 de milioane dolari. Ținând cont de numărul de exoplanete descoperite deja și de faptul că datele transmise deja ascund probabil încă aproape 3000 de exoplanete, înseamnă că descoperirea unei exoplanete a avut un cost de aproximativ 120000 dolari.

Satelitul TESS, lansat în aprilie 2018, continuă indirect misiunea Kepler, concentrându-se pe stelele aflate în vecinătatea noastră cosmică, stele care vor putea fi ulterior studiate și de alte telescoape, precum James Webb (JWST), care vor căuta și semne ale prezenței vieții pe aceste exoplanete.