Depresurizare ușoară a Stației Spațiale Internaționale

Capsula Soyuz, andocată la ISS

Scăderea presiunii în interiorul Stației Spațiale Internaționale (ISS) a fost detectată în 29 august la ora 21:00, aceasta fiind inițial de 0.8 mmHg/oră, doar puțin peste valoarea acceptată de 0.5 mmHg/oră. În timpul nopții însă, presiunea a început să scadă cu 4 mmHg/oră, însă echipajul dormea. Pentru că rata depresurizării ISS a rămas totuși relativ scăzută, controlorii de zbor de la sol au decis să nu trezească echipajul pentru acest lucru, așa că li s-a comunicat abia dimineață că stația spațială pierde aer. Dacă nu s-ar fi luat nici o măsură, ISS și-ar fi epuizat rezervele de aer în 18 zile, așa că echipajul avea suficient timp la dispoziție să găsească o soluție.

Abia ieri în jurul orei 17:00 a fost identificată gaura, cu ajutorul unor detectoare de ultrasunete aflate la bordul ISS tocmai pentru acest scop. Aceasta se află în modulul orbital al capsulei Soyuz MS-09 andocată la portul Rassvet al ISS (și lansată în 6 iunie 2018). După două ore și jumătate, echipajul a reușit să oprească scurgerea aerului în vidul cosmic, după ce în prima fază Alexander Gerst și-a folosit la un moment dat degetul ca soluție temporară și pentru a verifica dacă nu cumva este vorba de mai multe locuri pe unde aerul părăsește complexul orbital. Partea bună este că modulul capsulei Soyuz afectat este lăsat în urmă și nu este ocupat de astronauți când aceștia vor folosi vehiculul rusesc pentru a se întoarce pe Pământ. Există câteva scenarii care pot fi folosite în cazul în care Soyuz MS-09 este considerată nesigură pentru folosirea sa de către echipaj.

Inițial, NASA a specificat că gaura de aproximativ 2 mm ar fi putut fi cauzată de un micrometeorit sau un deșeu orbital de mici dimensiuni (micrometeoroids and orbital debris – MMOD), ori o defecțiune în interiorul modulul orbital, agenția spațială rusă alcătuind deja o comisie care va investiga acest eveniment, pentru a se asigura în primul rând că Soyuz MS-09 poate fi folosită pentru a-i aduce în siguranță înapoi pe Pământ pe Drew Feustel, Richard Arnold și Oleg Artemiev. Prima soluție, una temporară, a fost aplicarea unei benzi adezive, însă aceasta nu a făcut decât să scadă rata de pierdere a aerului și nu să o oprească definitiv. Soluția aleasă în final a fost aplicarea în zona respectivă a unui pansament din trusa medicală, îmbibat cu un gel adeziv. Oxigenul a revenit la cote normale la bordul stației datorită proviziilor stocate în nava Progress MS-09, care a andocat cu ISS în 10 iulie 2018.

Soyuz MS
Capsula Soyuz MS: depresurizarea a avut loc în modulul din dreapta

O capsulă Soyuz are trei module: modulul orbital (cel avariat de MMOD), modulul descendent și modulul de serviciu. Primele două sunt disponibile echipajului, dar astronauții de la bord revin pe Pământ folosind doar modulul din mijloc, primul fiind însă folosit pentru andocare. Modulul de serviciu este lăsat în urmă înainte de revenirea prin atmosferă, după ce motoarele sale au imprimat capsulei o traiectorie descendentă, iar modulul orbital se desprinde și el înainte ca atmosfera să fie resimțită de capsulă.

Într-un schimb de replici cu controlorii de zbor, comandantul Stației Spațiale Internaționale Drew Feustel și-a exprimat neîncrederea în soluția aleasă de specialiștii ruși pentru oprirea scurgerii de aer din interiorul stației și a cerut și opinia colegilor de la Houston, care au fost însă de acord cu soluția aleasă. Deși cu siguranță au mai fost cazuri când partea americană de pe ISS nu a fost de acord cu deciziile colegilor ruși de la bordul ISS, este pentru prima dată când aceste neînțelegeri au putut fi ascultate în direct, în timpul comunicațiilor dintre ISS și centrele de comandă de la sol. Nu este clar dacă rușii au așteptat un consens privind procedura de oprire a depresurizării sau au acționat pe cont propriu.

Un cadru cu gaura care a cauzat depresurizarea, înainte de reparații
Un cadru cu gaura care a cauzat depresurizarea, înainte de reparații
Astronauți care încearcă să oprească depresurizarea stației
Un cadru cu reparațiile
Un cadru cu reparațiile asupra găurii din fuselajul Soyuz, cadru cenzurat ulterior de NASA în clipurile de pe YouTube și Twitter

Într-un comunicat de presă, NASA ține să precizeze că astronauții sunt în siguranță și că niciodată nu au fost în pericol în timpul acestui eveniment. Dar până în prezent nu au fost făcute publice imagini cu gaura făcută de presupusul MMOD și, mai mult decât atât, NASA a înlăturat de pe YouTube și Twitter un clip video în care se vedeau reparațiile efectuate asupra zonei respective, înlocuind acele clipuri cu versiuni din care respectivele cadre au fost cenzurate. Clipul video, în care apar imaginile de mai sus, a fost salvat de câțiva jurnaliști, în timp ce NASA a încărcat un clip din care acestea lipsesc.

Se pare însă că în imaginile pe care NASA a încercat să le ascundă, urma găsită în zona unde a fost observată depresurizarea nu ar semăna cu urma lăsată de un micrometeorit sau deșeu orbital (MMOD), ci mai degrabă ar fi o urmă de burghiu. Cineva, cândva înainte de lansare, din motive necunoscute, poate chiar din greșeală, a dat o gaură în modulul orbital al capsulei Soyuz și incidentul a trecut neobservat de echipele care au inspectat capsula înainte de lansare. Un mic fragment metalic ar fi rămas blocat pe canalul respectiv până în zilele trecute, când a perforat peretele capsulei, cauzând ușoara depresurizare a stației. Dimitri Rogozin, directorul general al Roscosmos a confirmat recent acest lucru.

Nu este pentru prima dată când Stația Spațială Internațională încasează un MMOD: acum 4 ani a fost afectată una dintre ferestrele stației, aflate în modulul Cupola, care permit echipajului nu doar o priveliște splendidă spre planeta noastră, dar este folosită și în cazul manevrelor de andocare sau din timpul activităților extravechiulare. Însă fereastra de sticlă nu a fost perforată de MMOD și astfel presiunea din interiorul stației nu a scăzut.

Articolul va fi adus la zi când vor apăra informații noi.