New Shepard zboară astăzi pentru a noua oară

New Shepard

Pentru Blue Origin, New Shepard îndeplinește două roluri: o încercare a lui Jeff Bezos de a oferi zboruri în spațiu la un preț relativ redus, dar în același timp este și un vehicul pentru testarea viitoarelor tehnologii care vor fi incluse în New Glenn, racheta de nouă generație, recuperabilă, cu care Blue Origin va concura direct cu SpaceX și United Launch Alliance.

Pentru că New Shepard este proiectată să depășească altitudinea de 100 kilometri, putem spun că zborul ei este unul spațial (la limită, dar afirmația este corectă), însă trebuie să reținem că New Shepard este totuși un vehicul suborbital care nu permite zboruri spațiale mai lungi de câteva minute. Motorul BE-3 de la baza propulsorului pur și simplu nu este suficient de puternic pentru a înscrie vehiculul pe orbită în jurul Pământului. Totuși, pentru această experiență, Blue Origin intenționează să vândă public bilete începând cu anul viitor, bilete care vor costa între 200,000 și 300,000 dolari bucata și compania susține că a vândut deja 700 de bilete unor clienți interesați.

După lansare, capsula în care urmează să se afle echipajul (cel mult 6 ocupanți) se desprinde de propulsor și după ce turiștii vor petrece trei minute în imponderabilitate, capsula va reveni la sol cu ajutorul unor parașute, în timp ce vehiculul New Shepard revine autonom pe rampa de lansare, fiind ulterior pregătit pentru un nou zbor. Toate testele de până acum au avut loc de la Corn Ranch, lângă orașul Van Horn, Texas.

Testul de astăzi este al 9-lea în total (din 2015) și al 4-lea pentru acest vehicul, New Shepard-3 (care a avut primul test în decembrie 2017, urmat de un nou test în aprilie). Astăzi s-au testat limitele vehiculului, prin activarea sistemului de siguranță al capsulei, imediat după separarea de propulsor, capsula ajungând astfel până la 120 kilometri altitudine, un record pentru testele New Shepard. Propulsorul a revenit ulterior pe rampa de lansare, fără să fie semnificativ afectat de pornirea motorului capsulei. La bordul capsulei se află astăzi un număr de opt experimente care vor fi desfășurate pe durata zborului. Capsula a revenit și ea cu bine la sol după testul de astăzi, de la o altitudine record.

Este ultimul vehicul construit exclusiv pentru teste, New Shepard-4 urmând să fie primul care va lansa turiști, probabil începând cu anul viitor, deși testele cu echipaj vor începe din acest an.

Jeff Bezos, fondatorul Amazon.com și Blue Origin, este în prezent cel mai bogat om de pe planetă, cu o avere de aproximativ 150 miliarde dolari. El a declarat recent că în fiecare an finanțează Blue Origin cu 1 miliard de dolari din fonduri proprii. Racheta New Glenn va avea primul zbor probabil în 2021.