Cygnus OA-9 părăsește Stația Spațială Internațională

Cygnus OA-9

Lansată în 21 mai 2018, capsula Cygnus OA-9 s-a desprins astăzi de Stația Spațială Internațională, dar va mai rămâne pe orbită timp de două săptămâni, după care va reveni în atmosferă, dezintegrându-se deasupra Pacificului.

Capsula Cygnus, construită de fosta companie Orbital ATK, recent absorbită de Northrop Grumman, este una dintre vehiculele folosite în prezent pentru aprovizionarea Stației Spațiale Internaționale, alături de nava rusească Progress, cea japoneză HTV sau capsula americană Dragon (SpaceX). După ce a urcat pe orbită peste 3 tone de provizii, capsula a fost încărcată cu peste 2 tone de deșeuri de pe stația spațială. Brațul robotic Canadarm 2 al Stației Spațiale Internaționale a decuplat capsula de modulul american Unity (Cygnus nu face automat operațiunile de andocare sau decuplare, brațul robotic al ISS find folosit pentru etapele finale ale acestor manevre) și desprinderea de acesta a avut loc la ora 13:26. Cygnus OA-9  (botezată „JR Thompson”, un inginer de excepție și un fost lider al companiei Orbital ATK) a urcat ulterior pe o orbită superioară pentru a lansa câțiva sateliți de mici dimensiuni și pentru a efectua unele teste, înainte de a începe operațiunile de de-orbitare, care vor avea loc peste două săptămâni.

Înainte de plecare, Cygnus OA-9 și-a folosit propulsoarele din dotare pentru a modifica orbita Stației Spațială Internaționale. Acestea au fost activate pentru 50 de secunde și astfel orbita ISS a fost înălțată cu 90 de metri. A fost doar un test însă, dar este posibil ca în viitor aceste manevre ale capsulei Cygnus să fie mai ample. De obicei navele rusești Progress îndeplinesc acest rol, pentru că orbita ISS trebuie să fie ajustată regulat, compensând astfel interacțiunea cu straturile superioare ale atmosferei, interacțiune care duce la scăderea altitudinii. În cazul în care o astfel de corecție este necesară și o navă Progress nu poate executa această manevră, modulul rusesc Zvezda are la bord combustibil și propulsoare capabile să modifice orbita stației, însă acest lucru se întâmplă destul de rar, din cauza cantității limitate de combustibil aflat la bord. Prin testul desfășurat de Cygnus OA-9, SUA speră ca în viitor să nu mai depindă în totalitate de Rusia în ceea ce privește corecțiile necesare orbitei ISS. Ultima dată când un vehicul american a fost folosit pentru modificarea orbitei ISS a fost în 2011, odată cu ultimul zbor al unei navete spațiale (Atlantis, STS-135).

Următoarea misiune a unei capsule Cygnus este programată pentru luna noiembrie, lansarea având loc folosind o rachetă Antares, aflată tot în portofoliul Northrop Grumman.