Ariane 5 ES se pregătește pentru ultimul său zbor

Ariane 5 ES în fața ultimei lansări

Ne apropiem încet-încet de retragerea din scenă a rachetei Ariane 5. Deși mai sunt încă peste 20 de zboruri programate pentru următorii 3-4 ani (inclusiv lansarea telescopului spațial american James Webb), cel de-al 99-lea zbor pentru rachetă (VA244) va fi ultimul pentru Ariane 5 ES și ultimul în care lansatorul european va urca pe orbită sateliți Galileo și în același timp ultimul zbor în configurația ES (Evolution Storable). Următorii opt sateliți Galileo urmează să fie lansați începând cu 2020, folosind noua rachetă Ariane 6.

Au fost lansați 22 de sateliți Galileo până în prezent și 14 dintre aceștia sunt astăzi funcționali. Ultimii 4, lansați în decembrie 2017, sunt în faza de pregătire pentru a deveni operaționali. Pentru a fi complet operațional, sistemul Galileo are nevoie de un total de 30 de sateliți pe orbită: 24 de sateliți funcționali și 6 de rezervă. Primele 9 lansări din programul Galileo au fost efectuate de rachete Soyuz (două zboruri FG și șapte lansări STB, pentru un total de 14 sateliți Galileo).

De-a lungul timpului au existat 4 variante ale lansatorului Ariane 5: G (1996-2003), G+ (2004), GS (2005-2009), ECA (din 2002) și ES (2008-2018), însă doar varianta ECA se mai află în producție, optimizată pentru lansări spre orbita geostaționară, unde poate trimite sateliți cu masa de peste 11 tone (și de obicei lansează câte doi sateliți de telecomunicație). Ariane 5 ES este optimizată pentru orbita terestră joasă, unde poate lansa peste 20 de tone, așa că fost folosită în trecut pentru lansarea vehiculului european ATV (de cinci ori) dar a fost folosită de două ori și pentru a lansa 8 sateliți Galileo (câte 4 odată). Ariane 5 ES a debutat în 2008, odată cu lansarea vehiculului Jules Verne ATV-1. După cinci astfel de misiuni, ESA a decis să să-și concentreze efortul pe construirea modulului de serviciu al capsulei Orion și al sistemului SLS.

Ariane 5 este unul dintre cele mai sigure lansatoare, după 98 de lansări având doar 2 lansări eșuate care au dus la pierderea vechiului (prima lansare Ariane 5 din 1996 și prima lansare Ariane 5 în varianta ECA din 2002) și 3 lansări care au inserat satelitul pe orbita greșită (a 2-a lansare, a 10-a și cea din ianuarie 2018).

Lansarea Ariane 5 ES cu sateliții Galileo FM-19 (Tara), FM-20 (Samuel), FM-21 (Anna) și FM-22 (Ellen) este programată pentru mâine, miercuri, de la ora 14:25 și va avea loc de pe rampa ELA-3 de la complexul din Kourou, Guiana Franceză. Este a patra lansare Ariane 5 din 2018. Primii doi sateliți se vor desprinde de treapta secundară EPS-L10 a rachetei la 3 ore și 36 de minute după lansare, iar ultimii doi după încă 20 de minute.