Opportunity este în stand-by, așteaptă trecerea furtunii marțiene

Opportunity pe Marte

În aceste zile, pe Marte are loc una dintre cele mai puternice furtuni înregistrate vreodată. Oficiali ai NASA au declarat că abia în 1971 au identificat un fenomen meteo mai violent, iar acest lucru afectează funcționarea roverului Opportunity, care pentru a funcționa, are nevoie de lumină solară pentru a-și reîncărca periodic bateriile de la bord.

Spre deosebire de Opportunity, roverul Curiosity nu este influențat de furtună: acesta se află la o distanță considerabilă de Opportunity (peste 8000 de kilometri) și energia de la bord este produsă de o sursă radioactivă, deci nu depinde de cantatiea de lumină pe care o primește. În cel mai rău caz, furtuna ar putea să-i creeze depuneri de nisip pe suprafețele sistemului optic.

Cadre surprinse de Curiosity, aflat la peste 8000 km de Curiosity
Cadre surprinse de roverul Curiosity, aflat la peste 8000 km de Curiosity

Pentru a-și conserva energia, Opportunity a fost comutat într-un mod de hibernare, după ce eficiența panourilor solare s-a înjumătățit în mai puțin de o zi. În acest mod, doar bateriile și ceasul intern mai funcționează, restul activităților fiind suspendate. Ceasul intern este vital, pentru că altfel roverul nu ar ști când ar trebui să încerce să contacteze Pământul, pentru a comunica starea în care se află. Când nivelul de energie va reveni la normal, Opportunity se va activa singur și va încerca să contacteze Pâmântul, așa că inginerii de la JPL continuă în acest timp să asculte orice semnal provenit de pe Marte.

Sunt și câteva vești bune: temperaturile în zona în care se află Opportunity nu vor coborî, pe durata furtunii, sub limitele la care a fost proiectat roverul. Faptul că se apropie vara marțiană este unul dintre motive. A doua veste bună are legătură cu bateriile de la bord: acestea sunt într-o stare excelentă: după mai mult de 14 ani și peste 5000 de cicluri, acestea au 85% din capacitatea inițială! Chiar dacă furtuna va dura 2 săptămâni, acestea nu vor avea nici o problemă în a se reîncărca din nou, după ce lumina solară va ajunge la Opportunity, deși unele voci sugerau că furtuna ar putea dura câteva luni.

Misiunea landerului InSight, sonda aflată acum în drum spre Marte, nu este afectată de actuala furtună, din două motive: sistemul său de amartizare nu este afectat de praful marțian și specialiștii JPL nu se așteaptă ca furtuna să mai fie activă când landerul va încerca coborârea pe suprafața lui Marte (noiembrie 2018)

Opportunity a pornit spre Marte în 7 iulie 2003, fiind lansat de o rachetă Delta II. Roverul a ajuns pe suprafața Planetei Roșii în 25 ianuarie 2004, la trei săptămâni după ce Spirit realizase același lucru, și urma să funcționeze doar trei luni de zile. Ultimul contact cu Spirit a fost stabilit în 22 martie 2010, acesta fiind nevoit să petreacă iarna marțiană într-o poziție care nu i-a permis să-și încarce bateriile solare. Opportunity a parcurs peste 45 de kilometri pe suprafața lui Marte, din 2004.