NASA nu a anunțat descoperirea vieții pe Marte

Curiosity pe Marte

NASA a anunțat ieri, în maniera caracteristică, două descoperiri extrem de interesante și importante, realizate de cercetători după stuierea datelor furnizate de roverul Curiosity în urmă cu doi ani: 1) pe Marte au fost găsiți compuși organici vechi de câteva miliarde de ani și 2) a fost confirmată prezența metanului în atmosfera marțiană și, mai mult decât atât, variația sezonieră a concentrației acestuia.

Cu toate acestea, cele două descoperiri nu înseamnă că prezența vieții pe Marte, în trecutul sau în prezentul planetei, a fost confirmată.

NASA începe astfel comunicatul de presă (sublinierile îmi aparțin):

NASA’s Curiosity rover has found new evidence preserved in rocks on Mars that suggests the planet could have supported ancient life, as well as new evidence in the Martian atmosphere that relates to the search for current life on the Red Planet. While not necessarily evidence of life itself, these findings are a good sign for future missions exploring the planet’s surface and subsurface.

Prezența compușilor organici nu este neapărat dovada prezenței vieții: vorbim despre compuși organici relativ simpli: tiofen, benzen, toluen, propan, butan, compuși care se regăsesc și în alte locuri din Univers: meteoriți, comete, sau nebuloase planetare. Deci nici vorbă de structuri complexe, precum proteine sau fragmente de ADN, nu mai vorbim de bacterii sau alte forme de viață. Și chiar dacă în solul marțian ar exista bacterii, Curiosity nu este echipat cu instrumente capabile să le detecteze.

Acum 14 ani, Agenția Spațială Europeană (ESA) confirma prezența metanului în atmosfera planetei Marte, în urma datelor înregistrate de sonda Mars Express. A fost unul dintre argumentele care au stat la baza noii misiuni ExoMars: noul satelit Trace Gas Orbiter (TGO) se află deja pe orbita lui Marte din 2016 și are ca misiune căutarea surselor și concentrațiilor de metan marțian, dar urmează în 2020, în a doua parte a acestei misiuni, și un rover european care va putea fora până la 2 metri în solul marțian, pentru a căuta mai multe dovezi privind existența eventualelor forme de viață din trecutul sau prezentul Planetei Roșii (Curiosity poate în prezent preleva probe de la câțiva centimetri din solul și rocile marțiene). Și da, toată lumea este de acord că povestea metanului marțian este una interesantă, care merită studiată mai atent și cu precizie mai bună decât în trecut.

Rezultatele anunțate de NASA (și publicate în prestigioasa revistă Science) sunt într-adevăr excepționale, ele confirmând ce mulți din comunitatea științifică bănuia cu privire la prezența compușilor organici în solul marțian, dar și rezultatele mai vechi obținute de sonda europeană Mars Express. Însă nu reprezintă nicidecum o dovadă clară a existenței vieții pe Marte (în trecut sau prezent). Asta nu înseamnă nici că nu există (sau nu a existat vreodată) viață pe Marte, înseamnă doar că acum avem și mai multe motive să analizăm și mai atent planeta vecină.

Înainte de orice, să nu uităm că afirmațiile extraordinare necesită neapărat dovezi extraordinare.