ULA alege legendarul RL10 pentru treapta superioară Vulcan

Propulsorul RL10 al Aerojet Rocketdyne

RL10 este un motor care a fost testat pentru prima dată în 1959 și care va continua să fie folosit multă vreme de acum înainte, pentru că United Launch Alliance (ULA) a anunțat la începutul lunii mai că intenționează să-l folosească pentru a doua treaptă a viitoarei sale rachete Vulcan. Și ULA este doar una dintre companiile dornice să utilizeze acest motor.

Este interesant faptul că United Launch Alliance nu a făcut referire în comunicatul de presă la ACES (Advanced Cryogenic Evolved Stage), treapta secundară a rachetei Vulcan care va înlocui după 2024 treapta Centaur, folosită în prezent și de Atlas V.

Dezvoltat inițial de compania Pratt & Whitney, motorul cu hidrogen lichid RL10 a ajuns ulterior sub divizia  Pratt & Whitney Rocketdyne, urmând ca în prezent să se afle în portofoliul Aeroject Rocketdyne. Compania este cunoscută mai ales pentru motoarele RS-25 (sau SSME – Space Shuttle Main Engines) folosite de naveta spațială, dar și de viitoarea rachetă SLS, iar pentru acest lucru Aerojet Rocketdyne a primit un contract generos de la NASA pentru a reîncepe producția lor.

Este evident faptul că un motor atât de vechi nu poate avea o singură variantă, așa că există mai multe versiuni ale acestui motor, unele retrase din uz, altele folosite în prezent (RL10A-4-2, RL10B-2 și RL10C-1) și altele aflate în dezvoltare (RL10C-X). În trecut, RL10 a propulsat diverse versiuni ale treptei Centaur, dar și S-IV, treapta superioară a rachetei Saturn I. RL10A-4-2 este o variantă mai veche, folosită pentru Centaur, iar RL10B-2 este folosită pentru treapta a doua a rachetei Delta IV (care urmează să facă parte și din arhitectura SLS). RL10C-1 este o evoluție a motorului RL10A-4-2 și a început să fie folosit de treapta Centaur din decembrie 2014, odată cu lansarea NROL-35. Colaborarea dintre vehiculele actualei companii ULA și RL10 este un fructoasă, nu mai puțin de 450 de motoare RL10 fiind construite pentru diverse trepte superioare ale propulsoarelor Atlas și Delta de-a lungul timpului.

Așadar, era oarecum firesc ca treapta superioară a rachetei Vulcan să fie propulsată de un motor RL10 (deși Blue Origin a concurat cu motorul BE-4, însă acesta nu a fost selectat în final), având în vedere că cel puțin până în 2024 când este plănuit primul zbor al ACES, treapta superioară să fie o variantă Centaur, care este deja propulsată de motoarele celor de la Aerojet Rocketdyne.

După cum spuneam, SLS are în componență o treaptă superioară care se va baza pe RL10, în timp ce și treapta superioară a rachetei OmegA (anunțată de curând de Orbital ATK) va folosi tot propulsoare RL10. Așadar, RL10 va fi folosit mult și bine de acum înainte, cel puțin în următoarele două decade, prin SLS, Vulcan și OmegA, asta dacă nu vor apărea și alte rachete dornice să profite de experiența înglobată într-un motor care are aproape 60 de ani de activitate.

United Launch Alliance urmează să anunțe dacă pentru prima treaptă a rachetei Vulcan va opta pentru AR-1, motorul construit tot de Aerojet Rocketdyne, sau pentru BE-4, motorul dezvoltat de Blue Origin (care va propulsa și viitoarea rachetă New Glenn). Decizia întârzie din partea ULA și este una vitală pentru Vulcan, pentru că cele două motoare au combustibil diferit (kerosen pentru AR-1, respectiv metan pentru BE-4), deci structura primei trepte va depinde foarte mult de această alegere.