Changzheng 4C, Antares și Falcon 9: trei lansări în trei zile

Gaofen-5 la bordul Changzheng 4C

China și SUA se află la egalitate în acest moment, fiecare cu câte 14 lansări reușite în 2018. Ambele state doresc să stabilească un record în ce privește numărul lansărilor din acest an și șansele sunt egale (asta doar datorită faptului că SUA are SpaceX în formă maximă, care va câștiga cu siguranță competiția dacă se calculează numărul de lansări ale unui singur tip de rachetă: Falcon 9 se va plasa pe o confortabilă poziție de lider la finalul anului). Dacă totul decurge conforma planului, SUA va trece pe primul loc, pentru că avem programate 3 lansări în 3 zile, din care două din SUA (Falcon 9 și Antares) și doar una din China (satelitul lunar Queqiao).

Changzheng 4C debutează cu prima lansare de la centrul spațial Xichang din China cu primul pas al misiunii spre fața nevăzută a Lunii. Ora lansării nu este cunoscută cu exactitate, dar va avea loc în noapte de duminică spre luni, când Changzheng 4C va lansa spre punctul Langrange Pământ-Lună L2 satelitul Queqiao (425 kilograme), care urmează să funcționeze ca releu de comunicație între Pământ și viitoare misiune Chang’e 4. Queqiao (鹊桥) se traduce “podul de coțofane”. Asta pentru că agenția spațială din China continuă să își denumească misiunile lunare folosind termeni din mitologia proprie. După “iepurele de jad”, podul de coțofane se referă la podul format peste Calea Lactee de aripile unor astfel de păsări care îi permit lui Zhi Nu, a șaptea fiică a împărătesei cerurilor, să-și întâlnească soțul, în a șaptea noapte a celei de-a șaptea luni a calendarului chinezesc. Iar rolul satelitului este acela de a asigura o punte de comunicații între noi și fața nevăzută a Lunii. Chang’e 4 este format dintr-un lander și un rover care urmează să fie lansate peste câteva luni, dar până la sfârșitul anului, dacă lansarea Queqiao va decurge cu succes.

Cygnus în apropierea Stației Spațiale Internaționale
Capsula Cygnus în apropierea Stației Spațiale Internaționale

Antares (versiunea 230, îmbunătățită, cu o pereche de motoare RD-181 pentru prima treaptă) va lansa la doar câteva ore distanță de Changzheng 4C o capsulă Cygnus, cu provizii și experimente spre Stația Spațială Internațională, de pe rampa de lansare 0A din cadrul perimetrului Wallops Island din Virginia, de pe coasta de est a Statelor Unite ale Americii, principala rampă de lansare pentru Antares. lansarea are o fereastră de câteva minute și se întinde între 11:39 și 11:44, în dimineața zilei de luni, 21 mai 2018. Lansarea Cygnus trebuia să aibă loc cu o zi mai devreme, dar a fost amânată pentru a permite inginerilor să inspecteze mai atent vehiculul și pentru a profite de o prognoză meteo mai favorabilă. Următorul zbor Cygnus este planificat pentru noiembrie 2018. Cygnus (Orbital ATK), Dragon (SpaceX), Progress (Roscosmos) și HTV (JAXA) sunt vehiculele capabile să aprovizioneze Stația Spațială Internațională cu echipamente și provizii, după ce ATV-ul european a fost retras din uz. Dintre aceste vehicule, doar Dragon poate aduce încărcătură utilă la sol, restul sunt incinerate controlat, la revenirea prin atmosferă.

Falcon 9 Block 5 în zborul inaugural de pe rampa LC-39A de la Kennedy Space Center, Florida
Falcon 9 Block 5 în zborul inaugural de pe rampa LC-39A de la Kennedy Space Center, Florida

La doar câteva zile distanță de la ultima lansare, SpaceX se pregătește pentru o nouă misiune, de această dată de pe coasta de vest a Statelor Unite. Marți seara, 22 mai 2018, de la ora 22:47, o rachetă Falcon 9 va lansa încă 5 sateliți ai constelației Iridium NEXT dar și doi sateliți ai NASA: Gravity Recovery and Climate Experiment Follow-On (GRACE FO). Lansarea are loc de la rampa SLC-4E de la baza aeriană Vandenberg, California. Racheta Falcon 9 are prima treaptă cu seria B1043, care a mai zburat în 8 ianuarie 2018, tot de la Vandanberg, lansând controversatul satelit Zuma. Dacă lansarea nu întârzie prea mult, SpaceX își va îmbunătăți recordul cu privire la cele mai puține zile dintre două lansări ale aceleiași trepte primare. Următoarea lansare Falcon 9 Block 5 este planificată pentru iulie, cel mai devreme, când va lansa următorul grup de 10 sateliți Iridium NEXT.