Cygnus OA-9 „J.R. Thompson” se pregătește de lansare

Cygnus OA-9 pregătit pentru lansare

Orbital ATK este la câteva ore distanță de o nouă lansare a unei capsule Cygnus (misiunea OA-9 din cadrul programului COTS derulat pentru NASA) spre Stația Spațială Internațională (ISS). Capsulele private Cygnus (Orbital ATK) și Dragon (SpaceX) reprezintă în prezent singurele modalități prin care SUA are acces direct la avanpostul orbital. Lansarea a fost programată pentru duminică, dar a fost mutată luni, pentru a beneficia de o prognoză meteo mai favorabilă și pentru a permite echipei de ingineri de la sol o inspecție mai atentă a vehiculului.

Denumită SS „J.R. Thompson” după o personalitate din domeniul aerospațial american, capsula Cygnus OA-9 va folosi o rachetă Antares 230 (al treilea zbor al rachetei Antares cu motoare RD-181, după eșecul din 2014) pentru lansarea care este în prezent programată pentru astăzi, de la ora 11:39. Cygnus are un volum presurizat de 27 metri cubi și poate ridica pe orbită o masă de maxim 3.5 tone. Cuplarea cu ISS va avea loc la 4 zile după lansare, iar Cygnus OA-9 va rămâne andocată cu stația spațială aproximativ 90 de zile, după care va mai petrece două săptămâni pe orbită pentru desfășurarea de experimente științifice, înainte să revină distructiv prin atmosfera Pământului. Antares are o înălțime de 42.5 metri și un diametru maxim de 3.9 metri, fiind o rachetă în două trepte: prima este propulsată de două motoare rusești RD-181, în timp ce a doua treaptă folosește motoarele cu combustibil solid Castor 30XL, produse de Orbital ATK, putând ridica o masă utilă de până la 8 tone pe orbita terestră joasă. Înainte de 2014, Antares folosea motoare AJ-26, însă acestea au fost găsite vinovate pentru dezintegrarea rachetei la câteva secunde după lansarea din 28 octombrie 2014 și au fost astfel înlocuite.

După cuplarea Cygnus cu ISS, capsula va efectua o scurtă pornire a propriilor propulsoare, pentru a testa capacitatea sa de a modifica orbita stației spațiale. În prezent, orbita ISS este ridicată periodic pentru a contracara frecarea cu straturile superioare ale atmosferei, însă acest lucru se face doar cu navele cargo Progress rusești. Dacă Cygnus va reuși această manevră, va deschide noi posibilități în a controla stația spațială fără ajutorul Rusiei, în special când va veni momentul ca aceasta să fie abandonată și trimisă spre un plonjon controlat spre Pacific.

Este al 10-lea zbor al unei capsule Cygnus spre Stația Spațială Internațională (trei zboruri au avut loc folosind o rachetă Atlas V) și al 6-lea al versiunii îmbunătățite, ce oferă un volum mai mare și panouri solare mai eficient (rotunde, față de rectangulare, cum erau precedentele).