Changzheng-8, prima rachetă chinezească reutilizabilă?

Din 2020, China ar putea să aibă o rachetă reutilizabilă, după ce SpaceX a demonstrat că acest lucru este posibil, dacă proiectul Changzheng-8 va fi continuat de către China Academy of Launch Vehicle Technology (CALT), principalul constructor de rachete din China, responsabil pentru familia Changzheng. Urmează să vedem dacă reutilizarea rachetelor va fi și viabilă economic, atât în SUA, cât eventual și în China.

Changzheng-8 este o rachetă de calibru mediu (diametru 3.35 metri), derivată din Changzheng-7, care a avut zborul inaugural în 2016. Changzheng 5, 6 și 7 sunt lansatoarele chinezești de nouă generație, care urmează să înlocuiască actualele Changzheng 2, 3 și 4 și să folosească noul centru spațial de la Wenchang.

A doua treaptă a rachetei urmează să fie propulsată de un motor care funcționează cu hidrogen și oxigen lichid, folosit în prezent de rachetele Changzheng-3A, iar prima treaptă va putea fi dotată cu boostere auxiliare cu combustibil solid, derivate din Changzheng-11, lansatorul care a zburat de patru ori din 2015, ultimul zbor fiind chiar în 26 aprilie 2018.

Changzheng-5 este un lansator de calibru greu, capabil să lanseze 25 de tone pe orbită joasă, Changzheng-6 este un lansator de calibru ușor, folosit pentru lansări de 500 de kilograme pe orbite heliosincrone, în timp de Changzheng-7 este un lansator mediu, ce urmează să fie responsabil pentru majoritatea lansărilor chinezești și să înlocuiască actualul lansator Changzheng-2F. Changzheng-8 inițial trebuia să fie plasat undeva între CZ-7 și CZ-5, pentru piața sateliților de masă medie, însă proiectul a evoluat într-un lansator care urmează să aibă prima treaptă recuperabilă vertical, întocmai ca Falcon 9, dar va folosi și parașute pentru etapa intermediară a revenirii prin atmosferă.

Prima treaptă Changzheng-8 urmează să folosească o variantă a motoarele YF-100, aceleași care propulsează și Changzheng-7, însă aceste vor trebui modificate pentru a permite reglarea puterii acestora în timpul zborului.

Changzheng-3B lansând satelitul APStar-6C
Changzheng-3B lansând satelitul APStar-6C în 3 mai, a 13-a lansare chinezească din 2018

China și SUA împart în acest moment primul loc într-un clasament mondial al lansărilor care au avut loc până acum în 2018, fiecare națiune cu câte 13 lansări reușite.