Tiangong-2 rămâne în continuare pe orbită

Tiangong-2 și Shenzhou-11

Dacă Tiangong-1 s-a prăbușit în Pacificul de Sud, asta nu înseamnă că programul spațial chinezesc a suferit un pas înapoi. Deși toate știrile din ultimele zile au fost despre Tiangong-1, China mai are pe orbită încă o stația spațială, Tiangong-2 și plăuiește asamblarea unei mai complexe, până în 2022, care va fi asemănătoare cu  ultima stație spațială sovietică Mir.

Tiangong-2 a fost lansată în 15 septembrie 2016 de la centrul spațial Jiuquan, la bordul unei rachete Changzheng-2F. Asemănătoare cu Tiangong-1, Tiangong-2 are o lungime de peste 10 metri, un diametru de 3.35 metri, o masă de peste 8.5 tone și orbitează Pământul la o altitudine deaproximativ 370 kilometri și o înclinație de 42.8 grade.  Capsula Shenzhou-11 a adus la bordul stației spațiale un echipaj de 2 taikonauți, care au petrecut 33 de zile în spațiu, între 16 octombrie 2016 și 18 noiembrie 2016, un record pentru programul spațial chinezesc. După Shenzhou-11, stația spațială Tiangong-2 a fost vizitată și de nava cargo Tianzhou-1, lansată în 20 aprilie 2017 și alte vizite, cu sau fără echipaj, nu mai sunt programate până la retragerea din uz a stației.

Tiangong-2 stă la baza dezvoltării Tianhe-1, modulul central al viitoarei stații spațiale chinezești (CSS), a cărei asamblare va începe de anul viitor, folosind noua rachetă Changzheng 5, care poate urca 25 de tone pe orbită. Shenzhou și Tianzhou vor asigura transportul echipajului și respectiv al proviziilor, similar cum Stația Spațială Internațională din prezent este vizitată regulat de vehiculele rusești Soyuz și Progress. Dacă a fost ceva care a întârziat ritmul programului spațial chinezesc, acest lucru nu a fost deorbitarea necontrolată a stației spațiale Tiangong-1 ci lansarea eșuată a celei de-a doua rachete Changzheng 5 din 2 iulie 2017, care a introdus o pauză de câteva luni în lansările din China, până la identificarea și rezolvarea problemelor.

Așadar Tiangong-1 a repezentat doar primul pas al Chinei de a avea un avanpost orbital. În prezent pe orbită se află Tiangong-2 și China plănuiește ca anul viitor să înceapă asamblarea unei stații spațiale mult mai ambițioase. Infrastructura este deja pusă la punct: noua rachetă grea Changzheng-5 este produsă la Tianjin, apoi este transportată pe o barjă până la Wenchang, unde se află cel mai nou centru spațial chinezesc, construit special pentru noile generații de rachete chinezești Changzheng 5, 6 și 7.