OmegA, noua rachetă anunțată de Orbital ATK

OmegA, noua rachetă promisă de Orbital ATK

Orbital ATK, compania americană care operează lansatoare ușoare precum Pegasus, Minotaur (ușoare) și Antares (medie), a anunțat că va intra pe piața lansatoarelor grele, folosindu-și expertiza în propulsoare cu combustibil solid pentru a construi racheta OmegA.

Aceasta a fost dezvoltată în ultimii ani cu fonduri primite de la Forțele Aeriene ale SUA, pentru a limita dependența armatei americane de motoarele rusești (care propulsează rachete Atlas V, folosită pentru lansarea de sateliți cu rol în securitatea națională a SUA).

Orbital ATK este o companie formată în 2015 prin fuziunea dintre Orbital Sciences și ATK, iar ATK a fost responsabilă de construirea boosterelor cu combustibil solid care ajuta propulsia navetei spațiale (SRB – Solid Rocket Booster). În prezent, ATK este contractată de NASA pentru a fabrica același tip de boostere și pentru viitoare  racheta SLS (în cazul SLS, SRB-urile au 5 fragmente, spre deosebire de 4, cât aveau când erau atașare navetei spațiale). În 28 octombrie 2009 avea loc prima și ultima lansare a unei rachete Ares din programul Constellation (care avea să fie anulat în scurt timp), Ares I-X, practic un SRB cu patru segmente la care a fost atașată o treaptă superioară, demonstrând cu succes că o astfel de rachetă este viabilă. Mai departe, după anularea Constellation, ATK continuă să lucreze la Liberty, o rachetă derivată din SRB (și care urma să folosească pentru propulsia celei de-a doua trepte motorul Vulcain 2 al rachetei europene Ariane 5), însă în timp aceasta se transformă în Next Generation Launch Vehicles (NGLV), redenumită OmegA și anunțată ieri de compania americană.

OmegA urmează să concureze cu Falcon Heavy (SpaceX), Delta IV Heavy, Vulcan (ULA) sau New Glenn (Blue Origin) în primul rând pentru lansări guvernamentale, dar și comerciale, urmând să fie comparabilă cu Ariane 5 sau Changzheng-5. Noua rachetă de la Orbital ATK urmează să poată lansa 10.1 tone pe orbită geostaționară de transfer (GTO) sau 7.8 tone direct pe orbită geostaționară (GEO). O rachetă Delta IV Heavy poate lansa astăzi 14.2 tone pe GTO iar New Glenn probabil va putea urca 13 tone pe GTO.

Racheta va fi compusă din trei trepte și la nevoie poate fi ajutată de cel mult 6 boostere suplimentare (GEM63, identice cu cele folosite de Atlas V). Primele două trepte sunt de fapt SRB-uri cunoscute deja din era navetei spațiale, care pot fi configurate în două variante, medie și grea, în funcție de nevoile clientului. Alături de boosterele suplimentare, costul și performanțele rachetei pot fi adaptate în funcție de necesitățile contractorului. A treia treaptă este propulsată de două motoare cu combustibil lichid, RL10C, construite de Aerojet Rocketdyne și folosite astăzi în propulsia treptei secundare Centaur (Atlas V) sau a treptei secundare Delta IV. Orbital ATK luase la un moment dat în considerare să folosească motorul BE-3 al Blue Origin (folosit pentru New Shepard și New Glenn), însă în cele din urmă au ales propulsorul celor de la Aerojet Rocketdyne.

Primele teste OmegA sunt programate pentru anul viitor, primul zbor al variantei intermediare în 2021 iar varianta grea a rachetei va fi gata pentru primele zboruri (de pe rampa LC-39B a NASA), conform Orbital ATK, în 2024.