Dream Chaser, tot mai aproape de primul zbor

Dream Chaser în timpul unor teste

Unora dintre noi le plac vehiculele cu aripi. Eu am dezvoltat o pasiune pentru naveta spațială pentru că în ciuda problemelor demonstrate de acest vehicul de-a lungul timpului, rămâne cel mai complex vehicul creat vreodată și poate a fost un proiect prea ambițios pentru perioada în care a fost dezvoltat. Mă bucur să văd că o companie precum Sierra Nevada îmi împărtășește entuziasmul pentru vehiculele cu aripi și nu renunță la Dream Chaser.

Din păcate, în prezent Dream Chaser nu mai este dezvoltată pentru a transporta echipaj uman în viitorul apropiat, pentru că în 2014 NASA a hotărât să un mai sprijine financiar Sierra Nevada în această direcție și să-și îndrepte fondurile spre SpaceX (Dragon 2) și Boeing (CST-100). Totuși, Dream Chaser rămâne un potențial vehicul de transport provizii spre Stația Spațială Internațională și primele două zboruri sunt deja planificate pentru finalul lui 2020 și apoi 2021, la bordul unor rachete Atlas V 552 (cu 5 boostere auxiliare și 2 motoare pentru treapta secundară Centaur, practic cea mai puternică variantă Atlas V disponibilă). Contractul prezent dintre NASA și Sierra Nevada prevede un număr de cel puțin 6 zboruri cargo spre ISS. Sierra Nevada a anunțat că în prezent caută soluții pentru viitoare lansări, naveta fiind versatilă în ceea ce privește rachetele care pot fi folosite pentru lansarea sa, printre posibilități numărându-se Ariane 5/6 sau Falcon Heavy.

În 2021 ar putea avea loc un zbor Dream Chaser finanțat de Organizația Națiunilor Unite, prin UNOOSA (United Nations Office for Outer Space Affairs), care își propune să asigure accesul la experimente orbitale națiunilor care nu au în prezent programe spațiale proprii.

Dream Chaser va putea urca pe orbită 5 tone în compartimentul presurizat și încă 500 de kilograme într-un compartiment nepresurizat. Un vehicul va putea efectua cel puțin 15 zboruri și va petrece un maximum de 210 zile pe orbită, iar pregătirea pentru un nou zbor este estimată acum la 60 de zile. La revenirea pe Pământ, naveta va putea ateriza pe pista de la Kennedy Space Center folosită în trecut de navetele NASA, dar în același timp Dream Chaser va putea folosi și pistele aeroporturilor civile.