Valeri Polyakov și cele 437 de zile petrecute pe orbită

Valeri Polyakov văzut din naveta spațială Discovery

În 22 martie 2018 s-au împlinit 23 de ani de când Valeri Polyakov a revenit pe Pământ, după 437 de zile și 18 ore petrecute la bordul stației spațiale Mir, iar în 23 martie s-au împlinit 17 ani de când Mir a coborât de pe orbită. Misiunea lui Polyakov este, de departe, cea mai longevivă misiune spațială continuă, pe al doilea loc fiind un alt cosmonaut, Serghei Avdeiev (379 zile). Mikhail Kornienko și Scott Kelly, care au petrecut împreună 340 de zile la bordul Stației Spațiale Internaționale, se situează abia pe locul 3.

Înainte de Stația Spațială Internațională, Mir era avanpostul orbital care permitea colaborarea dintre SUA și URSS/Rusia în domeniul spațial, fiind activă între anii 1986 și 2001 (5510 zile pe orbită, față de cele 7066 de zile trecute de la lansarea ISS). Între 1994 și 1998, nu mai puțin de 11 misiuni ale navetei spațiale americane au avut ca obiectiv apropierea și andocarea cu Mir. Imaginea de mai sus a fost realizată în februarie 1995, când naveta spațială Discovery se apropia de Mir, iar Valeri Polyakov o urmărea prin hubloul stației spațiale. Ultimul echipaj a ajuns pe Mir în 6 aprilie 2000 și trebuia să fie primul dintr-un șir de zboruri finanțare de compania MirCorp, care și-a propus revitalizarea stației spațiale. Din acest motiv, altitudinea stației a fost ridicată la 360 x 378 km, folosind propulsoarele navelor Progress M1-1 și Progress M1-2, andocate la Mir. Din păcate Sergei Zalyotin și Aleksandr Kaleri au fost ultimii cosmonauți care au vizitat Mir, prezența umană pe ultima stație spațială sovietică încheindu-se în 15 iunie 2000. În 23 martie 2001, Mir a plonjat în atmosferă, fragmente din stația spațială ajungând în sudul Oceanului Pacific. Acest lucru fiind posibil pentru că Rusia încă putea controla altitudinea stației, spre deosebire de Tiangong-1, care nu se mai află sub controlul agenției spațiale chineze.

Polyakov, specialist în medicină spațială, avea să zboare pentru prima dată în spațiu în 29 august 1988, când capsula Soyuz TM-6 avea să-l transporte spre Mir. Aici, Polyakov a rămas timp de 241 de zile, până în 27 aprilie 1989. În cea de-a doua sa misiune orbitală, Polyakov urma să petreacă 18 luni pe orbită, dar lasarea sa a fost întârziată și astfel misiunea scurtată din motive financiare. Soyuz TM-18 a fost în cele din urmă lansată în 8 ianuatie 1994, iar Polyakov a rămas la bordul Mir până în 22 martie 1995, când a coborât pe Pământ cu capsula Soyuz TM-20. În prezent, echipajele petrec aproximativ 6 luni pe Stația Spațială Internațională, excepție au făcut Mikhail Kornienko și Scott Kelly în misiunea lor de (aproape un an), dar și Peggy Whitson, care și-a prelungit ultima șederea pe orbită (de la 6 la 9 luni) pentru a compensa reducerea temporară a numărul de astronauți ruși de la bord (de la 3 la 2). Cele mai multe zile petrecute cumulat în spațiu le deține însă Gennady Padalka: 879 de zile în 5 misiuni spațiale, realizate în 1998 și 2015. În acest clasament, Polyakov este abia pe locul 6 iar primul american abia pe locul 8 (Peggy Whitson).

În prezent, echipajul nominal de la bordul Stației Spațiale Internaționale numără 6 persoane și acestea petrec aproximativ 6 luni pe orbită, ultima lansare (prima din 2018) având loc acum câteva zile, în 21 martie.

Mir fotografiată din Discovery, în 1995
Mir, unul din primele exemple de colaborare orbitală între SUA și URSS, fotografiată din naveta Discovery, în 1995