Soyuz MS-08 și primii astronauți din 2018

Prima lansare cu echipaj din 2018 va avea loc astăzi, de la ora 19:44, când o rachetă Soyuz-FG îi va propulsa pe rusul Oleg Artemyev și pe americanii Andrew Feustel și Rick Arnold pe orbită. După două zile, capsula Soyuz MS-08 va andoca la Stația Spațială Internațională (ISS) și astfel echipajul avanpostului orbital revenine la șase: pe orbită îi așteaptă Scott Tingle (NASA), Norishige Kanai (JAXA) și Anton Shkaplerov (Roscosmos).

Dacă lansarea ar fi avut loc în 15 martie, probabil configurația orbitei ISS ar fi permis o andocare rapidă, după doar două sau patru orbite efectuate de capsula Soyuz MS-08 (trei sau respectiv 6 ore), însă Roscosmos a decis amânarea lansării pentru 21 martie, fără să precizeze oficial motivele. De asemenea, orbita ISS a fost ușor modificată în februarie, pentru a permite echipajului Soyuz MS-06 să ajungă înapoi pe Pământ pe timp de zi, pentru a ușura activitățile de recuperare de la fața locului (Soyuz MS-06 a aterizat în 28 februarie, aducându-i acasă pe Mark Vande Hei, Joe Acaba și Alexander Misurkin). În situația actuală, dacă totul decurge conform planului, andocarea capsulei Soyuz cu ISS va avea loc vineri, la ora 21:41. Soyuz MS-08 are o masă de 7.3 tone și în urma lansării de astăzi va ajunge pe o orbită intermediară, la o altitudine de 200 km, urmând ca în următoarea perioadă să urce până la 400 km, pentru a se putea întâlnit cu ISS.

Oleg Artemyev se află la al doilea zbor în spațiu, după ce în 2014 a ajuns pentru prima dată la bordul ISS cu capsula Soyuz TMA-12M. Andrew Feustel se va afla pentru prima dată într-o capsulă rusească, după ce a participat la două zboruri ale navetei spațiale: STS-125 (participând la cea de-a cincea și ultima misiune de service pentru telescopul spațial Hubble) și STS-134 (ultimul zbor al navetei Endeavour). Rick Arnold se află la cel de-al doilea zbor, după ce în 2009 s-a aflat la bordul navetei Discovery (STS-119).

Zborul de astăzi va fi al 137-lea pentru o capsulă Soyuz cu echipaj la bord și a 63-a lansare a unei rachetei Soyuz-FG, de la debutul său din 2001. Lansarea va avea loc de pe rampa cu numărul 1/5 din Baikonur, Kazahstan, denumită și Gagarin Start, din motive evidente: este aceeași rampă cu cea de pe care Iuri Gagarin a pornit în primul zbor orbital cu echipaj.

Soyuz MS-08
Racheta Soyuz-FG, pregătită pentru lansarea Soyuz MS-08, nu înainte de a fi sfințită de un sobor de preoți.