JWST nu va fi lansat mai devreme de 2020

Telescopul spațial James Webb (JWST)

Construcția telescopului spațial James Webb (JWST), văzut ca un succesor al lui Hubble, a început în 1996 și în 1997 bugetul estimat era de 0.5 miliardde de dolari, iar lansarea urma să aibă loc peste 10 ani, deci în 2007. Până ieri, lansarea era programată pentru 2019 și costurile au ajuns la amețitoarea sumă de 8.8 miliarde de dolari. NASA a anunțat că telescopul nu este chiar gata și că acesta nu va fi lansat mai devreme de mai 2020. Până atunci, costurile vor putea urca până la aproape 10 miliarde de dolari, JWST fiind cel mai scump satelit care urmează să fie lansat în spațiu.

Lucrurile se complică pentru că depășirea pragului de 8 miliarde de dolari va necesita o nouă rundă de avize din partea Congresului SUA, plus o serie de explicații care urmează să fie date de NASA. Iar dacă lansarea va fi și mai mult amânată, s-ar putea ca racheta Ariane 5 să nu mai fie disponibilă: Arianespace plănuiește să retraga din uz Ariane 5 prin 2022 și să înceapă să folosească Ariane 6, or modificarea telescopului pentru a se potrivi cu noua rachetă ar însemna o altă amânare și alte cheltuieli suplimentare.

Spre deosebire de Hubble (lansat în 1990) care are o oglindă cu diametrul de 2.4 metri, JWST are 18 secțiuni hexagonale care alcătuiesc o oglindă cu diametrul de 6.5 metri. Și tot spre deosebire de Hubble, situat pe orbita Pământului la o altitudine de peste 500 kilometri, JWST va fi plasat la o distanță de 1.5 milioane km de Pământ, în punctul Lagrange Pământ-Soare L2. Asta înseamnă că JWST nu va putea fi vizitat de astronauți pentru eventuale operațiuni de întreținere sau eventuale reparații (Hubble a avut parte de 5 astfel de misiuni, care l-au reparat și i-au extins ulterior nu doar posibilitățile, dar și perioada în care acesta poate fi utilizat). Telescopul este botezat după numele administratorului NASA din perioada programului Apollo.