X-37B lansată pentru prima dată de Falcon 9

X-37B la bordul Falcon 9

Aflată la a 5-a misiune (probabil al 3-lea zbor al primei navete din cele două construite de Boeing), naveta spațială X-37B fără echipaj uman a Forțelor Aeriene SUA a fost lansată astăzi de la Cape Canaveral de o rachetă Falcon 9. Este pentru a doua oară când SpaceX lansează misiuni sensibile pentru securitatea SUA, după ce în data de 1 mai 2017 a lansat cu succes satelitul NROL-76. Racheta Falcon 9 este certificată pentru astfel de misiuni din 2015.

Lansarea a avut loc din prima încercare, la ora 16:50, de pe rampa LC-39A din Florida. Prima treaptă a fost una nouă (serie B1040), nefolosită până acum, aceasta revenind pe rampa de aterizare LZ-1 la mai puțin de 9 minute după lansare, ridicând la 16 numărul de tentative reușite de recuperare (dacă nu ați urmărit lansarea în direct, puteți vedea înregistrarea, inclusiv momentul în care prima treaptă aterizează). A fost a 54-a lansare orbitală din 2017 și a 13-a lansare SpaceX din 2017. În acest moment, în 2017, SUA are mai multe tentative de lansări orbitale în 2017 decât Rusia plus China.

Nu avem încă detalii despre orbita pe care a ajuns naveta, sau despre timpii de ardere ai motorului Merlin a treptei superioare, dar avem din partea Boeing confirmarea că a doua treaptă a rachetei Falcon 9 și-a făcut treaba și că din punctul de vedere al SpaceX, misiunea poate fi considerată una de succes. Știm însă că spre deosebire de misiunile precedente, OTV-5 va folosi o orbită cu o înclinație mai mare decât până acum.

Până acum, naveta X-37B era lansată folosind o rachetă Atlas V, compania United Launch Alliance având monopol asupra misiunilor care țineau de securitatea statului. SpaceX reușește să spargă acest monopol prin certificarea lansatorului Falcon 9 și compania lui Elon Musk a câștigat în instanță dreptul de a lansa încărcături militare, anul viitor urmând să vedem și un satelit GPS din noua geerație lansat de o rachetă Falcon 9.

X-37B, după aproape 2 ani petrecuți pe orbită (OTV-4)
X-37B, după aproape 2 ani petrecuți pe orbită (OTV-4)

X-37B este o navetă spațială fără echipaj uman, proiectată de Boeing pentru Forțele Aeriene ale SUA, a cărei specificații sunt secrete, la fel ca detaliile privind misiunea acesteia pe orbită. Aceasta este lungă de 8.9 metri, are o deschidere a aripilor de 4.5 metri și este înaltă de 2.9 metri, având în momentul lansării o masă aproximativă de 5 tone. Prima misiune OTV-1 a avut loc între 22 aprilie 2010 și 3 decembrie 2010, naveta aterizând pe pista bazei aeriene Vandenberg, după 224 de zile. OTV-2, prima misiune a celui de-al doilea vehicul X-37B, s-a derulat între 5 martie 2011 și 16 iunie 2012 (468 de zile petrecute pe orbită). OTV-3 a însemnat al doilea zbor al primei navete și s-a desfășurat între 11 decembrie 2012 și 17 octombrie 2014 (674 zile), iar OTV-4, al doilea zbor al celei de-a doua navete, a continuat tradiția stabilirii unui nou record: 717 zile, între 20 mai 2015 și 7 mai 2017.

Următoarea lansare SpaceX va fi la începutul lui octombrie, de la baza aeriană Vandenberg din California, când o rachetă Falcon 9 va lansa alți 10 sateliți ai constelației Iridium NEXT.

Falcon 9 B1040 revenind pe LZ-1
Falcon 9 B1040 revenind pe LZ-1