Cinci segmente ale boosterelor SLS au ajuns la KSC

Unul dintre boosterele SLS în timpul unui test

Space Launch System (SLS), noua rachetă pe care NASA o asamblează în această perioadă – și care va avea prima lansare în 2019 – va fi propulsată de patru motoare RS-25 cu combustibil lichd, dar, în prima parte a zborului, și de două boostere auxiliare cu combustibil solid (SRB). O parte dintre componentele acestor propulsoare auxiliare au fost livrate deja de compania producătoare (Orbital ATK) spre Centrul spațial Kennedy din Florida, pentru asamblarea finală.

Primele zboruri SLS vor folosi motoarele RS-25 rămase de la navetele spațiale, dar, pentru că SLS nu este proiectată să refolosească aceste motoare, ele nu vor fi recuperate, așa că NASA s-a asigurat că Aerojet Rocketdyne a repornit linia de producție pentru aceste propulsoare. Tot de la naveta spațială a moștenit SLS și porpulsoarele auxiliare cu combustibil solid, însă ușor modificate: dacă în trecut aceste boostere aveau patru segmente, SLS va folosi boostere alcătuite din cinci astfel de segmente, ceea ce înseamnă un timp de ardere mai lung și astfel o putere mai mare pentru rachetă.

Dacă unele dintre componentele SLS sunt în întârziere, Orbital ATK se ține de graficul specificat de NASA și a livrat la timp cinci din cele zece segmente ale viitoarelor propulsoare destinate primei misiuni SLS din 2019, următoarele urmând să fie livrate până la sfârșitul lunii noiembrie. Ele sunt construite, dar urmeză să fie inspectate înainte de livrare. Orbital ATK realizează aceste propulsoare la Promontory (în Utah).

Fiecare segment al propulsoarelor are în interior o matriță de o formă specifică, pentru  a dezvolta un anumit profil de putere dezvoltată, matriță formată dintr-un material izolator, umplută ulterior cu combustibil solid (PBAN – acrilonitril polibutadienă). Spre deosebire de un motor cu combustibil lichid, puterea motoarelor nu poate fi variată în timpul zborului în afara profilului stabilit prin proiectarea acestora și nici nu pot fi oprite, în cazul unei probleme.

Prima misiune SLS urmează să trimită o capsulă Orion în jurul Lunii, însă nu va avea un echipaj uman la bord. Deși NASA a luat în considerare și această posibilitate, în cele din urmă a renunțat la idee, din motive legate de siguranța astronauților. Naveta spațială a fost primul și singurul vehicul care a avut astronauți la bord încă de la primul zbor.