Ce știm despre viitoarea rachetă Falcon Heavy?

Unul din motoarele Merlin 1D al Falcon Heavy

Despre o variantă mai puternică a rachetei Falcon 9, SpaceX a menționat prima dată încă din 2005, înainte chiar de prima lansare Falcon 9. Trei ani mai târziu, în 2008, prima lansare Falcon Heavy era, conform lui Elon Musk, la câțiva ani distanță. Se pare însă că progresele înregistrate de către Falcon 9 și iterațiile sale (care vor culmina cu Block 5) și dificultățile în proiectarea Falcon Heavy au amânat cu câțiva ani inaugurarea rachetei. Explozia de pe rampa LC-40 din Cape Canaveral a contribuit și ea la întârziere, însă se pare că SpaceX este pregătită ca anul acesta să aibă o rachetă Falcon Heavy pe rampa de lansare.

SpaceX folosea rampa LC-40 a complexului Cape Canaveral pentru lansările sale și a închiriat de câțiva ani rampa LC-39A de la NASA, cu planul de a o folosi pentru lansările Falcon Heavy. Însă explozia unei rachete Falcon 9 înainte de lansare, în 1 septembrie 2016, a făcut ca SpaceX se își mute lansările pe rampa închiriată de la NASA, pentru a nu pierde clienții care au semnat deja contracte pentru lansările din 2017. Anul acesta a realizat deja nu mai puțin de 12 lansări cu succes, din care 9 au avut loc de pe LC-39A și restul de 3 de la baza aeriană Vandenberg din California. Rampa LC-40 a fost serios avariată și lucrările de refacere continuă și astăzi, dar se pare că vor fi finalizate în câteva săptămâni.

Într-un interviu recent, Elon Musk nu era foarte încrezător în succesul primei lansări Falcon Heavy. Ceea ce ar urma să fie cea mai puternică rachetă din lume în momentul lansării, Falcon Heavy este compusă din trei trepte Falcon 9 și o a doua treaptă secundară plasată pe treapta centrală. Asta înseamnă că treapta primară centrală a trebuie modificată, pentru a putea face față forțelor suplimentare din timpul lansării. În schimb, cele două prime trepte laterale vor fi, în cazul primului zbor Falcon Heavy, două trepte Falcon 9 refolosite: B1023 care a lansat satelitul Thaicom în 27 ai 2016 și B1025 care a lansat capsula Dragon în misiunea CRS-9 din 18 iulie 2016. Evident, ambele prime trepte fac parte din aceeași iterație, Falcon 9 v1.2. treapta centrală este una nouă (B1033). Dacă va supraviețui lansării, cele două trepte laterale urmează să aterizeze la sol, iar treapta centrală este așteptată pe barja Of Course I Still Love You.

Falcon Heavy urmează să fie propulsată de nu mai puțin de 27 de motoare Merlin 1D, putând urca 63.8 tone pe orbită terestră joasă (mai puțin de jumătate totuși din cât putea lansa legendara Saturn V), sau 26.7 tone pe orbită geostaționară. Cele 27 de motoare pot dezvolta 22819 kN la nivelul mării și 24681 kN în vid. Pentru comparație, actuala cea mai puternică rachetă, Delta IV Heavy, poate urca 28 de tone pe orbită joasă și 14 tone pe orbită geostaționară. Prețul este și el unul foarte competitiv, sub 100 de milioane de dolari pentru o lansare Falcon Heavy, în timp ce ULA cere pentru o lansare Delta IV Heavy peste 200 de milioane. Înaltă de 70 de metri, lățimea celor trei trepte ajunge la 12.2 metri, iar masa rachetei pe rampa de lansare urmează să fie 1420 tone.

Elon Musk speră ca prima lansare Falcon Heavy să aibă loc în noiembrie 2017 și va fi unul de test, nefiind încă anunțat care va fi încărcătura celei de-a doua trepte, dar probabil nu va fi un satelit funcțional, din cauza riscurilor ridicate ca lansarea să fie un eșec. În urmă cu câteva zile s-a încheiat ultimul test al treptei B1025, la centrul SpaceX din McGregor, Texas, celelalte două fiind deja testate la sol. Urmează asamblarea lor și pregătirea acestora pentru lansare. Dacă lansarea va fi un succes, este posibil ca în 2018 să vedem 3 lansări SpaceX.