Prima lansare Minotaur IV de la Cape Canaveral

Minotaur-IV

Minotaur IV este o rachetă construită de Orbital ATK din componentele surplusului de rachete balistice intercontinentale: trei dintre cele cinci trepte cu combustibil solid aparțin rachetei Peacekeeper, restul de două fiind produse în regim comercial de Orbial ATK.

Lansarea a avut loc la ora 09:04, după ce a fost amânată câteva ore din cauza unei furtuni care a măturat coasta Floridei. Dacă ați ratat transmisiunea în direct, puteți urmări înregistrarea aici (mulțumesc celor de la SciNews.ro pentru link).

Performanțele rachetei Minotaur IV sunt relativ modeste (poate lansa cel mult 1591 kilograme spre orbita terestră joasă), dar reprezintă o soluție eficientă pentru cazurile în care sateliții sunt de mici dimensiuni (vorbim de costuri sub 30 milioane de dolari). Înaltă de 23.9 metri și cu un diametru maxim de 2.34 metri. În acest caz este vorba de un satelit militar ORS-5 care va fi plasat pe orbită joasă, la 600 km altitudine, dar în ecuatorial (599×604 km orbita preliminară, 0.02 grade înclinație), pentru a studia deșeurile orbitale, dar probabil și manevrele altor sateliți din respectiva regiune. ORS-5 are o masă de doar 140 kilograme, fiind doar un demonstrator tehnologic și nu un satelit militar performant. Alături de ORS-5, au ajuns pe orbită și trei sateliți de mici dimensiuni (cubesats).

Lansarea a avut loc de pe rampa 46 din complexul de la Cape Canaveral, o rampă care a fost recondiționată recent pentru a putea găzdui o lansare. Construită în anii ’80 pentru testarea rachetelor Trident, rampa a mai fost folosită și pentru două lansări ale rachetei Athena, ultima în 1999, după care a fost abandonată, până de curând. În ultimii 4 ani, întreaga rampă a fost recondiționată și pregătită să găzduiască noi lansări. Din anul 2000, rachetele Minotaur IV au mai zburat de 25 de ori, însă niciodată de la Cape Canaveral. În 2019, aceeași rampă va fi folosită de NASA pentru a studia sistemul de siguranță n cazul unei ratări ratate a unei capsule Orion. Rampa 46 se alătură celorlalte 3 rampe din Cape Canaveral (37B – folosită pentru Delta IV, 40 – aflată în reparații după ce a fost afectată sever de explozia rachetei Falcon 9 de anul trecut, și 41 – folosită de Atlas V), împreună cu cele două rampe ale NASA, LC39A (închiriată în prezent de SpaceX) și LC39B (care urmează să găzduiască viitoarele lansări SLS).

În prezent sunt folosite mai multe variații ale acestui propulsor: Minotaur I și II, bazate pe rachetele balistice intercontinentale Minuteman și Minotaur IV și V, bazate pe componente preluate de la Peacekeeper. Mai există în studiu și variantele Minotaur III și VI, care încă nu au zburat.

O rachetă Minotaur IV obișnuită constă din trei trepte (propulsate de motoare cu combustibil solid SR-118, SR-119, respectiv SR-120) care alcătuiesc o rachetă Peacekeeper, peste care se montează o a patra treaptă, propulsată de un motor Orion-38, pentru a plasa satelitul pe orbită (sau mai puternicul Star-48V pentru configurația Minotaur IV+). În cazul de astăzi, avem încă o treaptă, a cincea, dotată cu același motor Orion-38, pentru a putea transporta satelitul pe orbită ecuatorială, acesta fiind și motivul pentru care Minotaur IV avea nevoie de o rampă de lansare din Florida. În 2013, o variantă Minotaur V a fost lansată din Florida pentru a trasporta sonda  Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer (LADEE) pe orbita Lunii. Ultima lansare Minotaur IV a avut loc de la centrul Kodiak din Alaska, iar înainte de aceasta a fost folosită baza aeriană de la Vandenberg iar lansarea de astăzi a fost a 6-a lansare Minotaur IV (au mai avut loc 3 lansări în 2010 și 2 în 2011), toate celelalte de până acum fiind lansări cu succes. Următoarea lansare Minotaur IV va avea loc de la baza aeriană Vandenberg.