Naveta Dream Chaser a mai trecut ieri un test

Dream Chaser

Dream Chaser este al treilea vehicul pe care NASA îl va folosi în aprovizionarea Stației Spațiale Internaționale. Spre deosebire de celelalte două alternative, care sunt capsule, Dream Chaser este o navetă spațială de mici dimensiuni, care va fi lansată la bordul unei rachete Atlas V 552 și va reveni pe o pistă de aterizare. Ieri a avut loc un test important pentru validarea vehiculului: un zbor al navetei, suspendată de un elicopter de transport (o variantă civilă a elicopterului militar CH-47 Chinook).

În cadrul testului au fost verificate o serie de subsisteme ale navetei care nu pot fi testate la sol (de exemplu, funcționarea sistemelor radar de la bord), pentru că în august, naveta a fost remorcată pe o pistă și accelerată până la o viteză de 100 km/h.

Inițial, compania Sierra Nevada spera ca vehiculul dezvoltat de ei să fie folosit pentru zboruri cu echipaj spre ISS, însă NASA a decis în 2014 să nu includă Dream Chaser în programul Commercial Crew Transportation Capabilities, alături de SpaceX (Dragon) și Boeing (CST-100 Starliner). Sierra Nevada s-au orientat spre o variantă cargo a Dream Chaser și propunerea lor a fost acceptată de NASA, în ianuarie 2016, iar acum sperăm să vedem prima lansare Dream Chaser în 2019. NASA s-a asigurat astfel că dezvoltarea unui vehicul cu aripi, care poate reveni de pe Stația Spațială Internațională la sol, pe o pistă de aterizare, nu va fi complet abandonată. O serie de experimente științifice de la bordul stației pot profita de acest lucru, pentru că, pe de o parte, în cazul Sierre Nevada, aterizarea este mult mai lină decât în cazul Dragon sau Soyuz și, pe de altă parte, probele pot ajunge mult mai repede în laboratoare.

Sunt planificate 18 lansări Dream Chaser între 2020 și 2024. Vehiculul va putea urca pe orbită 5000 kilograme de marfă în compartimentul presurizat și 500 de kilograme în compartimentul nepresurizat iar naveta va putea aduce la sol o masă de 1750 kilograme. Pentru comparație, capsulă Dragon poate transporta 6000 kilograme pe orbită (din care oricât poate fi presurizat sau nepresurizat, în funcție de misiune) și poate aduce pe Pământ 3500 kilograme.

În 2013, un test similar s-a încheiat cu desprinderea vehicului Dream Chaser de elicopter și aterizarea autonomă a acestuia pe lista 22L de la baza aeriană Edwards din California. Însă trenul de aterizare stânga nu a coborât complet și naveta a deviat de pe axul pistei. Din fericire, avariile vehiculului au fost minore.

Testul de ieri s-a încheiat cu succes și va fi urmat peste o lună de zile de unul similar, după care vor urma o serie de teste asemănătoare cu cel din 2013, în care naveta va reveni singură pe pista de aterizare, probabil în toamna acestui an.

Dream Chaser
Dream Chaser, naveta suspendată de un elicopter, în timpul testului din California