Cassini se strecoară printre inelele lui Saturn

În 15 septembrie 2017, una dintre cele mai interesante și productive sonde interplanetare își va încheia misiunea. Însă până atunci, Cassini continuă să ne încânte, printr-un plonjon spectaculos în regiunea dintre Saturn și inelele sale.

Misiunea Cassini-Huygens a început prin lansarea sondei din 15 octombrie 1997 de către o rachetă Titan IV (401) de pe rampa SLC-40 de la Cape Canaveral. După două survolări ale planetei Venus (1998 și 1999) și un survol al Pământului (1999), sonda primește suficient elan pentru a se îndrepta spre… Jupiter (2000), după care pornește spre destinația sa finală, Saturn. Cassini-Huygens se înscrie pe orbita lui Saturn în 2004 și în decembrie același an sonda europeană Huygens se desprinde și pornește spre suprafața satelitului Titan, unde ajunge în 14 ianuarie 2005.

Cassini rămâne pe orbita lui Saturn și realizează o minuțioasă explorare a planetei, a inelelor sale și a sateliților din jurul său (doar Titan a fost survolat de 45 de ori). Însă combustibilul sondei se apropie de final și cercetătorii de pe Pământ nu doresc să aibă o sondă în preajma lui Saturn pe care să nu o mai poată controla. Acest lucru ar putea duce la prăbușirea ei pe vreun satelit, ducând astfel la contaminarea acestuia cu materiale de pe Pământ. Pentru a evita acest lucru, Cassini va plonja în 15 septembrie 2017 în (atmosfera lui) Saturn, continuând să trimită date despre compoziția acestuia până când, în cele din urmă, sonda se va dezintegra. Însă până în 15 septembrie, Cassini va efectua o serie de manevre în premieră, ambițioase, pătrunzând în spațiul dintre Saturn și inelele sale, ceva ce nici o altă sondă nu a mai reușit până în prezent.

Detalii și imagini suprinse de Cassini de-a lungul acestor ani, inclusiv cele realizate de Huygens în momentul în care a aterizat pe Titan, pot fi găsite pe pagina oficială a misiunii.