În 2014 sonda LRO a fost lovită de un micrometeorid – în timp ce făcea poze

Inginerii NASA erau obișnuiți să primească imagini clare de la camera sondei Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), însă în 13 octombrie 2014, una dintre imaginile livrate de sondă a fost ciudată, bruiată, de parcă sonda ar fi suferit mișcări bruște exact în momentul în care încerca să fotografieze solul lunar. Cel mai probabil sonda a fost lovită de un meteroid.

LRO-meteroid
Imaginea capturată de LRO de pe orbita Lunii, în timp ce camera acesteia a fost lovită de un micrometeorid

Meteroizii sunt fragmente de mici dimensiuni de material interplanetar, mult mai mici decât asteroizii. Spre deosebire de meteoriți, fragmente recuperate de pe suprafața Pământului – după ce acestea au supraviețuit traversarea atmosferei noastre, meteorizii au dimensiuni prea mici pentru a supraviețui interacțiunii cu atmosfera.

Pentru a testa această ipoteză, au fost efectuate simulări care să confirme acest impact. Camera de la bordul LRO care ar fi fost lovită (Narrow Angle Camera – NAC) are la sol o soră geamănă, care nu este altceva decât o simulare extrem de detaliată, stocată într-un calculator. Simularea a fost folosită pentru testarea rezistenței camerei la vibrații în timpul lansării și modelul a fost validat după ce camera a ajuns cu bine pe orbită. Același model a fost folosit și în acest caz și s-a determinat că obiectul care a lovit camera trebuia să aibă un diametru de 0.8 mm, o viteză de 7 km/s și densitatea comparabilă cu cea a meteoriților obișnuiți (2.7 grame pe centimetru cub). Din fericire, camera nu a avut de suferit în urma impactului și continuă să funcționeze normal. LRO are la bord două camere NAC, folosite pentru imagini alb-negru, de înaltă rezoluție.

Lunar Reconnaissance Orbiter a fost lansată în 18 iunie 2009 de o rachetă Atlas V (401) și este folosită pentru cartografierea Lunii, în căutarea celor mai potrivite zone pentru viitoarele misiuni robotice sau cu echipaj uman (LRO urma să fie un precursor al misiunilor Constellation). Sonda își petrece 10% din durata unei zile pentru a realiza fotografii cu suprafața selenară, așa că șansele ca acest eveniment să se producă din nou sunt extrem de reduse.

Comunicatul oficial poate fi citit pe site-ul NASA.