AR1 – motorul fără rachetă de la Aerojet Rocketdyne

Motorul AR-1

Aerojet Rocketdyne s-a format în 2003 prin fuziunea companiilor Aerojet și Pratt & Whitney, având un portofoliu de invidiat: motoarele navetei spațiale (RS-25 sau SSME), viitoarele motoare pentru racheta SLS, propulsorul RL10 folosit de Delta IV, dar și de  treapta superioară Centaur în zborurile Atlas V, RS-68 folosit în prima treaptă Delta IV sau AJ-26 (practic motoare NK-33 importate din Rusia) care au fost folosite pentru racheta Antares. În prezent, Aerojet Rocketdyne lucrează la motorul AR1, care se află pe lista scurtă a United Launch Alliance în ce privește propulsorul principal al noii rachete Vulcan.

Motorul AR1 (Aerojet Rocketdyne)
Motorul AR1 (Aerojet Rocketdyne)

Proiectarea AR1 a început cu doi ani întârziere față de BE-4 (de la Blue Origin) principalul contracandidat pentru echiparea primei trepte Vulcan, dar eșecul din ultimele zile al primului test al celor de la Blue Origin crește șansele ca AR1 să primească mai multă atenție din partea ULA. Compania care speră să înlocuiască lansatoarele Delta IV și Atlas V cu Vulcan în câțiva ani, însă încă nu a anunțat oficial ce motoare va folosi pentru noua rachetă. ULA a precizat că BE-4 are prima șansă să fie ales, dacă va trece cu bine de următoarele teste. Un anunț ULA va veni probabil spre sfârșitul anului, dacă următoarele teste vor fi efectuate cu succes de compania lui Jeff Bezos. În cealaltă tabără, AR1 a trecut de faza de proiectare, urmând ca primele teste să aibă loc în prima parte a anului viitor și în 2019 motorul să fie certificat pentru zbor. Doar că dacă ULA va alege BE-4 pentru Vulcan, AR1 va rămâne fără un vehicul pe care să-l propulseze.

Dacă BE-4 este alimentat cu metan, AR1 are drept combustibil același amestec de oxigen și kerosen ca RD-180, motorul rusesc care propulsează în prezent rachetele Atlas V. De fapt, asemănarea cu RD-180 este principalul avantaj pe care mizează Aerojet Rocketdyne în speranța că vor reduce distanța care-i separă în prezent de BE-4 (Blue Origin are deja câteva motoare asamblate, care așteaptă să fie testate, în timp ce AR1 se află deocamdată în faza de proiect – finalizat, ce-i drept). BE-4 va fi folosit și pentru racheta ce urmează să fie produsă de Blue Origin, New Glenn, așa că miza este mare pentru Jeff Bezos: nu doar că va avea la contracte avantajoase cu ULA, dar își va putea dezvolta propria afacere folosind vehicule proprii.

United Launch Alliance speră ca Vulcan să aibă zborul inaugural în 2019 (la fel ca New Glenn), însă Aerojet Rocketdyne spun că primul lor motor va putea zbura abia în 2020, cel mai devreme. Va câștiga inovația lui Blue Origin care vine cu cel mai mare propulsor cu metan construit vreodată sau ULA va merge pe varianta conservatoare a celor de la Aerojet Rocketdyne? Vom afla în lunile următoare.