Povestea unei mingi de fotbal

Ellison Onizuka a zburat pentru prima dată în spațiu în 24 ianuarie 1985 la bordul navetei spațiale Discovery. Misiunea STS-51-C a fost una secretă, întrucât în cala navetei se afla o încărcătură a Departamentului Apărării, probabil unul dintre misterioșii sateliți Orion. Nu a fost pentru prima dată când naveta spațială transporta pe orbită astfel de sateliți militari secreți, o mai făcuseră și altele înainte. Ca o paranteză însă, poate merită menționat că și Ken Mattingly a făcut parte din echipajul navetei Discovery, astronautul ghinionist-norocos care trebuia să se afle în misiunea Apollo 13, dar care a fost înlocuit pe ultima sută de metri din cauza unei suspiciuni de rubeolă.

Însă înainte de a fi astronaut, Ellison Onizuka s-a căsătorit, în 1969, cu Lorna Leiko Yoshida și cei doi au avut două fiice, Janelle și Darien Lei Shizue, născute înainte de primul său zbor în spațiu. Janelle făcea în 1985 parte din echipa de fotbal (european) al liceului Clear Lake High School din Houston și tatăl său i-a promis că data viitoare când va zbura în spațiu, va duce cu el probabil prima minge de fotbal pe orbită. Astronauții au dreptul la câteva obiecte personale pe care să le ducă cu ei acolo sus, pentru a le face șederea mai ușoară. Unii au dus o chitară, alții cărți sau jocuri video, însă Ellison Onizuka avea de gând să ducă mingea de fotbal și NASA a fost de acord.

După încheierea misiunii Discovery STS-51-C, Onizuka a fost selectat pentru a zbura din nou în spațiu în anul următor, în misiunea STS-51-L la bordul navetei Challenger. Știm bine însă că misiunea navetei Challenger din 1986 s-a încheiat cu dezintegrarea navetei la câteva zeci de secunde după lansare. Echipele de salvare au recuperat fragmente din fuselajul navetei spațiale, dar și obiecte personale care au aparținut foștilor astronauți. Acestea au fost identificate, stocate într-un hangar al NASA și în cele din urmă predate familiilor. Printre aceste obiecte a fost și mingea de fotbal a lui Ellison Onizuka, însă Janelle avea să doneze în cele din urmă mingea liceului din Clear Lake.

La câteva decenii distanță, Michael Scott Kimbrough era doar unul dintre cei câțiva elevi ai liceului Clear Lake al cărui părinte era astronaut: Shane Kimbrough, tatăl său, zburase deja în spațiu la bordul navetei spațiale Endeavour (STS-125) în 2008 și urma să urce din nou pe orbită, pentru a ajunge din nou pe Stația Spațială Internațională. Însă Michael Scott era în același timp și jucător de fotbal, membru al echipei liceului și cunoștea povestea mingii de fotbal al lui Ellison Onizuka. Shane a decis să încerce să o ducă din nou în spațiu și în 19 octombrie 2016 Shane decola în capsula Soyuz spre orbită, având împachetată undeva în bagajele personale o minge de fotbal care în 1986 s-a înălțat  doar 73 de secunde în cabina navetei Challeneger. Însă de această dată, când citiți aceste rânduri, este probabil cea mai rapidă minge de fotbal din lume, înconjurând Pământul cu o viteză de aproape 8 km/s. O puteți vedea în imaginea de mai jos.

Povestea unei mingi de fotbal
Mingea de fotbal care în 1986 a fost la bordul navetei Challenger