Începând cu 2019, NASA renunță la capsulele Soyuz

Oficiali ai NASA au declarat recent că agenția spațială americană nu va semna un nou contract cu partenerii ruși de la Roscosmos pentru lansări ale astronauților proprii în capsulele Soyuz. Prezentul acord expiră la finalul anului 2018, când va avea loc ultima lansare a unei capsule Soyuz cu un american pe unul dintre cele trei locuri. 82 de milioane de dolari costă acest bilet spre Stația Spațială Internațională, dar NASA speră să reducă aceste costuri în viitor, pentru că din 2018, primele companii private americane (SpaceX și Boeing) promit că vor putea transporta din nou astronauți americani în spațiu, fără ca NASA să fie nevoită să plătească rușilor acest serviciu.

Soyuz
O capsulă Soyuz andocată la Stația Spațială Internațională

Acum, sperăm că SpaceX și Boeing se vor ține de promisiune, altfel SUA va rămâne incapabilă să-și lanseze astronauți spre Stația Spațială Internațională. Trebuie menționat că din 2011, doar Rusia și China sunt singurele națiuni capabile să lanseze capsule cu echipaj uman pe orbita terestră, în timp ce SpaceX și Boeing au primit fonduri publice din partea SUA pentru a dezvolta această posibilitate în mediul privat. Până în prezent, nici o rachetă din SUA nu este certificată pentru a executa zboruri cu echipaj.

Rusia a anunțat că are nevoie de mai mult de doi ani de zile pentru a construi o capsulă Soyuz, așa că va trebui să primească o comandă fermă în această toamnă din partea NASA pentru a asigura americanilor un loc într-o capsulă Soyuz din 2019, altfel nu vor putea să facă acest lucru, iar NASA a spus că nu mai intenționează să reînnoiască acest contract cu Roscosmos. Ultimul contract în acest sens a fost semna în mai 2015, acoperind astfel anul 2018.

Decizia NASA îi pune în dificultate pe ruși, care oricum din primăvara viitoare vor renunța la unul dintre cei trei astronauți pe care îi are pe orbită, urmând ca echipajul rusesc să fie alcătuit de acum înainte din doar două persoane, pentru a reduce din costuri, cel puțin până în 2018, când Rusia speră să lanseze în sfârșit ultimul modul al Stației Spațiale Internaționale, amânat ani de-a rândul din considerente financiare.

NASA are acum două variante și speră să le folosească pe ambele încă din 2018: Dragon (SpaceX) și CST-100 Starliner (Boeing), fiecare cu câte doi astronauți în zborul inaugural. CST-100 va fi lansată de o rachetă Atlas V și va reveni pe Pământ pe uscat, folosind parașute și perne de aer pentru reducerea impactului, o astfel de capsulă putând fi refolosită de până la 10 ori. Dragon va folosi racheta proprie Falcon 9 pentru lansarea unei capsule asemănătoare cu cea care acum este folosită pentru aprovizionare cu cargo a Stației Spațiale Internaționale. Dragon va reveni în ocean, dar SpaceX speră să poată folosi în câțiva ani o frânare controlată după revenirea prin atmosferă, cu ajutorul unor mici rachete, și să poată ateriza pe sol, fără a mai avea nevoie de parașute pentru frânare.