Trafic greu spre Stația Spațială Internațională

Stația Spațială Internațională (SSI) primește vizita a patru vehicule în perioada următoare, așa că astronauții și controlorii de zbor vor fi puțin mai ocupați în următoarele zile. Ieri, o capsulă Soyuz a transportat un echipaj format din trei persoane spre SSI, despre care am scris deja. Andocarea a avut loc în timpul nopții, iar de sâmbătă de la ora 07:00, toți cei 6 membri ai Echipajului 47 sunt în formație completă la bordul stației spațiale. Și pentru că prea multe provizii nu încap în capsula Soyuz, urmează și o serie de trei nave cargo, pentru aprovizionarea noului echipaj. Rusia este pe val, lansarea rachetei Soyuz-FG de la Baikonur a fost a treia în doar 6 zile, în condiții meteo nu dintre cele mai favorabile, și mai urmează încă o lansare în ultima zi a lunii martie.

Cygnus, capsula celor de la ATK / Orbital Sciences (OA-6 „Rick Husband”) este în prezent pregătită pentru lansare, probabil pentru ultima dată folosind o rachetă Atlas V (401). Amânată deja de câteva ori, data lansării este acum fixată pentru dimineața zilei de miercuri, 23 martie, ora 05:05 (rampa de lansare SLC-41 a complexului de la Cape Canaveral), dar va ajunge în vecinătatea ISS peste 4 zile. Va fi a 62-a lansare pentru Atlas V. La fel ca și în cazul lansării precedente din decembrie, datorită versatilității propulsorului Atlas și a treptei Centaur, misiunea are o fereastră de aproximativ 30 de minute, lucru rar întâlnit în cadrul lansărilor spre Stația Spațială Internațională (a căror fereastră este de obicei instantanee, pentru că de obicei masa încărcăturii este maximizată pentru propulsor, iar în acest caz folosirea unei rachete Atlas V este o soluție de avarie aleasă de cei de la Orbital, până la finalizarea noii rachete Antares). Chiar și așa, capsula are o masă de aproape 7.5 tone, din care 3.5 tone de cargo Cygnus va rămâne andocată la SSI timp de aproximativ 2 luni. Cygnus OA-6 „Rick Husband” (denumită astfel după numele ultimului comandant al navetei Columbia) este una dintre cele mai grele încărcături de care a avut parte Atlas V, așa că ne va delecta cu o decolare lentă și grațioasă de pe rampa de lansare, așa cum a făcut-o și în decembrie. După încheierea misiunii și desprinderea de SSI, la bordul capsulei va fi provocat un incendiu, care va fi filmat, pentru a testa efectul și comportarea flăcărilor și a materialelor din interiorul capsulei în condiții de imponderabilitate. Deși flăcările au mai fost studiate pe orbită, în condiții controlate, acestea nu au fost foarte extinse, din motive de securitate. Însă Cygnus va fi oricum consumat la reintrarea în atmosferă, așa că reprezintă ocazia perfectă pentru ca înainte de deorbitare să ne delecteze cu cel mai mare incendiu orbital provocat vreodată. Lansarea va fi transmisă în direct de către NASA TV, dar și de site-ul United Launch Alliance (ULA), care operează lansatorul Atlas V.

Capsula Cygnus andocată la Stația Spațială Internațională
Capsula Cygnus andocată la Stația Spațială Internațională

În 31 martie la ora 18:20, urmează o navă cargo Progress MS-02 din Baikonur, plină-ochi cu provizii și experimente științifice, ca de obicei, în cel de-al 63-lea zbor Progress spre Stația Spațială Internațională. Probabil capsula rusească va urma ruta expres de doar 6 ore spre SSI, așa cum face deja de câțiva ani. Cu două zile înainte, în 29 martie, capsula Progress M-29M aflată acum andocată la portul Zvezda se va decupla și va reveni în atmosferă, pentru a elibera portul de andocare și a-i face loc noii Progress MS-02. Această nouă generație de nave Progress (care are, printre alte îmbunătățiri, posibilitatea de a lansa sateliți de mici dimenisiuni, odată ajunsă pe orbită) a fost inaugurată anul trecut, odată cu zborul Progress MS-01 din 21 decembrie 2015 și se aceasta află în continuare andocată la portul Pirs.

După câteva amânări, capsula Dragon este în sfârșit gata de zbor, iar în prezent data lansării este fixată pentru 8 aprilie, la ora 22:43, de la rampa de lansare SLC-40 de la Cape Canaveral. Printre proviziile obișnuite, Dragon va transporta și un modul gonflabil (denumit BEAM), proiectat de Bigelow Aerospace, care va fi atașat temporar în afara stației spațiale (pentru cel mult 2 ani de zile), testând astfel funcționalitatea acestuia, în vederea lansării unui modul mai încăpător. De data aceasta el nu va fi folosit pentru activitățile curente ale echipajului, dar în viitor se are în vederea construirea unei stații spațiale comercial din astfel de module gonflabile. BEAM urmează să fie mutat din capsula Dragon la sasul 3 al modulului american Tranquility. Cu o masă de 1.4 tone și o lungime de 4 metri, BEAM va oferi în plus 16 metri pătrați stației spațiale, însă astronauții vor intra în BEAM doar temporar, pentru a colecta probe și a măsura temperatura și presiunea și alte date ștințifice. Bigelow Aerospace plănuiește să lanseze anul viitor o variantă mult mai încăpătoare, denumită B330, care, după cum îi spune numele, va avea 330 de metri-cubi disponibili, pentru a demonstra fiabilitatea conceptului de habitat gonflabil, care poate fi folosit în misiuni de explorare, dar și în activități orbitale comerciale (se are în vedere construirea unui adevărat hotel cosmic, alcătuit din câteva astfel de module, interconectate, pentru viitori turiști spațiali).

Este prima tentativă de lansare a unei capsule Dragon, după eșecul SpaceX de anul trecut, și a opta misiune de acest fel pentru compania lui Elon Musk. După lansarea din 8 aprilie, prima treaptă a rachetei Falcon 9 se va întoarce din nou pe uscat, pe fosta rampă de lansare 13, devenită de curând una folosită pentru aterizare. Sau cel puțin va încerca acest lucru, pentru că un zbor spre LEO îi asigură suficiente rezerve de combustibil pentru a efectua astfel de manevre. Lansarea va fi transmisă în direct de NASA TV, dar și pe site-ul SpaceX.