Cygnus se pregătește pentru o nouă lansare

La puțin peste 100 de zile de la lansarea Cygnus OA-4, este deja programată o nouă lansarea a unei capsule ATK / Oribtal Sciences, care va fi trimisă, plină cu provizii, spre Stația Spațială Internațională miercuri dimineața la ora 05:02, de la Cape Canaveral. Și de această dată se va folosi o rachetă Atlas V, urmând ca Orbital Sciences să revină la Antares la finalul lui mai, după incidentul nefericit din octombrie 2014. Șansele ca vremea să fie una favorabilă lansării este de aproximativ 80%, atât miercuri, când și în zilele următoare, dacă lansarea va fi amânată.

Capsula Cygnus OA-4 S.S. Deke Slayton II a petrecut 72 de zile pe orbită, livrând stației spațiale aproximativ 3.5 tone de provizii și la final a transportat în atmosfera Pământului 1.5 tone de deșeuri, care au fost mistuite odată cu capsula. Următoarea capsulă, care se află în acest moment pe rampa de lansare 41 a complexului de la Cape Canaveral, poartă numele S.S. Rick Husband, ultimul comandat al navetei Columbia.

Capsula Cygnus este o capsulă de unică folosință, derivată din modulele MPLM (Multi-Purpose Logistics Module) folosite de către NASA în cadrul programului de zbor al navetei spațiale în ultimii ani, pentru a transporta încărcături spre și dinspre Stația Spațială Internațională. Aceste module MPLM, dar și actualele capsule, sunt rezultatul colaborării dintre Orbital Sciences și compania italiană Thales-Alenia. Atât OA-6, cât și capsula OA-4 din decembrie au fost diferite de capsulele Cygnus care au zburat anterior: volumul interior, presurizat, a fost mărit cu 25%, iar panourile solare de nouă generația cu care este dotată capsulă (rotunde, în locul celor vechi, rectangulare) sunt mai ușoare, mai compacte și sunt de producție americană (Calfornia). Aceste îmbunătățiri cresc masa pe care capsula o poate transporta pe orbită cu 1.3 tone, o valorea deloc de neglijat (în totl Cygnus poate urca 3.5 tone față de cele 3.3 tone ale lui Dragon, dar capsula celor de la SpaceX poate reveni în siguranță pe Pământ, la sfârșitul misiunii). Capsula Cygnus are 6.3 metri lungime și un diametru de 3.07 metri, având dimensiuni mai reduse față de modulul MPLM care zburau în cala navetei spațiale.

Ultima imagine cu Cygnus OA-4, surprinsă de Scott Kelly
Ultima imagine cu Cygnus OA-4, surprinsă de Scott Kelly

Pentru această misiune va fi folosită o rachetă Atlas V în configurația 401 (conul protector va avea un diametru de 4 metri, nu vor fi folosite boostere suplimentare cu combustibil solid atașate propulsorului principal și treapta superioară Centaur va avea un singur motor). Capsula Cygnus se va despărți de Centaur după 21 de minute de zbor. Iată un scurt scenariu al unei lansări nominale:

  • T+00:01.1 Lansare
  • T+01:22.6 Mach 1
  • T+01:33.7 Atlas V trece prin regiunea unde rezistența aerodimanică exercitată de atmosferă este maximă
  • T+04:15.5 Motorul principal se oprește
  • T+04:21.5 Atlas V renunță la prima treapă
  • T+04:31.5 Pornește motorul treptei secundare Centaur
  • T+04:39.5 Conul protector din vârful rachetei este îndepărtat
  • T+18:09.5 Motorul Centaur este oprit, Cygnus este pe orbită
  • T+20:58.5 Cygnus se separă de Centaur

După 3 zile și mai multe manevre orbitale, Cygnus va ajunge sâmbătă dimineața în vecinătatea Stației Spațiale Internaționale (SSI), de unde va fi capturată, folosind brațul robotic al stației, în jurul orei 12:40. Cygnus va transporta 175 de pachete de mâncare, șervețele umede pentru echipajul rusesc, hârtie și cerneală pentru imprimanta de la bordul SSI, iar cealaltă jumătate a încărcăturii conține echipamente hardware și experimente științifice. 156 de kilograme sunt rezervate pentru piese de schimb necesare costumelor spațiale utilizate în activități extravehiculare și 100 de kilograme sunt necesare pentru un nou laptop (HP ZBook), o imprimantă, un hard-disk de 160 GB pentru un laptop ThinkPad mai vechi, aflat deja în spațiu, 3 camere foto, obiective, un card de date și cablurile necesare.

Cygnus va rămâne pe orbită, cuplat cu nodul 1 al modulului american Tranquility, timp de peste 50 de zile, până la mijlocul lunii mai. Asta pentru că pentru finalul lunii mari este programat debutul noii rachetei Antares, care să sperăm că va reuși să transporte pe orbită următoarea capsulă a celor de la Orbital Sciences, OA-5. Aceasta va andoca în același loc, cuplându-se cu modulul Tranquility.

Cygnus OA-4 pregătită de zbor
Cygnus OA-4 pregătită de zbor

Însă înainte de reintrarea distructivă în atmosferă, Cygnus OA-6 mai are de îndeplinit câteva obiective: lansarea a doi sateliți de mici dimensiuni și derularea experimentului SAFFIRE. Acesta va reprezenta cel mai mare incendiu care a avut loc vreodată pe orbită, în condiții de imponderabilitatea, pentru a da posibilitatea studierii propagării flăcărilor timp de o oră. După incendiu, Cygnus va ma rămâne pe orbită timp de 8 zile, pentru a da posibilitatea echipei de la sol de a descărca 10 GB de date înregistrate în timpul experimentului. Dar un ultim experiment va avea loc chiar în momentele în care capsula se dezintegrează deasupra Pacificului, NASA dorește să înregistreze date din interiorul acesteia folosind o sferă care va înregistra parametri precum presiune, temperatură și accelerație. Sfera va supraviețui reintrării în atmosferă și inginerii NASA vor intra în posesia datelor sale folosind rețele de comunicație satelitară existente.

Lansarea va putea fi vizionată în direct atât pe site-ul NASA, cât și pe cel al United Launch Alliance, compania care are în utilizare lansatorul Atlas V. Următoarea lansare Atlas V va avea loc la începutul lunii mai, când va fi lansat un satelit militar de telecomunicații din seria MUOS.