Kennedy Space Center, un cosmodrom aglomerat în 2016

Lansarea de la începutul lunii februarie a ultimului satelit GPS din cea de-a doua generație a fost prima dintr-o lungă serie de 24 de lansări programate, dar și aterizări, care vor avea loc de la cosmodromul de la Cape Canaveral, Florida. Chiar dacă naveta spațială nu mai zboară, la Kennedy Space Center va ateriza probabil naveta autonomă a Forțelor Aeriene ale SUA, X‑37B, aflată pe orbită din 20 mai 2015, însă, la fel de bine, aterizarea acesteia ar putea avea loc și la baza militară Vandenberg din California. În același timp, SpaceX intenționează să mai aducă la sol câteva dintre rachetele pe care le va lansa în acest an de la complexul din Florida.

Probabil cea mai așteptată lansare de la Kennedy Space Center (KSC) din acest an este cea a noului propulsor SpaceX, Flacon Heavy, practic trei propulsoare Falcon 9 conectate, fiecare cu câte 9 motoare Merlin. Amânată de mai multe ori, în prezent este de așteptat ca acesta să ajungă pe rampa de lansare în a doua parte a anului, probabil în septembrie, însă nu ar fi deloc un lucru neașteptat dacă SpaceX va decide să amâne din nou lansarea. Deși în 2016 erau programate două lansări Falcon Heavy, va trebui să ne bucurăm dacă vom avea parte măcar de una dintre ele, cealaltă fiind mutată în 2017. Asta dacă totul va decurge conform planului în septembrie și nu vom avea surprize neplăcute. Falcon Heavy urmează să fie a doua rachetă din istorie într-un top al masei transportate pe orbită: 140 de tone pe orbită terestră joasă pentru Saturn V pentru 3.2 miliarde de dolari (sumă ajustată inflației din prezent) față de 53 de tone pentru Falcon Heavy, de două ori mai mult decât putea transporta naveta spațială sau Delta IV Heavy — cea mai puternică rachetă pe care o avem în prezent, la un cost de doar 90 de milioane de dolari, în timp ce o lansare Delta IV Heavy costă de trei ori mai mult. Rampa de lansare folosită de SpaceX pentru Falcon Heavy este celebra rampă 39A, folosită în trecut de NASA pentru lansări Saturn V și lansări ale navetei spațiale.

În acest timp, nu mai puțin de 11 lansări Falcon 9 sunt programate pentru 2016, majoritatea dintre ele încheindu-se probabil cu o tentativă de recuperare a primei trepte, care va avea loc, la fel ca prima, tot pe rampa de lansare Atlas 13, special pregătită în 2015 pentru această manevră. Dintre aceste 11 lansări, 6 urmează să transporte cargo spre Stația Spațială Internațională, folosind o capsulă Dragon, care nu necesită întreaga putere pe care noua rachetă Falcon 9 o dezvoltă. Iar asta înseamnă că va fi suficient combustibil necesar pentru manevrele de recuperare.

United Launch Alliance (ULA) va fi și ea o companie extrem de ocupată în acest an. Nouă misiuni Atlas V sunt programate să decoleze de la Cape Canaveral, iar următoarea este programată pentru 23 martie, deservind compania Orbital ATK, care transportă capsula Cygnus cu provizii spre Stația Spațială Internațională. Urmează în mai un satelit militar MUOS-5, un satelit NROL-61 în iunie, un satelit de observații în infraroșu GEO-3 în iulie, și sonda interplanetară Osiris-Rex (care se va îndrepta spre asteroidul Bennu, de unde încearcă să ne aducă probe pentru a fi analizate aici, pe Pământ) în septembrie. Toamna va continua cu lansarea satelitului meteorologic geostaționar GOES-R în octombrie, urmat de Echostar 19 în noiembrie și satelitul militar de telecomunicații AEHF-4. Nici racheta Delta nu este uitată de clienții ULA, așa că în mai vom avea parte de spectacolul lansării unei rachete Delta IV Heavy (singura din 2016 în această configurație) în mai, pentru a transporta pe orbită satelitul secret Orion (NROL-45), după care două rachete Delta IV Medium vor lansa în iulie doi sateliți GSSAP, respectiv în toamnă un satelit militar de telecomunicații, WGS-8.

Pentru prima dată după 13 ani, un avion OSC Stargazer L-1011 va fi folosit pentru a lansa din zbor o rachetă Pegasus. Aceasta va transporta pe orbită terestră joasă 8 sateliți CYGNSS, de mici dimensiuni, pentru studiul furtunilor tropicale.

Pe parcursul acestui an, câteva companii din domeniul aeronautic își vor muta sediile la Cape Caneveral, pentru a putea beneficia de instalațiile existente deja acolo. Este vorba despre Blue Origin, compania lui Jeff Bezos, dar și de Masten Space Systems, XCOR Aerospace sau FireFly Space Systems.

Următoarea lansare din Florida va avea loc miercuri, când racheta Falcon 9 va transporta în sfârșit pe orbită satelitul de telecomunicații SES-9, după câteva amânări cauzate de o problemă detectată după recuperarea intactă a primei trepte, în decembrie anul trecut. Racheta de miercuri nu este cea recuperată (aceasta va fi păstrată de Elon Musk drept suvenir), dar problema, minoră de altfel, nu a fost până în prezent observată pentru că… nimeni nu a mai văzut un motor Merlin uzat până în decembrie.