Delta IV și NROL-45

Racheta Delta IV a concernului United Launch Alliance va debuta în acest an cu o lansare a satelitului de spionaj NROL-45 pentru National Reconnaissance Office (NRO). Dacă lansarea Atlas V de vineri a avut loc de la Cape Canaveral, de această dată Delta IV va folosi rampa de lansare numărul 6 de la baza forțelor aeriene Vandenberg din California. De aici au loc lansările de sateliți americani care trebuie să ajungă pe orbită polară, iar un satelit de spionaj (sau de observare a suprafeței Pământului) poate beneficia de pe urma unei orbite polare pentru că poate trece pe deasupra unui punct la exact aceeași oră solară, având condiții de iluminare identice la aceeași oră, lucru care este de dorit pentru o supraveghere pe termen lung a unei anumite zone. În plus, o orbită polară asigură o acoperire mai mare, aproape totală, a suprafeței planetei.

Racheta Delta IV, transportată la Vandenberg pentru lansarea de astăzi
Racheta Delta IV, transportată la Vandenberg încă din noiembrie 2014, pentru lansarea de astăzi

Baza de la Vandenberg a fost pregătită inițial pentru misiuni spațiale cu echipaj din cadrul programului Forțelor Aeriene, denumit MOL (Manned Orbiting Laboratory) și care urma să se desfășoare în paralel cu cel civil al NASA. Deși au fost selectați astronauții care urmau să zboare folosind o capsulă Gemini modificată, programul a fost în cele din urmă abandonat înainte de a avea loc un zbor cu echipaj. Ulterior, complexul de la Vandenberg a fost pregătit pentru lansări pe orbită polară a navetei spațiale, rampa din California fiind a doua locație din care navetele spațiale puteau decola. Însă chiar dacă o misiune a fost planificată și gata de zbor (primind chiar și un indicativ, STS-62A), după accidentul navetei Challenger, toate planurile pentru lansări de la Vandenberg au fost anulate. Dacă găsiți poze pe internet cu o navetă spațială pregătită pentru lansare pe rampa de la Vandenberg, este vorba despre naveta Enterprise, care a efectuat acolo o serie de teste, însă nu a decolat niciodată spre spațiu. Însă pista de la Vandenberg a fost folosită de mai multe ori pentru aterizarea navetei spațiale, când condițiile meteo din Florida erau nefavorabile. Cel mai recent, la Vandenberg a aterizat mini-naveta spațială militară X-37B, în 17 octombrie 2014, după nu mai puțin de 675 de zile petrecute pe orbită.

Revenind la lansarea de astăzi, satelitul din cadrul misiunii NROL-45 este cel mai probabil al patrulea satelit din seria Topaz, construit de Boeing, o variantă avansată a foștilor sateliți de spionaj Lacrosse, lansați pe orbită între 1998 și 2005 de racheta Titan 4 și de naveta spațială Atlantis (puteți urmări un clip la ULA în care este prezentată montarea satelitului). Toate lansările Topaz au avut loc de la Vandenberg și a cincea și ultima din această serie va avea loc în cursul acestui an sau în 2017. Primul satelit Topaz a fost lansat în 2010 de o rachetă Atlas V (NROL-41), urmând în 2012 un lansator Delta IV Medium (NROL-25), pentru ca în 2013 să se revină la Atlas V (NROL-39). Practic orice încărcătură a unei rachete Delta (în afară de configurația Heavy) poate fi transportată mai ieftin la bordul unui propulsor Atlas V, însă forțele aeriene SUA preferă să aibă la dispoziție două variante de lansare, compuse din două rachete diferite, pentru siguranța că pot continua lansările și dacă unul dintre acestea devine indisponibil (datorită unei anchete care urmează unui accident, de exemplu). În acest scop, United Launch Alliance este subvenționată pentru a menține linia de producție Delta IV și a asigura astfel o alternativă la Atlas, alternând astfel vehiculele folosite pentru lansare. În viitor, când ULA va produce Vulcan, probabil Atlas V și Delta IV vor fi retrase din uz și Falcon 9 va fi folosit ca alternativă, însă acest lucru nu se va întâmpla înainte de 2020.

După lansarea de astăzi, ULA începe pregătirile pentru lansarea celei mai puternice rachete rămasă în uz după retragerea navetei spațiale: Delta IV Heavy care în 12 mai este programată să lanseze un nou satelit de spionaj (probabil din seria Orion, plasați pe orbită geostaționară), în cadrul misiunii NROL-37, care va decola de la Cape Canaveral. O nouă lansare de la Vandenberg dedicată NRO va avea loc la 1 decembrie, când o rachetă Atlas V va avea de executat misiunea NROL-79.

Lansarea de astăzi este a 9-a misiune executată de Delta IV pentru NRO, dintr-un total de 31 de zboruri. NRO a folosit de 12 ori lansatorul Atlas V, dintr-un total de 61 de zboruri ale acestuia. Delta IV, la fel ca și Atlas V, poate fi configurată în funcție de nevoile clientului. Astfel, Delta IV vine în mai multe variante Medium, trei variante Medium+ sau Heavy. Varianta Medium+ vine cu 2 sau 4 boostere suplimentare cu combustibil solid, atașate de prima treaptă. Astăzi, racheta este în configurația Medium+ (5,2), adică carenajul are un diametru de 5 metri (partea din vârful rachetei care protejează satelitul până la părăsirea atmosferei, acesta poate fi și de 4 metri) și două boostere suplimentare ajută prima treaptă. Spre deosebire de Atlas V, motoarele rachetei Delta IV sunt produse în SUA. Prima treaptă este propulsată de RS-68A, iar a doua treaptă de RL-10 (ambele ard oxigen și hidrogen lichid și sunt produse de Pratt & Whitney Rocketdyne).

Dacă doriți să vizionați în direct lansarea de la ora 13:39, webcastul celor de la United Launch Alliance începe cu 20 de minute înainte și poate fi urmărit pe site-ul oficial al companiei.