Un test reușit pentru New Shepard

Blue Origin, compania lui Jeff Bezos (printre altele, fondatorului Amazon), a anunțat astăzi printr-un comunicat de presă că vehiculul său, New Shepard, a zburat până la limita spațiului și a revenit în siguranță pe Pământ, gata pentru a fi refolosit. Anunțul a fost făcut la aproape o zi de la efectuarea testului.

New Shepard este un ansamblu format dintr-o capsulă și o rachetă, un sistem care își dorește să fie reutilizabil și care nu dorește să ajungă pe orbită, fiind destinat doar zborurilor suborbitale. Este denumit după primul american care a ajuns în spațiu, Alan Shepard, care a efectuat în 1961 tot un zbor suborbital. Blue Origin nu se vrea un competitor pentru Boeing sau SpaceX, care au deja vehicule orbitale, ci este mai degrabă un concurent pentru Richard Branson și zborurile sale suborbitale. Blue Origin țintește piața turiștilor care sunt dispus să plătească pentru a petrece câteva minute în imponderabilitate.

NS_launch
New Shepard în momentul lansării
New Sheppard
Propulsorul New Shepard, revenit în siguranță pe Pământ, după lansarea unei capsule într-un zbor suborbital, (la limita spațiului 100.5 km altitudine)

În testul de ieri, New Shepard s-a înălțat până la 100.5 kilometri (cu 500 de metri dincolo de granița acceptată a spațiului, conform unei convenții), capsula s-a desprins și a revenit pe Pământ în siguranță, folosind un sistem de parașute, în timp ce și vehiculul propulsor a revenit pe rampa de lansare. A fost al doilea test al acestui sistem, după ce în 29 aprilie 2015, un test similar nu a reușit să controleze suficient de precis racheta la revenirea sa pe Pământ și deși capsula a ajuns în siguranță înapoi, propulsorul nu a făcut același lucru. În timpul lansării, New Shepard atinge 3.72 mach și o accelerație de 3g, urmând ca la revenirea pe Pământ ocupanții capsulei să experimenteze 5g.

Trebuie să remarcăm însă diferența clară dintre reutilizarea unei rachete care face un salt până la 100.5 kilometri altitudine, cum este cazul New Shepard, și planurile de recuperare a primei trepte a unei rachete Falcon 9 a celor de la SpaceX. În al doilea caz avem de-a face cu un vehicul mult mai puternic, capabil să lanseze capsula Dragon (sau un alt satelit) pe orbită, iar revenirea treptei pe Pământ se face la niște viteze mult mai mari și în condiții mult mai dificile. Testul de astăzi al Blue Origin seamănă mai mult cu seria de teste Grasshopper a SpaceX, chiar dacă Grasshopper nu a ajuns niciodată până la 100 de kilometri (ultimul test a atins altitudinea de 744 metri). Dar, din nou, nici SpaceX și nici Boeing nu ar trebui să se simtă amenințate de Blue Origin, ci Virgin Galactic, o companie a cărei atenție se îndreaptă de asemenea spre sectorul turistic și spre zboruri suborbitale. Capsula Boeing este destinată zborurilor cu astronauți spre Stația Spațială Internațională, deci misiuni orbitale. Vor urma mai multe teste de acest fel pentru Blue Origin, fără echipaj uman, înainte să înceapă vânzarea de bilete pentru zboruri cu turiști la bord. Însă viitorul arată bine pentru compania lui Jeff Bezos.

Motorul care propulsează New Shepard este unul nou, modern, dezvoltat și produs de Blue Origin, BE-3 (Blue Engine 3), care folosește hidrogen și oxigen lichid. Pentru BE-3 și-a exprimat interesul și United Launch Alliance, care ia în considerare acest motor pentru a fi folosit la a doua treaptă (ACES) a noii rachete Vulcan, succesoarea Atlas V și Delta IV.

Comunicatul de presă oficial al Blue Origin poate fi citit pe site-ul oficial al companiei.