Spre L2!

Gaia a fost lansată în 19 decembrie, de către o rachetă Soyuz, din Guiana Franceză, baza de operațiuni a celor de la ESA. Misiunea sa este cartografierea a aproximativ un miliard de stele din galaxia noastră (care ar reprezenta doar 1% din populația stelară a Căii Lactee), să determine poziția, viteza și alte caracteristici ale acestor stele, pentru o mai bună înțelegere a dinamicii galaxiei, a trecutului și a viitorului său. Pentru ca acest lucru să aibă loc, Gaia se îndreaptă acum spre punctul Lagrange L2.

Impropriu spus punct, locul este mai corect spus o zonă, aflată la 1.5 milioane de kilometri de Pământ, zonă care are o caracteristică deosebită: aici atracția gravitațională combinată a Pământului și a Soarelui anulează forța centrifugă cauzată de rotația sondei pe orbită, astfel încât aceasta are nevoie de un minim de combustibil pentru a păstra această poziție. În același zonă L2 va ajunge și observatorul James Webb Telescope (JWT), succesorul lui Hubble. Cele două nu se vor incomoda reciproc, spațiul este vast și loc este suficient pentru toată lumea.

Chiar în aceste momente, Gaia se pregătește să își activeze cinci din cele opt propulsoare de la bord, care vor funcționa timp de două ore, pentru a poziționa sonda pe traiectoria ideală pentru a ajunge la L2. O altă activare a motoarelor, pentru corecția suplimentară a traiectoriei,va avea loc în 14 ianuarie.

Gaia va orbita practic punctul L2, pe o traiectorie denumită orbită Lissajous. Perioada orbitei va fi de 180 de zile. Imaginați-vă o cutie cu laturile de 263000 x 707000 x 370000 kilometri: în interiorul acestei cutii imaginare se va afla Gaia. Spuneam ceva mai sus că spațiul este vast și că este loc pentru mai multe sonde. Pentru o perspectivă mai bună, distanța Pământ – Lună este de 384 000 kilometri. Propulsoarele vor fi activate lunar, pentru mici corecții ale poziției sondei. În plus, aceasta nu trebuie să ajungă în conul de umbră al Pământului, deoarece temperatura ar scădea brusc, iar unele instrumente ar înceta să mai funcționeze. Din acest motiv, Gaia se află într-un delicat balans al temperaturii, iar inginerii care îi plănuiesc orbita și traiectoria prin spațiu, vor trebui să țină cont și de acest lucru.

Mai multe detalii despre manevra din această seară, împreună cu câteva animații care vă vor face să înțelegeți probabil mai bine cum stau lucrurile cu Gaia, găsiți pe blogul ESA dedicat misiunii.