Ce caută MAVEN pe Marte?

Luni, la ora 20:28, o rachetă Atlas V, lansată de la complexul Cape Canaveral, a trimis sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN) spre orbita planetei Marte. Lansarea a avut loc exact la ora programată, în prima zi a ferestrei disponibile, care s-ar fi întins pe o perioadă de 20 de zile în cazul în care  probleme tehnice sau cauzate de condițiile meteo ar fi întârziat startul sondei.

Spre deosebire de Curiosity, MAVEN nu va coborî pe suprafața marțiană, ci va rămâne suspendat pe orbita planetei, analizând atent atmosfera acesteia. De ce? Ei bine, se pare că acum 4 miliarde de ani, Marte arăta foarte asemănător cu Pământul: atmosferă mult mai densă, nori, râuri, lacuri și mări. MAVEN va încerca să afle ce s-a întâmplat între timp. Pentru acest lucru, va analiza structura și compoziția atmosferei marțiene și va determina rata cu care Marte își pierde atmosfera în prezent. Acest lucru se întâmplă dintr-un cumul de factori. În primul rând, Marte nu are câmp magnetic suficient de puternic pentru a împiedica vântul solar să spulbere atomii și moleculele din atmosferă. În plus, diametrul planetei este mai mic decât al Pământului, iar asta înseamnă că gravitația nu ajută prea mult într-o fixare  a atmosferei.

În prezent, atmosfera marțiană este compusă din dioxid de carbon (95.3%), azot (2.7%), argon (1.6%) și alte gaze, însă presiunea la suprafață este doar 0.6% din presiunea atmosferică de pe Pământ.

MAVEN este a zecea sondă lansată de NASA spre planeta roșie (trei dinte acestea nu au ajuns la destinație) iar când va ajunge pe orbita lui Marte (22 septembrie 2014), ea va fi întâmpinată de alte trei sonde funcționale: Mars Odyssey (2001), Mars Express (2003) și Mars Reconaissance Orbiter (2005).

04_600429

Propulsorul Atlas V (401), imediat după lansare. Mai multe imagini: Spaceflight Now.